L'histoire

Quand les athlètes noirs américains ont levé le poing aux Jeux olympiques de 1968

Quand les athlètes noirs américains ont levé le poing aux Jeux olympiques de 1968


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Portant des perles et des foulards pour s'opposer aux lynchages et des chaussettes noires sans chaussures pour souligner la pauvreté, les sprinteurs afro-américains Tommie Smith et John Carlos sont montés sur le podium lors de la cérémonie de remise des médailles olympiques du 16 octobre 1968 à Mexico pour recevoir leurs médailles d'or et de bronze respectives. dans la course de 200 mètres. Mais c'est un seul accessoire – un gant noir – et un geste d'accompagnement – ​​un poing levé pendant l'hymne national américain – qui a déclenché un tollé. A partir de ce moment, les deux athlètes seraient vilipendés, menacés et, dans certains milieux, célébrés.

L'utilisation de la cérémonie de remise des médailles olympiques pour montrer sa solidarité avec les Noirs opprimés dans le monde entier a eu un impact sur la vie professionnelle et personnelle de Smith et Carlos pendant des années. Largement considéré comme un « salut du Black Power », le geste des hommes sur le podium n'était en aucun cas un acte aléatoire. Au lieu de cela, disent les historiens, c'était une conséquence directe du climat politique de la fin des années 1960.

Les événements des années 1960 incitent à un activisme plus urgent

REGARDER: Émeutes de 1968 à la Convention nationale démocrate à Chicago

Le révérend Martin Luther King, Jr. et le sénateur américain Robert F. Kennedy avaient été assassinés en 1968. Les troubles civils provoqués par le meurtre de King et l'injustice raciale se sont répandus dans plusieurs villes. Les manifestations contre la guerre du Vietnam sur et hors des campus universitaires se sont également propagées à l'échelle nationale. Les violences policières déchaînées sur ces manifestants, notamment lors de la Convention nationale démocrate de 1968 à Chicago, ont défrayé la chronique internationale.

Bien que King ait toujours prêché un message de non-violence avant sa mort, son assassinat et la brutalité policière généralisée ont conduit de jeunes militants à déterminer qu'une approche politique militante serait mieux à leur service.

«Dans cette montée du pouvoir noir, nous voyons des athlètes établir des liens très nécessaires en termes de choses auxquelles ils ont été confrontés dans le sport et aussi de choses auxquelles ils ont été confrontés dans la société au sens large, et comprendre également que les athlètes avaient une plate-forme qu'ils pouvaient utiliser… ", déclare Amy Bass, professeur d'études sportives au Manhattanville College et auteur de Pas le triomphe mais la lutte : les Jeux olympiques de 1968 et la formation de l'athlète noir. "Le projecteur qu'ils avaient est un projecteur rare pour les hommes noirs en 1968. Donc, être capable de commettre une manifestation mondiale pacifique et significative, mon Dieu, c'est une chance sur un million."

Le projet olympique pour les droits de l'homme

Les étudiants de l'Université d'État de San Jose, Smith et Carlos étaient parfaitement conscients des problèmes politiques de l'époque et de l'oppression à laquelle les groupes marginalisés étaient confrontés. Le professeur de sociologie de l'État de San José, Harry Edwards, a fondé le Projet olympique pour les droits de l'homme, qui comprenait Smith et Carlos comme dirigeants. Le projet s'est concentré sur le bien-être des Noirs dans le monde et a plaidé en faveur des athlètes noirs. Plus précisément, ils se sont battus pour l'embauche d'entraîneurs noirs et l'exclusion de l'Afrique du Sud et (ce qui est maintenant) du Zimbabwe des Jeux olympiques pour avoir pratiqué l'apartheid.

« Edwards s'est en quelque sorte présenté comme le créateur d'athlètes noirs qui ont manifesté dans l'histoire américaine et dans le monde entier », explique Mark S. Dyreson, professeur de kinésiologie à Penn State et professeur d'histoire affilié. "Il se tient sur les épaules de personnes comme Jackie Robinson, Mal Whitfield, Jesse Owens et des dizaines d'athlètes que les gens ont oubliés."

Selon Dyreson, Edwards a suggéré que les athlètes des générations plus âgées, comme Robinson, n'ont pas suffisamment poussé pour l'égalité raciale en dehors du terrain de jeu. Cela a ignoré les efforts de Robinson pour soutenir le mouvement américain des droits civiques et contre l'apartheid sud-africain. "Il y a cette histoire beaucoup plus ancienne de l'activisme athlétique noir qui est sur le terrain et en dehors", ajoute Dyreson. Smith et Carlos ont bénéficié de l'activisme des athlètes qui les avaient précédés. L'athlétisme, par exemple, s'était désagrégé au début du 20e siècle sur de nombreux campus universitaires et dans d'autres contextes.

Les personnes impliquées dans le projet olympique pour les droits de l'homme, dont Smith et Carlos, ont envisagé de boycotter les jeux. Alors que Lou Alcindor (maintenant Kareem Abdul-Jabbar) a choisi de ne pas participer à l'événement, Smith et Carlos ont choisi d'y assister, en partie parce qu'ils avaient l'opportunité d'aborder leurs préoccupations en matière de droits humains devant des dizaines de milliers de spectateurs.

"Ils exigent des choses comme la restauration du titre de boxeur de Muhammad Ali parce qu'il était un objecteur de conscience au Vietnam", dit Bass. "Ils exigent que des entraîneurs noirs soient ajoutés à l'équipe olympique des États-Unis, ils exigent que des membres noirs soient ajoutés au Comité international olympique et ils menacent de boycotter, mais la plupart d'entre eux y vont et ce qu'ils votent en quelque sorte est de protester individuellement.

Un massacre d'étudiants à Mexico influence les athlètes

En plus d'un meilleur traitement pour les personnes d'ascendance africaine dans le monde, Smith et Carlos étaient gravement préoccupés par un événement qui s'est produit 10 jours avant le début des Jeux d'été. Le 2 octobre 1968, des soldats et des policiers mexicains ont tiré sur une foule de manifestants étudiants non armés, tuant jusqu'à 300 jeunes (les estimations officielles du nombre de morts restent incertaines). Cet incident, ainsi que leurs préoccupations existantes concernant les droits de l'homme, ont influencé le couple à faire une déclaration politique aux Jeux olympiques.

Après avoir remporté les médailles d'or et de bronze dans la course de 200 mètres (un athlète australien blanc du nom de Peter Norman a remporté l'argent), le duo est monté sur le podium avec ses perles symboliques, ses écharpes, ses chaussettes et ses poings gantés. Carlos a utilisé un T-shirt noir pour dissimuler les « USA » sur son uniforme pour « refléter la honte que je ressentais que mon pays voyageait à un rythme d'escargot vers quelque chose qui devrait être évident pour toutes les personnes de bonne volonté », a-t-il expliqué plus tard dans son livre, L'histoire de John Carlos : le moment sportif qui a changé le monde. Les deux hommes portaient également des badges du Projet olympique pour les droits de l'homme, tout comme Norman, qui avait demandé comment il pouvait soutenir leur cause.

Partageant une seule paire de gants – Smith portait un gant à la main droite et Carlos en portait un à la gauche – les Olympiens noirs ont levé les poings au début de « The Star-Spangled Banner ».

« Le stade est devenu étrangement silencieux », se souvient Carlos dans ses mémoires. « ... Il y a quelque chose d'horrible à entendre 50 000 personnes se taire, comme si elles étaient dans l'œil d'un ouragan. » Il se souvient que certains spectateurs les ont hués, tandis que d'autres leur ont crié l'hymne national en signe de défi. "Ils l'ont crié au point que cela ressemblait moins à un hymne national qu'à un appel barbare aux armes", a-t-il écrit.

Smith et Carlos font face aux répercussions

Bass note comment la couverture du geste a été amplifiée aux États-Unis parce que les Jeux olympiques de 1968 marquaient la première fois qu'un réseau américain diffusait les Jeux. «C'était une grosse affaire», dit-elle. « Avant cela, vous aviez en quelque sorte des extraits de mises à jour de 15 minutes. et soudain, vous avez eu 44 heures de couverture. Donc, il y a environ 400 millions d'yeux sur Smith et Carlos. C’est le pouvoir des médias d’après-guerre alors qu’ils émergent. »

Pour leur manifestation pacifique, Smith et Carlos ont été suspendus de l'équipe olympique américaine et forcés de quitter le village olympique. Des menaces de mort les attendaient à leur retour aux États-Unis. Leur déclaration politique leur a coûté très cher, selon Douglas Hartmann, auteur de Race, culture et révolte de l'athlète noir : les manifestations olympiques de 1968 et leurs conséquences.

« La grande majorité des Américains les considéraient comme des traîtres, des méchants ou, du moins, comme antiaméricains, antipatriotiques », dit Hartmann. Pour Smith, qui était dans le ROTC à l'époque, « C'était la fin de ses aspirations militaires. Tous deux ont connu des défis personnels majeurs. Leurs mariages se sont effondrés. Carlos a eu du mal à trouver un emploi pendant de nombreuses années.

La paire est brièvement devenue des stars de la NFL, Smith jouant trois saisons pour les Bengals de Cincinnati et Carlos jouant un an pour les Eagles de Philadelphie et un autre pour la Ligue canadienne de football. Carlos est devenu un agent de liaison communautaire pour les Jeux olympiques d'été de 1984 à Los Angeles.

Les deux hommes travaillaient également dans des établissements d'enseignement. En 1972, Smith a été entraîneur de piste au Oberlin College, une institution universitaire connue depuis longtemps pour être progressiste sur le plan racial. Après Oberlin, Smith a enseigné la sociologie et entraîné le cross-country et l'athlétisme au Santa Monica College près de Los Angeles. Et Carlos a accepté un poste de conseiller d'orientation au lycée de Palm Springs en Californie du Sud.

Au cours des décennies qui ont passé, Smith a pris soin de ne pas décrire le geste que lui et Carlos ont fait comme un salut du Black Power. Au contraire, Smith a déclaré que l'acte "représentait la communauté et le pouvoir en Amérique noire", a déclaré Hartmann. « Il ne voulait pas être perçu comme un radical. Il était bien plus une sorte d'individualiste américain traditionnel. Vous savez, il prévoyait d'entrer dans l'armée. C'était un patriote. Il pensait que nous devions faire beaucoup de changements sur la race, mais ce n'était pas nécessairement d'un point de vue politique radical.

Le président Obama rend hommage à Smith et Carlos

En 2008, 40 ans après avoir levé le poing lors de la cérémonie de remise des médailles olympiques, Smith et John Carlos ont reçu le Arthur Ashe Award for Courage. Huit ans plus tard, le président de l'époque, Barack Obama, les a reconnus lors d'une cérémonie à la Maison Blanche.

"Leur puissante protestation silencieuse aux Jeux de 1968 était controversée, mais elle a réveillé les gens et créé de plus grandes opportunités pour ceux qui ont suivi", a déclaré Obama à propos de Smith et Carlos, qui ont été invités à devenir ambassadeurs du Comité olympique américain en 2016.

Leur geste est considéré comme l'un des plus politiques de l'histoire des Jeux Olympiques modernes. Mais Smith a remarqué dans le documentaire de HBO Poings de la liberté : l'histoire des Jeux d'été de 68 que l'acte ne symbolisait pas une haine pour le drapeau américain mais une reconnaissance de celui-ci.

L'historien Edward Widmer, professeur au Macaulay Honors College de la City University de New York, a déclaré que cela avait embarrassé les dirigeants des États-Unis. "C'était un véritable rappel au monde que les États-Unis, qui prêchent les droits de l'homme et la démocratie, n'ont pas toujours été aussi forts en matière de droits de l'homme dans leur propre pays." Mais, ajoute Widmer, « il est clair que c'était en fait un geste très patriotique. [Smith et Carlos] voulaient que l'Amérique soit meilleure et juste pour tous ses habitants, alors il appelait l'Amérique à être un meilleur pays.

Pour sa part, Smith a décrit les poings levés comme « un cri pour la liberté et les droits de l'homme », ajoutant : « Nous devions être vus parce que nous ne pouvions pas être entendus ».


50 ans plus tard, le salut de la puissance olympique de 1968 reçoit tout son respect

Avant que quiconque ne se mette à genoux sur un terrain de football, deux athlètes de l'Université d'État de San Jose (SJSU) ont levé les poings en l'air. C'était il y a 50 ans cette semaine.

C'est l'une des images les plus emblématiques de l'histoire du sport : Tommie Smith et John Carlos, deux médaillés d'athlétisme afro-américains de la SJSU, debout sans chaussures sur une plate-forme de récompenses à Mexico, la tête inclinée et les poings en l'air.

Cette semaine, l'Université d'État de San Jose a célébré l'anniversaire majeur de ce moment avec une mairie qui a attiré une foule nombreuse et enthousiaste d'étudiants et quelques personnes assez âgées pour se souvenir du moment original.

Tommie Smith à son alma mater, San Jose State University, le 17 octobre 2018. (Photo : avec l'aimable autorisation de Josie Lepe/San Jose State University )

Ses cheveux désormais gris, Smith, 74 ans, ne regrette rien. "Trouvez quelque chose dont vous êtes responsable. Levez-vous le matin, regardez dans le miroir et dites-vous, vous avez une responsabilité. Ensuite, vous devez répondre à cela. Qu'est-ce que c'est?"

En tant que jeune étudiant universitaire, Smith pensait dans ce sens avant de se qualifier pour les Jeux olympiques de 1968 à Mexico. En 1967, à l'approche des Jeux olympiques de Mexico, un autre athlète et militant du campus du nom de Harry Edwards a formé le Projet olympique pour les droits de l'homme.

Le groupe a appelé au boycott des jeux par les athlètes, pour souligner les inégalités auxquelles les athlètes afro-américains sont confrontés. Ils voulaient plus d'entraîneurs noirs. Ils voulaient que les officiels olympiques rétablissent le titre des poids lourds de Muhammad Ali, désinvitent l'Afrique du Sud et la Rhodésie (aujourd'hui le Zimbabwe) des Jeux olympiques et retirent du pouvoir Avery Brundage, le président controversé du Comité international olympique.

Le boycott n'a pas réussi à gagner du terrain, mais au moment politique de 1968, après deux assassinats majeurs, des émeutes et des manifestations dans tout le pays, Smith et Carlos n'étaient pas les seuls à sentir que l'atmosphère politique chargée de leur pays exigeait une sorte de réponse, une action de capitaliser sur la plate-forme dont ils profiteraient avec l'attention du monde sur eux pour les jeux.

Un certain nombre d'athlètes portaient des vêtements noirs pendant les Jeux olympiques en guise de protestations silencieuses et subtiles, mais Smith et Carlos avaient quelque chose de plus grand en tête. Après avoir remporté respectivement l'or et le bronze pour leurs performances au 200 mètres, ils se sont approchés pour recevoir leurs médailles portant des foulards noirs pour symboliser le lynchage, ainsi que des chaussettes noires sans chaussures pour symboliser la pauvreté. Alors que la foule acclamait, ils ont chacun levé un poing ganté vers le ciel.

Regardez la course masculine de 200 mètres aux Jeux de Mexico de 1968 et la cérémonie de remise des prix qui s'ensuit. L'action pertinente commence à 29h45.

La réponse a été immédiate et au vitriol. Le Comité international olympique a qualifié la manifestation de la souffrance des Noirs en Amérique de « outrageante » et a renvoyé les deux hommes à San José le lendemain. Smith et Carlos ont reçu des menaces de mort, et le FBI les a surveillés avec l'étiquette & ldquorabble rousers. & rdquo

&ldquoL'action &hellip était une insulte pour les hôtes mexicains et une honte pour les États-Unis,» Avery Brundage, le président du Comité international olympique, a écrit dans une lettre des mois plus tard.

Les superstars de &ldquoSpeed ​​City,&rdquo comme l'État de San Jose s'appelait à l'époque, ont été bannies des compétitions internationales d'athlétisme. En 1968, Tommie Smith était l'un des hommes les plus rapides de la planète. Il a établi 13 records du monde, dont celui du 16 octobre 1968.

Au fil des ans, les attitudes envers ce que faisaient les hommes ont commencé à changer. En 1984, Smith et Carlos sont devenus émissaires pour les Jeux olympiques d'été de Los Angeles. Ils ont été intronisés au Temple de la renommée de l'athlétisme des États-Unis. Et en 2005, les Associated Students of San Jose State University ont dévoilé, au cœur du campus, une sculpture de 23 pieds de haut des deux athlètes.

Carlos a déclaré à l'assemblée : « Nous devions faire quelque chose qui serait prestigieux, respectable, piquant, choquant. Nous n'avons pas fait de doigt. Je ne suis pas resté là avec un manque de respect. Nous nous sommes tenus là pour dire : "Hé mec, je suis l'Amérique. Je suis ton fils et je suis blessé. Je ne suis pas blessé pour moi, parce que je suis l'un de tes héros . Je suis aux Jeux Olympiques. Mais je suis blessé pour la course.' [. ] C'est pourquoi nous sommes allés à Mexico."

John Carlos et Tommie Smith se tiennent devant la statue commémorant leur moment olympique emblématique sur le campus de l'Université d'État de San Jose. (Photo : avec l'aimable autorisation de Josie Lepe/Université d'État de San José)

Il a ajouté: "J'ai choisi d'être le gars de Mexico. Dieu m'a choisi pour être là-bas. Mais Dieu nous a laissé le choix de la façon dont nous allions réagir une fois là-bas. "

Également présent ce jour-là: l'olympien australien Peter Norman, le médaillé d'argent blanc qui se tenait avec Smith et Carlos en sympathie en 1968.

Juste un an avant sa mort en 2006, Norman avait ceci à dire. "Deux hommes ont fait une déclaration qui a résonné dans le monde entier. C'était comme un caillou au milieu d'un petit étang. Les réverbérations de l'ondulation ondulent toujours. C'est un très grand étang. C'est le monde entier."

Le Dr Harry Edwards, maintenant professeur émérite à l'UC Berkeley, s'adresse à une célébration à l'Université d'État de San Jose. (Photo : avec l'aimable autorisation de Josie Lepe/Université d'État de San José)

Edwards qualifie ce qui s'est passé à Mexico de la troisième vague d'activisme politique athlétique. La première vague, explique-t-il, comprend des personnes comme Jack Johnson et Joe Lewis qui ont établi le fait du talent athlétique noir.

La deuxième vague comprend des personnes comme Jackie Robinson et Bill Willis qui ont lutté pour établir l'accès aux terrains de jeu, pour mettre fin à la ségrégation des sports professionnels après la Seconde Guerre mondiale.

La troisième vague comprend Muhammed Ali, ainsi que Smith et Carlos.


"Dignité et respect. Non seulement ils voulaient être sur le terrain et sur les courts, dans le ring de boxe. Ils voulaient être respectés en tant qu'êtres humains en dehors de l'arène. C'est pourquoi c'était le projet olympique pour les droits de l'homme, pas le projet olympique pour les droits civiques », dit Edwards.

Colin Kaepernick, le quarterback qui a perdu son poste dans la NFL après s'être agenouillé pendant l'hymne national pour protester contre l'injustice raciale et sociale ? Edwards dit que Kaepernick fait partie de la quatrième vague, qu'il considère comme un jeu pour le pouvoir. "Aujourd'hui, nous sommes dans une position où nous pouvons exercer le pouvoir. Voici de quoi nous voulons parler."

Edwards voit venir une cinquième vague : des femmes revendiquant davantage un rôle de leadership dans le sport professionnel.


Ces poings levés résonnent toujours, 50 ans plus tard

Une statue représentant les athlètes américains d'athlétisme Tommie Smith (au centre) et John Carlos (à droite) alors qu'ils levaient les poings gantés lors de leur cérémonie de remise des médailles aux Jeux olympiques d'été de 1968 se trouve dans les galeries sportives du Smithsonian Institute's National Museum of African American History et Culture. Jahi Chikwendiu/The Washington Post/Getty Images masquer la légende

Une statue représentant les athlètes américains d'athlétisme Tommie Smith (au centre) et John Carlos (à droite) alors qu'ils levaient les poings gantés lors de leur cérémonie de remise des médailles aux Jeux olympiques d'été de 1968 se trouve dans les galeries sportives du Smithsonian Institute's National Museum of African American History et Culture.

Jahi Chikwendiu/The Washington Post/Getty Images

John Carlos et Tommie Smith sont allés aux Jeux olympiques d'été de 1968 à Mexico avec un plan : s'ils gagnaient des médailles, ils organiseraient une manifestation contre le racisme et l'injustice sur la scène mondiale.

Smith et Carlos ont tous deux fréquenté l'Université d'État de San Jose, où des athlètes noirs s'étaient réunis discrètement pour discuter de leur éventuelle participation aux Jeux olympiques.

1968 : Comment nous sommes arrivés ici

Qu'est-ce qui a changé depuis la répression sanglante du Mexique contre les manifestations étudiantes de 1968 ?

L'Afrique du Sud de l'ère de l'apartheid avait reçu l'autorisation de participer aux jeux, mais avec une menace de boycott par certains des Américains, l'invitation a été retirée et le boycott a été annulé.

Et au-delà de cela, les Jeux olympiques se déroulaient au milieu de l'agitation dans le pays et dans le monde. Deux assassinats majeurs aux États-Unis. Une émeute étudiante qui a paralysé une grande partie de Paris. Le soulèvement tchèque contre le régime communiste connu sous le nom de Printemps de Prague. Des personnes battues dans les rues lors de la Convention nationale démocrate à Chicago.

Et à Mexico, des dizaines, voire des centaines d'étudiants qui protestaient contre le gouvernement autoritaire du pays ont été tués par ce même gouvernement.

Protestation et patriotisme

Plus tôt cette année-là, Carlos était chez lui à New York lorsqu'il a reçu un appel pour se rendre à une réunion au centre-ville. Là, il se retrouve nez à nez avec Martin Luther King Jr.

King a dit à Carlos que bien que le boycott ait été annulé, il y avait encore des choses que les athlètes pouvaient faire pour attirer l'attention sur le sort des Noirs américains. Une manifestation non violente alors que tous les yeux étaient rivés sur Mexico, a déclaré King, pourrait provoquer des ondulations concentriques, comme jeter une pierre dans un étang.

Dans une histoire orale pour la Bibliothèque du Congrès, Carlos rappelle que les paroles de King l'ont transporté jusqu'à Mexico. "Je voulais faire quelque chose de si puissant qu'il atteindrait les extrémités de la terre", a déclaré Carlos, "et pourtant être non-violent."

Tendant leurs mains gantées vers le ciel en signe de protestation raciale, les athlètes américains Smith et Carlos regardent vers le bas pendant la représentation de "The Star-Spangled Banner" aux Jeux olympiques d'été de Mexico le 16 octobre 1968. PA masquer la légende

Tendant leurs mains gantées vers le ciel en signe de protestation raciale, les athlètes américains Smith et Carlos regardent vers le bas pendant la représentation de "The Star-Spangled Banner" aux Jeux olympiques d'été de Mexico le 16 octobre 1968.

Aux jeux, Carlos a remporté une médaille de bronze pour le sprint de 200 mètres. Smith a remporté une médaille d'or, battant le record du monde à l'époque pour cette course. (En entrant dans les jeux, Smith détenait déjà sept records du monde, selon l'Association internationale des fondations sportives.)

Alors que les deux hommes se dirigeaient vers le podium olympique, les spectateurs ont remarqué qu'ils étaient tous les deux sans chaussures - ils portaient leurs baskets - et portaient chacun des chaussettes noires et un gant en cuir noir. (Carlos avait laissé ses gants à l'hôtel, ils ont donc partagé.) Alors que l'hymne national commençait à jouer et que les drapeaux commençaient à se lever, Smith et Carlos ont incliné la tête et ont levé leurs poings gantés de noir en l'air. Les gens du monde entier regardaient avec incrédulité silencieuse.

Peter Norman, le coureur australien qui a remporté la médaille d'argent et partagé le podium avec Smith et Carlos, a rappelé le moment en parlant à ABC Australia TV des années plus tard : « Le bras levé et la main serrée étaient un symbole d'unité, les doigts se rejoignant, et un symbole de force », a déclaré Norman. "Je ne crois pas que cela ait jamais été conçu comme un geste menaçant."

Mais c'est exactement comme ça qu'il a été pris par beaucoup. Après un silence choqué, le stade s'est rempli de huées. La photo du salut du poing levé a fait la une des journaux du monde entier en quelques heures. Les conséquences ont été immédiates.

"Smith et Carlos ont reçu l'ordre de quitter le village olympique et le Mexique dans les 48 heures", a expliqué le segment ABC Australia. "Ils étaient tous les deux abasourdis par la décision, mais ont gardé leur sang-froid."

Le prix de principe

Le président du Comité international olympique, Avery Brundage, a déclaré au président du Comité olympique américain, Douglas Roby, que s'il ne renvoyait pas Smith et Carlos chez eux, toute l'équipe d'athlétisme américaine serait exclue des jeux. Brundage avait menacé de punir tout athlète qui ferait une quelconque manifestation. Roby s'exécuta.

Les deux hommes ont reçu des messages haineux et des menaces de mort. Il a été question de les dépouiller de leurs médailles. De nombreux Américains les ont évités pour leur geste silencieux : pendant des années, ils ont lutté pour trouver de bons emplois. Leurs mariages ont souffert de cette tension. Leurs enfants ont été harcelés à l'école. Les employeurs s'en sont détournés.

Et Smith et Carlos ont été interdits de participation future à des Jeux olympiques à vie. (Ils étaient au début de la vingtaine à Mexico, ce qui les a effectivement empêchés de participer à d'autres courses à Munich et à Montréal.) Il n'y avait aucune offre de billets de stade gratuits habituellement offerts aux athlètes médaillés.

(Peter Norman a subi bon nombre des mêmes indignités à son retour en Australie. Il a été ostracisé, n'a plus jamais été autorisé à faire partie d'une équipe olympique australienne, malgré ses qualifications lors de plusieurs essais nationaux. Son délit : porter un badge du Projet olympique pour les droits de l'homme, comme Smith et Carlos, et refusant de désavouer ses compagnons de podium. Quand il est mort, en 2006, Smith et Carlos se sont envolés pour l'Australie pour être porteurs.)

Mais pour tous les détracteurs, beaucoup considéraient Carlos et Smith comme des héros, en particulier en Amérique noire. Leurs poings levés sont devenus un symbole du refus des Noirs de se soumettre à l'injustice raciale – un précurseur des manifestations d'aujourd'hui des joueurs de la NFL.

La photo du poing levé est devenue emblématique. C'est maintenant une affiche qui apparaît dans de nombreux dortoirs universitaires, des salons de coiffure noirs et des restaurants de restauration rapide.

Steven Millner, qui enseigne les études afro-américaines à l'alma mater de Smith et Carlos, San Jose State University, y était étudiant de premier cycle en 1968. Il se souvient très bien de la réception des deux coureurs à leur retour sur le campus, peu de temps après avoir quitté Mexico.

Smith (à gauche) et Carlos lèvent le poing devant le bâtiment du Comité olympique mexicain à Mexico, le 15 octobre 2008. Marco Ugarte/AP masquer la légende

Smith (à gauche) et Carlos lèvent le poing devant le bâtiment du Comité olympique mexicain à Mexico, le 15 octobre 2008.

"Des centaines d'étudiants ont levé le poing dès qu'ils ont vu Tommie et John marcher vers le podium", se souvient Millner. "Et pour le reste de cette décennie, le poing levé indiquait simplement l'unité, la détermination et la réelle appréciation de Smith et Carlos."

Quand il s'agit de manquer les Jeux Olympiques, Carlos est philosophe. "Je peux vivre avec ça", a-t-il haussé les épaules, lors d'un événement à la bibliothèque publique de Los Angeles en juin. Il sait qu'il a une présence même en son absence. Les élèves qui vont aux JO lui envoient des notes : « Tu es assis dans ton salon, mais tu es aux JO de Munich, et là-bas en Australie ! Quelqu'un d'autre m'a appelé et m'a dit : 'Tu n'es pas venu aux jeux, mais ils ont un mur, un mur de 80 pieds, avec toi sur ce mur.' "

À San Jose, il y a une statue de 23 pieds de haut de Carlos et Smith. Les touristes viennent prendre des photos à côté.

"C'est tellement plus grand que nous."

Plus tôt cette année, Smith a déclaré à DW News qu'il était communément admis que leurs poings levés représentaient le pouvoir noir.

"Bien sûr - je suis noir, bien sûr, cela représentait le pouvoir", a-t-il déclaré. "Mais c'était un cri pour la liberté : 'Ici ! Remarquez-moi ! J'en ai besoin !' "

Le combat de Smith et Carlos pour la justice et leur insistance sur la dignité ont fini par être mieux compris au fil des ans.

À l'occasion du 40e anniversaire de leur célèbre salut, les deux hommes ont reçu l'un des plus grands honneurs que le monde du sport puisse décerner : ils ont reçu le Arthur Ashe Award for Courage, alors que le public leur a fait une ovation soutenue.

C'était une douce reconnaissance que ce qu'ils faisaient était important. Mais comme le disent les deux hommes, "Ce n'est pas à propos de nous. C'est tellement plus grand que nous."

1968 : Comment nous sommes arrivés ici

Médailles Oct. 17, 2018

Dans l'audio de cette histoire, comme dans une version Web précédente, nous disons que Tommie Smith et John Carlos ont été dépouillés de leurs médailles. En fait, il y a eu des discussions sur cette possibilité, mais ils ont finalement été autorisés à les garder.


« Un cri pour la liberté » : le salut du Black Power qui a secoué le monde il y a 50 ans

La photo de salut Black Power, l'une des images de protestation les plus influentes de tous les temps, a été capturée il y a 50 ans lorsque les sprinters américains Tommie Smith et John Carlos sont montés sur la scène mondiale lors des Jeux olympiques d'été de Mexico.

C'était le 16 octobre 1968. Smith venait de remporter l'or et Carlos avait remporté le bronze dans un fulgurant sprint de 200 mètres. Le sprinteur australien Peter Norman, qui avait remporté l'argent, se tenait à leur droite.

Lorsque "The Star-Spangled Banner" a commencé à jouer, Smith a baissé la tête et a levé son poing droit.

Le photographe du magazine Life, John Dominis, a levé son objectif.

La photographie de Dominis figerait ce moment de protestation silencieuse. La photo ferait le tour du monde, capturant toute l'angoisse et la colère de 1968. La photo deviendrait une image emblématique du mouvement Black Power et un point de référence émotionnel parmi les joueurs de la NFL qui s'agenouillent pendant l'hymne national pour protester contre la brutalité policière.

Dominis, décédé en 2013, a déclaré plus tard qu'il n'avait aucune idée dans ce stade en 1968 que son tir entrerait dans l'histoire. "Je ne pensais pas que c'était un grand événement d'actualité", a déclaré Dominis dans une interview en 2008 avec le Smithsonian Magazine. « J'ai à peine remarqué ce qui se passait lorsque je tournais. »

D'autres photographes, debout dans le stylo supportant les médias à quelques mètres de là, ont également capturé le moment. Mais Dominis s'est emparé de détails brûlants qui ont rendu son image plus puissante. Sa photo montre Smith, les jambes de son pantalon retroussées, debout dans des bas noirs, sa chaussure droite reposant sur le podium.

"C'était un cri pour la liberté", a déclaré Smith dans une interview en 2016 avec le Smithsonian's Museum of African American History and Culture, qui a acquis le survêtement qu'il portait ce jour-là, ainsi que les chaussures dans lesquelles il courait et la boîte qu'il tenait. le podium, qui contenait une branche d'olivier.

Carlos portait un long collier de perles tombant de son cou, sa veste ouverte au mépris total des règles olympiques.

Et la photo illumine l'expression subtile du visage de Norman. Peu de gens ont réalisé que Norman faisait également partie de la manifestation. Norman portait un petit badge sur sa poitrine : « Projet olympique pour les droits de l'homme », qui avait été organisé pour protester contre le racisme dans le sport.

La manifestation avait été quelque chose que les athlètes avaient soigneusement planifié. Tout ce qui était capturé sur la photo avait une signification particulière. Smith et Carlos s'étaient dirigés lentement vers le stand comme s'ils étaient en deuil, les mains jointes derrière le dos – chacun tenant une chaussure de course. Ils marchaient sur l'herbe du stade en chaussettes noires. Ils avaient enlevé leurs chaussures spécifiquement pour protester contre la pauvreté aux États-Unis.

Pour protester contre les lynchages de Noirs, ils portaient un foulard et des perles. "J'ai regardé mes pieds dans mes chaussettes hautes et j'ai pensé à toute la pauvreté noire que j'avais vue de Harlem à l'est du Texas", a écrit Carlos dans son livre de 2011 écrit avec Dave Zirin, "The John Carlos Story: The Sports Moment That Changed le monde."


1968 : la manifestation du stand de médailles est devenue un modèle d'activisme sportif, il n'a fallu qu'un certain temps

Cette nuit d'automne à Estadio Olimpico Universitario n'aurait peut-être pas été aussi mémorable si Tommie Smith et John Carlos avaient simplement levé chacun un poing ganté de noir en l'air.

La manière triste avec laquelle les stars de la piste américaines inclinaient la tête, la manière vulnérable dont elles se tenaient sans chaussures, rendaient le geste plus que menaçant.

"Nous sommes noirs et nous sommes fiers d'être noirs", a déclaré Smith. "L'Amérique noire comprendra ce que nous avons fait ce soir."

La photographie de leur manifestation sur le stand des médailles aux Jeux olympiques d'été de 1968 à Mexico compte parmi les images les plus inoubliables de l'histoire du sport.

Les sprinteurs espéraient attirer l'attention sur le traitement réservé aux Noirs dans une Amérique encore aux prises avec l'intégration. En enlevant leurs chaussures, ils cherchaient à sympathiser avec les pauvres.

Le pouvoir du moment a déclenché une réponse mondiale – certains ont loué Smith et Carlos comme des héros, d'autres les ont rejetés comme des « militants » faisant un « salut à la nazi ».

Quoi qu'il en soit, on s'attendait à ce que leurs actions déclenchent une vague de conscience sociale parmi les athlètes. Carlos l'avait prédit, affirmant que les concurrents des prochains Jeux olympiques d'été pourraient "détruire la place".

Mais une croisade ne s'est jamais concrétisée, avec des manifestations sportives rares dans les années qui ont suivi.

"D'une certaine manière, nous essayions toujours de comprendre ce que cela signifie pour un athlète d'être une personnalité publique", a déclaré l'historien Kevin Witherspoon. « La conversation dure depuis des décennies. »

Un demi-siècle plus tard, une nouvelle génération de militants sportifs a enfin émergé, menée par des joueurs tels que le quart-arrière Colin Kaepernick, qui a lancé une tendance en s'agenouillant pendant l'hymne national avant les matchs de la NFL.

Pourquoi a-t-il fallu si longtemps aux athlètes pour suivre l'exemple de Smith et Carlos ?

La réponse se trouve dans la trame de fond de cette soirée de 1968.

Lorsque Pierre de Coubertin a lancé les Jeux olympiques modernes à la fin des années 1890, il a tenu à les organiser conjointement avec l'Exposition universelle. The Frenchman wanted international exposure, hoping his competition would encourage goodwill and sportsmanship.

But Adolf Hitler had other purposes when he commandeered the stage in 1936, using the Berlin Games to promote Nazi Germany.

“The genie was out of the bottle,” said Mark Dyreson, a Penn State professor who has written extensively about the Olympic movement.

So-called state actors had discovered they could use the Games to their advantage. It took a while for non-state actors — the athletes — to catch on.

The idea came to Harry Edwards, a former discus thrower teaching sociology at San Jose State, around 1967. By then, television had transformed the Games into a global spectacle while rendering the World’s Fair less relevant. Edwards spotted an opportunity.

Eager to address racial tensions in the United States, he persuaded a group of athletes to join his Olympic Project for Human Rights, which called for the hiring of more black coaches and the ouster of International Olympic Committee President Avery Brundage, whom many people viewed as racist and anti-Semitic.

Early in 1968, the OPHR orchestrated the boycott of a New York track meet. A similar effort directed at the Summer Games lost steam, with only a few basketball players — including Kareem Abdul-Jabbar, then known as Lew Alcindor — choosing to skip Mexico City.

Edwards hatched another plan in talks with top American runners such as Carlos, Smith and Lee Evans, who were taking his classes at San Jose State.

“We could not get to the podium of the United Nations,” Edwards said. “The point was to get some people on the Olympic podium so that they could make a statement to the world that we have a human rights problem in the United States.”

By the fall of 1968, Martin Luther King Jr. and Robert F. Kennedy had been assassinated. Police had clashed violently with protesters outside the Democratic National Convention in Chicago.

As the Summer Olympics drew near, Mexican troops opened fire on thousands of pro-democracy demonstrators in that nation’s capital.

“That year is such a flash point,” said Witherspoon, an associate history professor at Lander University in South Carolina. “The American athletes are young men, they’re college students, and they are observing all this.”

Whispers of an impending protest circulated around the Games leading up to Oct. 16, the day Smith won the 200 meters in world-record time, with Carlos finishing third.

The teammates would later disagree about what happened next. In a 2001 interview with the Los Angeles Times, Smith said they grew reluctant to speak to the media for fear of opening old wounds.

“I was much more frightened on that stand than I had ever been on the starting block,” he said. “But I felt I had no choice. … I had to show the world what life was like off that stand.”

Neither he nor Carlos responded to interview requests for this article, but there was a third man on the podium, the late Peter Norman, an Australian whose experience that day has been detailed in a book and documentary film.

Because his country was enmeshed in Aboriginal protests, Norman knew about the U.S. civil rights movement. He recalled that on Oct. 16, Smith and Carlos had only one pair of black gloves between them.

“Peter was the one who suggested they wear one each,” said Matt Norman, a nephew who produced the book and film about his uncle.

As the three medalists chatted after the race, Carlos borrowed an OPHR button from another American athlete and handed it to Norman, who pinned it to his uniform.

“My uncle knew it was a dangerous thing to do,” Matt Norman said. “But he believed it was important to stand beside them.”

Once the medal ceremony began and the anthem played, Smith and Carlos kept their heads bowed to avoid acknowledging what they saw as an oppressive society. Their raised fists mimicked a popular black power salute and they stood without shoes to recognize poverty in America.

In doing so, they had violated Rule 50.2 of the Olympic Charter: “No kind of demonstration or political, religious or racial propaganda is permitted in any Olympic sites, venues or other areas.”

Boos rained down from the crowd and the pair was subsequently banished from the athletes village. Back home, they were shunned by much of the track-and-field establishment, effectively ending their athletic careers. Norman paid a similar price.

Australia left him off the team for the 1972 Games in Munich, Germany, even though he had qualified and still holds the national record for 200 meters.

When Norman died in 2006, Smith and Carlos served as pallbearers at his funeral.

“He always said that if he could do it again, he would do it exactly the same,” said Matt Norman, who has negotiated a deal for a Hollywood film about his uncle. “His race lasted 20 seconds. … His stance has lasted 50 years.”

Smith and Carlos’ actions overshadowed much of what happened in Mexico City that fall.

World records fell, one after another, and Bob Beamon flew more than 29 feet to set a long-jump standard that survived until 1991. People might forget that other Americans, including Evans and members of the victorious 1,600-meter relay team, also raised their fists.

Despite Carlos’ prediction, only a few U.S. athletes protested in Munich four years later sprinters Wayne Collett and Vince Matthews refused to stand at attention during the anthem.

“I love America,” Collett told The Times before his death in 2010. “I just don’t think it’s lived up to its promise.”

When discussing the scarcity of activism among Olympians in the years that followed 1968, historians suggest the consequences might have been too severe for runners, swimmers, gymnasts and others who do not have major-league contracts waiting for them after the Games.

“The question for athletes has been: ‘What are you willing to do?’” Dyreson said. “I think it’s been hard for them to be courageous. It’s about risking their post-Olympic career.”

Edwards sees things differently. The sociologist and social activist has identified historical “waves” of athlete protests that he believes are linked to — if not instigated by — broader social conditions.

The first wave arose from segregation in the United States throughout much of the 20th century, as the likes of Jesse Owens, Jack Johnson and Joe Louis struggled for inclusion.

After World War II, a new generation, including Jackie Robinson and Earl Lloyd, sought to break the barriers that kept blacks out of team sports.

“History never repeats itself,” Edwards said. “But the dynamics of history remain the same.”

The third wave of activism in the late 1960s — highlighted by not only Smith and Carlos, but also by Muhammad Ali — was triggered by the civil rights, anti-war and black power movements. Athletes now struggled for dignity, respect and self-determination.

Smith and Carlos suffered for their actions, as did Ali, who sacrificed the prime of his boxing career to protest the Vietnam War. Yet Edwards disagrees with historians who see them as a cautionary tale.

Protest in sports dropped off, he believes, for reasons other than money and fame.

“The collapse of the civil rights movement, the demise of black power,” Edwards said. “There was no ideological movement framing the activities of athletes.”

It was the early 1990s when Charles Barkley filmed a much-debated commercial for Nike.

“I am not a role model,” he said, staring directly into the camera. “I am paid to wreak havoc on the basketball court.”

Though Barkley was making a larger point — that parents should take responsibility for raising their children — his words came to exemplify an era when superstar athletes, including Michael Jordan, rarely spoke out on social or political issues.

“There were minor protests along the way,” Witherspoon said. “Nobody replicated what happened on the medals stand.”

But attitudes have shifted in the last few years. Some NFL players began kneeling during the anthem. In basketball, Stephen Curry criticized the political stance of a shoe company that had endorsed him, and Carmelo Anthony issued a challenge.

“I’m calling for all my fellow athletes to step up and take charge,” he wrote on social media. “There’s no more sitting back and being afraid of tackling and addressing political issues anymore.”

This fourth wave of sports activism makes sense in Edwards’ paradigm, arising alongside the Black Lives Matter movement, fostered by a partisan divide over President Trump’s policies.

Once again athletes seem eager to get involved, even if it means risking their livelihoods.

It feels “a bit like the old times,” Carlos recently told “The Undefeated” website. Edwards voiced a similar reaction.

“There’s a direct connection to what happened in the 1960s,” the professor said. “When you look back, you have a blueprint for the utilization of the sports platform to protest.”

Edwards added: “At a certain point, the cost becomes irrelevant because the cause is so critical. Injustice pushes the envelope to the point where that protest reaction becomes inevitable.”

Amnesty International and the ACLU recently honored Kaepernick for his activism. He has arguably endured a plight similar to that of Smith and Carlos.

No team has signed him since he opted out of his contract with the San Francisco 49ers after the 2016 season. He has filed a grievance against the NFL, alleging that team owners have colluded against him.

Which might explain why he placed such importance on meeting Smith and Carlos last year. In a social media post, Kaepernick referenced their “connected struggles” and the lasting power of that moment in 1968.

“Hearing them tell their stories, sharing behind the scenes insights into the sacrifices they willingly made, and the ostracization that was forced upon them,” he wrote, “all that I could do was listen, take notes, and soak in the elders’ wisdom.”


Raised fist: Tommie Smith and his "moment of truth" at the 1968 Mexico City Olympics

At the High Museum of Art in Atlanta, artist Glenn Kaino is offering a fresh take on one of the 20th century's best-known images: Tommie Smith and John Carlos on the Olympic medal stand in Mexico City in 1968 &mdash a moment frozen by a snapshot. A raised-fist salute, flattened in a photograph, has been given additional depth and meaning in Kaino's art.

He reproduced casts of Smith's right arm, evoking both the backbone of a movement, and a flowing wave of power. "Those arms are Tommie's arms, but they represent all of our arms," Kaino said.

Glenn Kaino's sculpture of Tommie Smith's raised fist salute, in the exhibition "With Drawn Arms" at the High Museum of Art in Atlanta. CBS Nouvelles

"It's more nuanced. It's more textured, more layered," said correspondent Jim Axelrod.

"Yes. And that's where our humanity lies, in the nuance."

When Tommie Smith himself looks at the iconic photograph, what does he see?

"Look at that young man's face. Look at it. It looks like he's saying, 'Why am I up here?'"

Extending gloved hands skyward in protest, American athletes Tommie Smith, center, and John Carlos are pictured after receiving medals for the 200-meter run at the Summer Olympic Games in Mexico City on Oct. 16, 1968. Australian silver medalist Peter Norman is at left. PA

"Is that the proudest moment of your life?" Axelrod asked.

Nouvelles tendances

"You better believe it, buddy," he replied. "But it was one of the saddest moments in my life, too. It's sad that a young man had to do that."

Athlete Tommie Smith CBS News

1968 remains among the most turbulent years in American history, including on the sports field. At the Summer Olympics in Mexico City that year, U.S. athlete Tommie Smith won the 200-meter fellow teammate John Carlos came in third.

"I had the gloves because I knew I was gonna use the gloves, but I didn't know in what fashion," Smith said. "And that's when John and I talked about the idea of a victory stand.

"Everything was representative. Shoes, the idea of poverty the black socks are, of course, power in blackness the glove represented sacrifice and strength the wreath in the left hand, the idea of peace, as an olive branch."

"Right hand's up with a fist, left hand's holding an olive branch," said Axelrod. "Fifty years later, any regrets?"

"No way. No way," Smith replied.

Which is why Smith is seen as a hero to so many, because he and Carlos were banished from the Games &mdash sent home. The son of a sharecropper, an ROTC student at San Jose State, and a multiple world-record holder, was shunned. He couldn't even find a job.

He said, "It was a moment of truth for me."

How important was the moment? Nelson Mandela found it so inspiring he had a photo of the event smuggled into his prison cell on Robben Island.

Sociologist Harry Edwards taught Smith and Carlos at San Jose State &mdash his Olympic Project for Human Rights organized athletes, challenging them to take a stand. "You had athletes who had the courage, who had the vision, who had the platform, to stand up and say, 'We're better than this. We can do better than this,'" Edwards said.

Sociologist Harry Edwards CBS News

He called the photo of Smith and Carlos with their fists raised "the most iconic sports image of the 20th century."

Half a century later, Edwards advises Colin Kaepernick and others making their own stands.

When asked about his protest, Smith said it was not about denigrating the flag: "No way. Wasn't about the flag."

What was it about? "Human rights. Human rights came before the flag," he said.

Edwards told Axelrod, "For those people who say it was statement against the American flag and America, you don't do that kind of thing unless you amour this country. Otherwise, why not just, you know, get my gold medal, go and see what I can parlay it into, and to hell with the rest of it?"

Philadelphia Eagles defensive end Michael Bennett CBS News

Philadelphia Eagles Michael Bennett and Malcolm Jenkins are two of today's NFL players using their platforms to call attention to racial injustice.

"I think everybody, as a young African American athlete, grew up knowing about Tommie Smith and John Carlos," said Bennett. "I just want every young person who sees the impact of Tommie Smith and John Carlos [to know] they have a voice, that they have a place."

"But you got to stand up," said Axelrod.

"You have to stand up, or take a knee."

Jenkins (who has the Mexico City photo of Smith and Carlos hanging up in his home) raised his own fist in a pre-season game this year.

Philadelphia Eagles strong safety Malcolm Jenkins raises his fist in protest. CBS Nouvelles

"We as athletes now stand on the backs of not only John Carlos and Tommie Smith, but all the athletes who've risked their careers, to speak up for the things that were not just or not fair in our country," he said.

Which is what makes Smith and Carlos attractive to both historians and artists. A statue of the athletes' victory stand sits on the campus of San Jose State. Hang out there almost any day, and it's plain to see that what may not have been understood in 1968 is now a powerful inspiration.

An inspiring statue of Tommie Smith at San Jose State. CBS Nouvelles

Edward said, "It was the right temperature, it was the right tenor, it was silent, but spoke volumes. It was the right message. The fact that we're talking about it a half a century later reminds us of who we are as a people, and what we aspire to be as a nation."


Why Two Black Athletes Raised Their Fists During the Anthem

In 1968, two black Olympic athletes protested during the “Star-Spangled Banner.” Few understood the message they were trying to send.

Mr. Widmer is a distinguished lecturer at the Macaulay Honors College of the City University of New York.

A few hours earlier, it was far from certain that Tommie Smith and John Carlos would be on the medal stand at all. Smith, the favorite to win gold in the 200 meters at the 1968 Olympics in Mexico City, had strained his adductor muscle in a heat and was unsure he could run at full speed. Carlos, his friend and fellow American, had nearly been disqualified when he left his lane in a heat of his own. But the umpire missed it, and he too survived. When the final was run, it turned out to be the race of their lives. Smith smashed the world record, in 19.83 seconds, and Carlos came in third, a whisker behind Peter Norman, an Australian who came out of nowhere to take silver. No one would run under 20 seconds in the Olympics again until Carl Lewis in 1984.

As they approached the medal stand, Smith and Carlos were holding their running shoes, wearing black socks, as if they had been awakened from a midafternoon nap. All three medalists, including Norman, wore large buttons that read, “Olympic Project for Human Rights.” That may have been hard to read on the TV screen, but the next scene was not. As the tinny sound of “The Star-Spangled Banner” began to fill the Estadio Olímpico, Smith and Carlos looked at the ground, and raised their right and left arms, respectively, in the air. Each was wearing a single black glove, covering a clenched fist: the black power salute.

Snapchat was still decades away, but the athletes instantly created one of the iconic images of the 1960s, to be endlessly reproduced in retrospectives on a decade that continues to inform (and misinform) our politics. Yet the gesture was so misunderstood at the time, on all sides, that it is worth slowing down to review, like a slow-motion replay of the race itself.

For Smith and Carlos, the anger had been building for a long time. They grew up on opposite coasts, in families that knew all too well that black and white America were “separate but unequal,” in the words of the Kerner Commission report of 1968. Separately, they made their way to San Jose State University, a track powerhouse, where a lively conversation was taking place on a campus that was roiled, like so many others, over America’s divisions. Hastily improvised classes on black studies were attracting hundreds of auditors “workshops” often spilled out from classrooms into large, spontaneous gatherings. Nearly every aspect of college life (including all-white fraternities) was held up to scrutiny as these young Americans tried to understand a country that seemed to be better at promising justice than delivering it. Smith and Carlos were growing quickly stimulated by a sociology instructor, Harry Edwards, they were asking hard questions of their peers and of themselves.

As much as they loved running, they felt ambivalent about their role in the commercialization of sports, at a time when huge amounts were spent on TV advertising but anti-poverty programs were foundering. In the months that followed the assassination of the Rev. Dr. Martin Luther King Jr. and the Poor People’s Campaign that limped along after his death, they wanted to run for something more inclusive than an individual medal.

Many leading black athletes were speaking out against racism and poverty that year, including Bill Russell, Jim Brown and Muhammad Ali, who threw his 1960 Olympic medal into the Ohio River after being refused service in a whites-only restaurant in his hometown, Louisville, Ky. Would it not restore some balance if these rising track stars could win medals of their own and at the same time give voice to the voiceless? African-Americans were almost entirely invisible in the televised version of America that was beamed out over the networks. Who else could speak for them, if not the athletes whose talents earned a few precious moments before a global audience?

By even appearing at the Olympics, the athletes had avoided a mini-crisis of the year before, when a boycott had seriously been discussed as a protest against the way that black Americans were marginalized. In fact, Kareem Abdul-Jabbar (then Lew Alcindor) sat out the 1968 Olympics (the men’s basketball team won gold anyway). Carlos and Smith decided to run, but one reason they had black gloves ready is they wanted to avoid shaking hands with Avery Brundage, the chairman of the International Olympic Committee.

Brundage, a white American, was a former Olympian who had run alongside Jim Thorpe in 1912 and steadily made his way upward in a career in high-level sports administration. But he was dogged by rumors of racism and anti-Semitism: In 1936, the year of the Berlin Olympics, he had shown a notable enthusiasm for the Nazis, and in the years that followed, pursued extensive business interests with them. As war clouds gathered over Europe, he prominently supported the America First movement that opposed United States intervention in World War II. He had led the Olympic committee since 1952 and personified the Old World cluelessness that troubled the young athletes. If they wanted to hear nuanced discussions of poverty, they would have to look elsewhere.

At the same time, Brundage had put all of his weight behind the brave decision to bring the Olympics to Mexico, an important step forward for the games. That in turn had attracted a significant number of new African nations, competing for the first time, and Brundage should get some credit for recognizing, in his way, that a new world was coming into existence. Mexico showed backbone when it refused to receive athletes from the apartheid regime of South Africa. These were to be the “Peaceful Games,” and displays of political tension were unwelcome. Or so the planners hoped.

But that slogan became instantly obsolete with a horrific act of violence as the games were beginning. Youthful rebellions had rattled many nations in 1968 — France was still recovering from the student protests of the spring, and a parallel movement in Czechoslovakia had ended in August when Soviet tanks rolled in. Naturally, Mexican students were keenly aware of these developments, and they too wanted to stand up for democracy in a country where it was hardly an established fact. When young people began organizing mass rallies in Mexico City, just in advance of the Olympics, nervous officials overreacted and sent armed troops after them. On Oct. 2, only two weeks before the 200-meter race, hundreds of students were killed at a rally.

That mindless violence did not quite derail the Olympics, but it added to the urgency of an act of conscience, on behalf of the young and disenfranchised. A huge TV audience in the United States was quick to rejoice when a courageous Czech gymnast, Vera Caslavska, turned her head away while the Soviet anthem played. They were far less excited when Tommie Smith and John Carlos acted out their own ritual of protest.

If anyone could be counted upon to make a confusing situation worse, it was Avery Brundage. The same figure, so untroubled by Nazi salutes in 1936, was outraged by the clenched fists of his fellow Americans. By coincidence, clenched fists were historically linked to anti-fascism, but any sense of historical context was quickly lost as everyone got angry at everyone else. Brundage denounced Smith and Carlos for their “warped mentalities” and complained loudly about the “nasty demonstration against the American flag by Negroes,” as if “Negroes” were not fully American. That was exactly the point Smith and Carlos were trying to make. But they were quickly booted out of the Olympic Village and sent packing.

The hysteria that followed was fanned by the media. The sports commentator Brent Musberger was particularly adenoidal, comparing Smith and Carlos to “dark-skinned storm-troopers” as if they, and not Brundage, had Nazi skeletons in their closet. All points of subtlety were quickly overwhelmed by the tidal wave of racialized anger that swept over the country.

But in fact, Smith and Carlos were more moderate than their gesture suggested. They were trying to raise awareness of suffering they were not Black Panthers or separatists. They had no weapons stockpiled or manifestoes. Their hugely watched act was, in fact, mostly improvised. In his autobiography, Smith explained that he sought to make a “human rights salute,” not a black power salute. “We were concerned about the lack of black assistant coaches,” he said. “About how Muhammad Ali got stripped of his title. About the lack of access to good housing and our kids not being able to attend the top colleges.” They didn’t want to race in meets hosted by all-white track clubs.

That was not exactly the stuff of revolution. But they were important causes in a country that seemed to have forgotten how to take care of the poor, particularly the black urban poor as the War on Poverty unraveled. Smith was completing his fourth year of ROTC at San Jose State and expected to graduate as a lieutenant in the Army. As he later explained, the protest was about mainly about “black dignity.” A direct line might be traced from that medal stand to Frederick Douglass and his essay “What to the Slave Is the Fourth of July?,”now acknowledged as one of the great protest documents of American history. At the end of the essay, Douglass, after venting his spleen, expressed pride in the United States and wrote, “I do not despair of this country.” Similarly, Tommie Smith demanded that his protest be done well, “because the national anthem is sacred to me, and this can’t be sloppy.” Great nations can survive this kind of respectful protest.

It should also be remembered that the protest came from three athletes, not two. Peter Norman stood on that medal stand, too, wearing his button, adding his perspective to a problem that was hardly unique to America. Australia had a long and vexed history of its own, as Norman knew well — he had grown up in a family strongly affected by the Salvation Army and its mission to the poor. The decision of this apprentice butcher to stand tall, in his own way, greatly broadened the meaning of the moment. In fact, it was his idea that Smith and Carlos each wear a single glove (Carlos had forgotten his pair). It would be difficult to find a more poignant example of the Olympic ideal that Brundage had spent decades promoting. These athletes were standing together for something larger than simply winning. Smith later described the scene on the medal stand as an “arch of unity.”

All three suffered in different ways for their role in forming that arch, but with the passage of time, they were welcomed back into the Olympic fold, and into the larger embrace of history. When Norman died in 2006, still unfairly neglected, Smith and Carlos stood up one more time, as his pallbearers.

Fifty years later, some of the details have shifted, but the gestures of athletes continue to reverberate in a nation that remains divided in most of the ways it was then. Future disputes over protests will surely get many of the details wrong in the heat of the moment, as so many extremists did in 1968. But taking the long view helps to restore a measure of calm inside an argument that shows no signs of ending soon.

Ted Widmer is a distinguished lecturer at the Macaulay Honors College of the City University of New York and a senior fellow at the Carnegie Council for Ethics in International Affairs.


Dr. John Carlos, Who Raised a Fist During 1968 Olympics, Reacts to Olympic Ban on Protests

In an awards ceremony in the 1968 Olympics, John Carlos and Tommie Smith raised their fists during the national anthem to protest racial injustice.

By: Alyssa Wilson – (Source: www.bnc.tv) – Carlos said the United States Olympic Committee offered an apology for the way he was treated, but the International Olympic Committee did not.

The International Olympic Committee has banned participants from raising their fists or taking a knee during the Tokyo Olympics set to begin on July 23.

During the 1968 Olympic Games in Mexico City, John Carlos and Tommie Smith raised their fists during the national anthem to protest racial inequality. Carlos joined Start Your Day to discuss the ban and the importance of it.

The History Channel reported. When the two returned to their homes, they faced backlash and death threats.

Although his act of protest was not accepted well by the world, Carlos said he would do it again.

“No regrets whatsoever. If it was necessary to do it today, I would do it all over again,” he said.

As the country continues to face some of the same issues Carlos protested 53 years ago, he said it’s about a fight for humanity. When asked about today’s athletes who are activists speaking out against injustices, Carlos said they should reach out to the elders to learn about the best ways to handle political activism.

For athletes who are too afraid to speak up, Carlos said they are not immune to today’s problems of racial inequities.

“As an athlete, it is wonderful to be acknowledged for your attributes in the world of athletics, but you can leave the locker room and on your way to your car and die just merely because of the color of your skin.”

He also said the fight for justice is about future generations.

Carlos said, “The fight that you’re in is not necessarily a fight for yourself, but the fight is for your offspring.”


The Men Who Raised Their Fists: Remembering The Olympic Protests Of 1968

Fifty years ago Tuesday, American sprinters Tommie Smith and John Carlos – both young, black athletes ­– raised their fists in protest as the national anthem played at the 1968 Summer Olympics.

The “black power salute” ensured the men would be both celebrated and vilified. And it’s a reminder that athletes protesting at sporting events is not new.

WFDD’s Sean Bueter spoke with Winston-Salem State University's Dean of the College of Arts, Sciences, Business and Education, Dr. Darryl Scriven, about the 1968 black power salute and its echoes in sports today.

Faits saillants de l'entrevue

On the fallout endured by Smith and Carlos:

They were students at San Jose State College at that time. They were celebrated as heroes. There were other athletes that also protested as well. But after that initial celebration they were ostracized. They they lost their standing in society. They were pretty much treated as a pariah, and they were. Some of them went to other countries because they weren't treated fairly. And this lasted decades.

On the parallels between the repercussions of the 1968 incident and modern sports protests:

There were repercussions. Smith and Carlos were sent home after that. In this same way athletes today – particularly Colin Kaepernick and others – have said that the NFL has colluded to ban them from the sport because of their protest. And so these are not only social reprisals but they have economic repercussions as well. A game or career that you train most of your life for, you're unable to play because of your political position.

On the news that Eric Reid, a teammate of embattled quarterback Colin Kaepernick, was hired by the Carolina Panthers this season:

I think it is a mark of progress because, unlike in 1968, [what's happening] now which is notable is that Nike embraces Colin Kaepernick as a symbol of freedom of expression and "Just Doing It" [Nike's slogan] and the fact that an NFL team embraces one of Kaepernick's fellow teammates who knelt with him shows a kind of progress, an evolving standard of what it means to be decent, as well as to have a difference but being able to compromise on a deeper level for a greater good in a society that is marked by diversity and should be able to collaborate in ways even if we don't always agree.


Mexico 1968: What Really Happened When Two Americans Raised Their Fists

American sprinters Tommie Smith (gold medal) and John Carlos (bronze medal) raise their fists on the podium with Australian silver medalist Peter Norman at the 1968 Olympics in Mexico City

Correction Appended: Aug. 7, 2012

At the 1968 Olympics in Mexico City, after African-American sprinters Tommie Smith and John Carlos won the gold and bronze, respectively, in the 200 meters, the two runners stood atop the podium with medals around their necks. As “The Star-Spangled Banner” played, Australian silver medalist Peter Norman, a white man, stared ahead, while the two Americans bowed their heads and each lifted a fist covered in black leather, creating one of the most famous, and controversial, images in sports history. “I thought it had a deal of humanity in the way it was done,” wrote BBC commentator Barry Davies, who was covering his first Games. “It wasn’t in any way extrovert or flamboyant. It was a quiet holding aloft of the arm with the black glove.”

Yet that wasn’t how most of the media, the public or the Olympic committee viewed it. “Angrier, nastier, uglier better describes the scene,” said TIME. Labeled “ungrateful,” “disaffected,” “petulant” and “petty,” the two Americans were kicked off the U.S. team and given 48 hours to leave Mexico. The Australian press skewered Norman for his complicity, and he was denied a chance to compete for Australia in future Olympics.

Four decades later, what really happened on the podium, and afterward, is detailed in a new documentary, Salute, by Matt Norman, Peter’s nephew. The fists were not a spontaneous gesture but a carefully planned one. They represented not a Black Panther tribute but a show of solidarity with all oppressed people. And Norman was not an oblivious bystander but an active participant. It was, says Matt, a moment that would cost all three men their careers.

The stakes were high at the 1968 Olympics. They were the first Games to be broadcast in color, to an audience of 600 million people worldwide. Before the start, Mexico City had been the scene of violence: a crowd of 6,000 antigovernment protesters in Mexico City’s central square were cut down by the military. A 60-year-old woman was bayoneted in the back a 13-year-old boy was shot at close range. “Once More with Violence,” read a TIME headline about the slaughter of over 30 people and the wounding of hundreds more. “Games in Trouble,” declared Sports illustrés. That year had seen the Tet Offensive, riots during the Chicago Democratic Convention, the Prague Spring and the assassinations of both Robert Kennedy and Martin Luther King Jr. The Olympians were not immune to the events erupting around them. By organizing the Olympic Project for Human Rights (OPHR), a number of athletes wanted to make a stand against oppression, not just in the U.S. but around the world.

International Olympic Committee president Avery Brundage insisted that athletes refrain from making political gestures. Knowing that the OPHR was planning something, Brundage, a controversial figure who, despite cries for a boycott, had pushed for the U.S.’s participation in the 1936 Nazi Olympics in Berlin, sent in Jesse Owens to talk to athletic activists. Owens was shouted down. “We felt sorry for him, actually,” recalled 400-meter sprinter Lee Evans.

As the eyes of the world were on them, Smith, Carlos and Norman headed out to the field for the medal ceremony. Carlos realized he had forgotten his glove. “My father suggested they share Smith’s pair and each wear one,” says Matt Norman. Peter also asked the Americans for an OPHR badge to wear to show his respect for what they were about to do. What you can’t clearly see in the photo is that the Americans were also shoeless, to symbolize poverty. Carlos wore beads, and Smith a black scarf, around their necks to symbolize the lynchings that were taking place in the American South.

The crowd grew angry, which surprised the three athletes. “I threw my arm up, and said ‘Please, God, get me out of here,’ ” recalls Smith.

Smith and Carlos returned to the U.S. and struggled to find work. Carlos’ wife eventually committed suicide Carlos blamed it on the condemnations and media attacks. Despite the ensuing years of working manual labor and feeling ostracized, Carlos says he would do it again. “I didn’t like the way the world was, and I believe there need to be some changes in the way the world is,” Carlos wrote in The John Carlos Story.

“I was on a world stage, implementing a need for human actions,” said Smith recently on a U.K. news show. “People were sedentary in their lives, not realizing the need for a coalition of understanding.” Norman agrees. “It has been said that sharing my silver medal with that incident on the victory dais detracted from my performance,” Norman says in Salute. “On the contrary, I was rather proud to be a part of it.”

Le film Salute is available on DVD starting July 30.

The original version of this post misstated Peter Norman’s relationship to Matt Norman. Peter was Matt’s uncle, not his father.


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