L'histoire

Cimetière de guerre de Monte Cassino

Cimetière de guerre de Monte Cassino


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Le cimetière de guerre de Monte Cassino est le lieu de sépulture de milliers de soldats britanniques et du Commonwealth morts pendant la campagne d'Italie pendant la Seconde Guerre mondiale. Également sur le site se dresse un mémorial à ces soldats dont les tombes ne sont pas connues.

La bataille de Monte Cassino faisait partie de la campagne d'Italie, qui a vu le débarquement allié en Italie en septembre 1943, suivi d'une progression rapide dans le sud du pays. Cependant, les fortes fortifications allemandes connues sous le nom de ligne Gustav ont rapidement bloqué l'avance alliée.

Pour progresser, les Alliés entreprirent de nouveaux débarquements à Anzio en janvier 1944 mais là encore, les progrès se révélèrent difficiles. Après plusieurs assauts coûteux, la ville de Cassino - qui a vu certains des combats les plus féroces - a finalement été capturée et les défenses ont été brisées.

Aujourd'hui, le cimetière de guerre et mémorial de Monte Cassino commémore les militaires britanniques et du Commonwealth qui sont morts dans cette bataille coûteuse.


Cimetière de guerre de Monte Cassino - Histoire

Musée du IIe Corps polonais / Centre d'information sur le Monte Cassino – Une brève histoire

L'idée de construire un musée commémoratif du IIe corps polonais sur le mont Cassino a été présentée pour la première fois en 2004 par Mieczysław Rasiej, alors président de l'Association des Polonais en Italie. Le projet a été réalisé par l'Association en collaboration avec l'Ambassade de Pologne en Italie.

Le cimetière de guerre polonais sur Monte Cassino est visité non seulement par les Polonais mais aussi par de nombreux touristes et pèlerins d'Italie et de l'étranger. Ils viennent visiter le monastère bénédictin voisin, situé à quelques pas du cimetière. La plupart sont surpris de constater que plus d'un millier de soldats polonais y sont enterrés, ils ne connaissent pas la série complexe d'événements et de circonstances qui ont amené les soldats en Italie à se battre et à mourir pour sa libération des Allemands. L'objectif du Musée est de permettre à tous ceux qui visitent le cimetière de découvrir ce chapitre méconnu mais fascinant de l'histoire polonaise - et européenne - et de le comprendre dans le contexte du destin dramatique de la Pologne pendant la Seconde Guerre mondiale.

La construction du Musée et la préparation de l'exposition ont été un travail long et entreprise complexe qui a nécessité des efforts organisationnels et financiers considérables. En raison du statut juridique particulier du cimetière de guerre polonais, situé sur le sol italien, une coopération étroite avec de nombreuses institutions tant en Italie qu'en Pologne était nécessaire.
Les travaux de construction ont été lancés en 2013, date à laquelle les ressources financières du projet n'ont permis que de conclure la première étape. Le projet a été réalisé grâce aux généreuses contributions de plusieurs donateurs.

Inauguration du Musée

Le Musée a été inauguré le 17 mai 2014, dans le cadre des cérémonies internationales marquant le 70e anniversaire de la bataille de Monte Cassino. Ces cérémonies ont été suivies par une poignée d'anciens combattants de Pologne, du Royaume-Uni, des États-Unis et d'autres pays. Étaient également présents : et de nombreux autres invités de marque.

Le Musée et son exposition permanente

Le musée a été conçu par l'architecte Pietro Rogacien, dont le père a combattu dans les rangs du corps polonais sur le mont Cassino et a ensuite supervisé la construction du cimetière de guerre polonais. Grâce à l'utilisation de la pierre locale, le bâtiment s'harmonise parfaitement avec le paysage environnant et l'architecture du cimetière.

L'exposition, composée d'images, de cartes et de textes en polonais, anglais et italien, présente un récit très évocateur
de l'odyssée épique de plus de cent mille Polonais. Ces hommes et ces femmes, après avoir subi la déportation en Sibérie et dans les goulags soviétiques, ont rejoint l'armée polonaise organisée par le général Anders. Ils traversèrent ensuite le Moyen-Orient pour atteindre l'Italie, où ils combattirent victorieusement les occupants nazis. Cependant, à la fin de la guerre, il leur fut interdit de retourner dans leurs foyers en Pologne, désormais sous domination soviétique.

Les textes ont été écrits par le professeur Krystyna Jaworska, dont les parents étaient tous deux soldats du IIe Corps polonais, et Paolo Morawski.

La mise en page, conçue par Kłaput Project, a été choisie dans le cadre d'un processus de sélection concurrentiel parmi un certain nombre de projets différents.

La plupart des 120+ photos de l'exposition proviennent de l'Institut polonais et du musée Sikorski de Londres.

Le film de l'inauguration du Musée Mémorial

Alcune photo della costruzione

Armatura et getto della struttura di fondazione

Scavo con martello del banco roccioso

Armatura et getto della struttura di fondazione

Armatura et getto della struttura di fondazione

Armatura et getto delle pareti perimetrali

Vidéo della visita del Presidente Napolitano al Cimitero di Montecassino il 15 mars 2014.


Cimetière de guerre de Monte Cassino - Histoire

Par James I. Marino

Malgré la conquête nazie des nations européennes pendant la Seconde Guerre mondiale, des soldats individuels des pays occupés se sont à nouveau levés pour combattre l'armée allemande, et la plus grande armée en exil pour combattre les Allemands était polonaise. Les forces polonaises ont combattu en Afrique du Nord, sur le front oriental, en Europe occidentale et dans la péninsule italienne.

Le corps polonais II a porté le combat à l'Axe pendant la campagne d'Italie. Des milliers d'anciens prisonniers soviétiques et d'exilés dispersés constituaient le gros du corps. Les soldats polonais ont parcouru une route longue et difficile pour se battre en Italie. Le maréchal britannique Bernard Montgomery a écrit dans ses mémoires : « Les Polonais ont joué un rôle qui leur a valu l'admiration de leurs camarades et le respect de l'ennemi.
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Selon l'historien polonais Michael Alfred Peszke, "L'armée polonaise de l'Union soviétique est la clé de voûte de l'histoire de l'effort polonais pendant la Seconde Guerre mondiale".

Le général de division Wladislaw Anders et les forces armées polonaises

À la suite de l'occupation soviétique de la Pologne orientale en 1939, quelque 1,5 million de citoyens polonais se sont retrouvés arrêtés et transportés dans des camps de travail et des prisons soviétiques. Après que les nazis eurent frappé la Russie, les diplomates britanniques dirigés par le ministre des Affaires étrangères Anthony Eden ont indiqué aux Soviétiques que les exilés pourraient fournir une puissante source de main-d'œuvre pour la lutte antifasciste. Le 30 juillet 1941, le chef du gouvernement polonais en exil, le général Wladyslaw Sikorski, conclut un accord avec les Soviétiques. Les Polonais résidant sur le sol russe après septembre 1939 ont été autorisés à rejoindre les forces armées polonaises, responsables uniquement devant le gouvernement polonais et dirigées par des officiers polonais.

Le général de division Wladislaw Anders a reçu le commandement de l'armée proposée. Né dans une région de Pologne sous contrôle russe, il a obtenu son diplôme d'études secondaires à Varsovie et a poursuivi ses études à l'Université technique de Riga. En 1913, il rejoint l'armée russe et entre à l'école de cavalerie. Pendant la Première Guerre mondiale, il commanda une unité de cavalerie et fut blessé cinq fois. En 1917, il étudie à l'Académie de l'état-major général de Saint-Pétersbourg. Puis il participe à la formation du corps polonais, sous les ordres du général Jozef Dowbor-Musnicki. Après la capitulation de l'Allemagne, il retourne en Pologne en 1918 et rejoint l'armée polonaise et devient chef d'état-major de la Grande Pologne. Pendant la guerre russo-polonaise de 1920, il dirige les uhlans de Poznań. Il entre à l'Ecole Supérieure de Guerre de Paris et devient commandant militaire de Varsovie en 1925. En 1932, il dirige l'équipe polonaise d'équitation au concours équestre de la Coupe des Nations à Nice.

Entre 1928 et 1939, Anders commanda les brigades de cavalerie basées dans l'est de la Pologne. Il a combattu contre la Wehrmacht en septembre 1939. Après avoir combattu le long de la Prusse orientale, son groupe opérationnel de cavalerie a marché vers le sud en direction de la Hongrie et a engagé l'Armée rouge envahissant la Pologne le 17 septembre. Blessé, les Soviétiques l'ont capturé et le NKVD (police secrète soviétique) a emprisonné lui dans la prison de Loubianka et plus tard à Lwów.

Libéré après 18 mois de captivité, Anders a été chargé de former l'armée polonaise en Union soviétique. Il se méfiait de tout ce qui était soviétique et écrivit plus tard dans son autobiographie : « Dieu seul sait combien ont été assassinés et combien sont morts dans les conditions terribles des prisons et des camps de travaux forcés.

La fabrication d'une nouvelle armée polonaise

Le gouvernement communiste a refusé d'autoriser les soldats polonais à se rendre en Grande-Bretagne pour rejoindre les unités qui s'y formaient. Le Premier ministre soviétique Josef Staline n'ouvrirait les portes du goulag que pour fournir des soldats à sa propre armée. Les Soviétiques remarquèrent deux attitudes claires chez les Polonais : le mépris pour tout ce qui était communiste et une confiance totale entre les soldats et les officiers.

En novembre 1941, il y avait 40 000 hommes polonais en armes, 60 % sans bottes, de nombreuses femmes polonaises et des centaines d'enfants à soigner. Les Soviétiques ont réduit les rations alimentaires. La majeure partie de l'aide sociale aux citoyens polonais réunis provenait de plus de 800 services caritatifs américains, ce qui a permis aux Polonais de créer 105 écoles et 58 maisons de retraite en Russie. En mars 1942, l'effectif de l'armée atteignait 67 500 soldats.

En avril 1942, environ 26 000 vétérans polonais étaient organisés en deux divisions en Ouzbékistan sous le commandement d'Anders, mais les communistes ne fournissaient que 8 651 fusils et 16 pièces d'artillerie. Après de longues querelles politiques et un appel direct du Premier ministre britannique Winston Churchill dans une lettre datée du 17 juillet 1942, Staline a finalement accepté d'autoriser les Polonais à se rendre en Iran dans le cadre de la force d'occupation alliée. Anders a mené un exode de 112 000 hommes, femmes et enfants. Malheureusement, plus de 4 000 soldats sont morts en Russie en attendant la permission de Staline.

D'Iran, les Polonais se sont déplacés en Irak et sont passés sous commandement britannique pour une formation et un équipement supplémentaires. En août 1942, 44 000 soldats supplémentaires et 26 000 civils, réfugiés et exilés du monde entier les rejoignirent. Bien que la majorité d'entre eux étaient des Polonais de souche, il y avait aussi des membres d'autres nationalités qui ont rejoint les unités du II Corps, notamment des Juifs, des Biélorusses et des Ukrainiens.

L'historien Thomas Brooks a noté dans The War North of Rome, "Anders a associé ses hommes à l'esprit combatif et à la ténacité d'esprit et de corps, avec un patriotisme polonais enflammé."

Alors qu'un de leurs camarades tente d'établir des communications via un talkie-walkie, deux soldats polonais manient un mortier de deux pouces sur une colline italienne. Les Polonais se sont mis à couvert à côté d'un canon automoteur allemand détruit.

L'aigle polonais est devenu une décoration importante sur les casques fournis par les Britanniques dans tout le corps. À la fin de leur entraînement en juin 1943, le général américain George S. Patton, Jr., a passé en revue les soldats polonais et les a décrits comme « les plus belles troupes, y compris les Britanniques et les Américains, que j'aie jamais vues ».

Troupes polonaises en Méditerranée

À la conférence de Québec en août, Roosevelt et Churchill décident d'envoyer le corps polonais en Italie. Churchill a écrit au chef d'état-major, le général Sir Alan Brooke : « Le moment est venu d'amener les troupes polonaises sur le théâtre méditerranéen. Les hommes veulent se battre. L'intention est de les utiliser immédiatement.

Après la mort du Premier ministre polonais Sikorski dans un accident d'avion à Gibraltar, Anders est devenu le centre de la fierté et de la ferveur nationalistes polonais. Pour ses compatriotes, Anders était une source d'inspiration, et pour ses alliés, il était un chef militaire dont la capacité imposait le plus grand respect.

Churchill a écrit une deuxième note à Brooke : « Il y a une urgence pour des renforts en Italie et la nécessité de mettre le corps polonais en opération. Beaucoup de temps et d'énergie ont été consacrés aux Polonais qui pendant deux ans n'ont rien fait.

Anders a rencontré Churchill à l'ambassade britannique au Caire le 22 août. Churchill a immédiatement aimé Anders, tandis qu'Anders a fait confiance au Premier ministre.

Le II Corps Polonais

Le corps polonais II est devenu une formation militaire majeure de l'armée polonaise pendant la Seconde Guerre mondiale sous le contrôle nominal du gouvernement polonais en exil à Londres. Sa 3e division des Carpates a été formée au Moyen-Orient à partir de la brigade chevronnée des Carpates du colonel Stanislaw Kopanski, qui a combattu à Tobrouk et en Égypte. Le 5e Kresowa a été construit autour de l'état-major de la 5e division organisée à l'origine en Union soviétique.

Selon le British Army Act de 1940, les unités polonaises devaient être regroupées sur un même théâtre de guerre. Les Britanniques ont complètement équipé, organisé et entraîné les unités polonaises selon les normes et les directives d'organisation britanniques, mais seulement après un ordre direct de Churchill à l'assistant militaire en chef, le général Bruce Ismay, qui disait : « Je considère l'équipement du corps polonais comme du première importance et urgence.

La pénurie de main-d'œuvre signifiait que chaque division polonaise n'aurait que deux brigades au lieu des trois standard dans une division britannique, avec des effectifs réduits pour leurs troisièmes brigades attendant le recrutement de main-d'œuvre supplémentaire. Une brigade blindée a été formée avec seulement 10 chars, ainsi qu'une brigade d'infanterie indépendante qui est devenue la base d'une troisième division. Pour aider à résoudre la pénurie de troupes, les Polonais ont recruté des prisonniers polonais qui avaient été recrutés de force dans la Wehrmacht.

En juillet et août 1943, le IIe corps polonais se rendit en Palestine pour un entraînement final. Il s'agissait de manœuvres dans les régions montagneuses pour acclimater les troupes au terrain qu'elles rencontreraient en Italie. Avant d'arriver en Italie, le Corps comptait 45 000 hommes. La 3e division comprenait les 1re et 2e brigades de fusiliers des Carpates, et la 5e division était composée de la 5e Wilenska et de la 6e brigades d'infanterie de Lwowska.

L'ordre de bataille divisionnaire du Corps suivait les lignes britanniques avec trois régiments d'artillerie de campagne, un régiment antichar, des ingénieurs, un bataillon de mitrailleuses lourdes, des troupes de communication, un régiment d'artillerie antiaérienne et un régiment de reconnaissance, le 12e Podolski Lancers dans la 3e Division et le 15e Poznanski Lanciers dans la 5e Division. La 2e brigade blindée du corps se composait de trois régiments blindés et d'unités de soutien. La 3e division comptait 13 200 hommes, la 5e division 12 900 et la 2e brigade blindée 3 400. En 1944, le corps a été transféré d'Egypte en Italie et est devenu une partie de la huitième armée britannique sous le général Oliver Leese.

Garder le corps polonais II en tact

On s'inquiétait de la façon dont le corps serait utilisé. Les Britanniques voulaient augmenter leur pool de remplacement avec les Polonais. Anders rejeta furieusement les suggestions selon lesquelles son corps serait démantelé et rattaché aux divisions britanniques et américaines en unités de la taille d'un bataillon, mais les tentatives pour combler la pénurie de main-d'œuvre du corps avec des recrues des communautés polonaises du Canada et des États-Unis échouèrent lamentablement. Les Soviétiques ont également refusé de permettre à plus de Polonais de quitter le pays.

Après des mois passés en Union soviétique, les soldats qui formaient le II Corps polonais ont été autorisés à quitter le pays pour leur destination finale, l'Irak, où ils passaient sous commandement britannique. Leurs familles ont été autorisées à suivre les soldats vers l'ouest.

Anders a proposé d'envoyer son corps au combat sans un pool de remplaçants. Les Polonais prendraient de la main-d'œuvre « libérée » pour remplacer leurs pertes et étoffer leurs divisions incomplètes sur le champ de bataille. Un grand nombre de Polonais ethniques avaient été intégrés dans la Wehrmacht en tant qu'Allemands ethniques, et Anders pensait qu'ils le rejoindraient volontiers s'il en avait l'occasion. Les Polonais avaient également des renseignements indiquant que des milliers de prisonniers polonais avaient été envoyés en Italie comme ouvriers. Ces hommes pourraient également être libérés et rejoindre le II Corps.

Les Britanniques ont cédé et le II Corps polonais se battra en tant qu'unité autonome. Après son arrivée en Italie, le corps polonais a finalement grossi à une force de 110 000. À 52 ans, Anders commandait la seule force polonaise face aux Allemands en Europe occidentale.

“Ils semblent ne pas avoir peur”

Des éléments de la 3e division de fusiliers des Carpates ont commencé à débarquer en Italie à Tarente le 21 décembre 1943. Le transfert de toutes les unités polonaises d'Égypte et du Moyen-Orient s'est poursuivi jusqu'à la mi-avril 1944. Ces troupes ont débarqué dans les ports italiens de Tarente, Bari , et Napoli. Le quartier général du corps a suivi en janvier 1944, la 5e division Kresowa en février et la brigade blindée en avril. Le 2e corps de base a terminé le mouvement.

La première unité polonaise à entrer en action en Italie était la Compagnie indépendante de commandos. Le 29 décembre 1943, il participa à un raid de diversion avec le commando britannique n° 9 sur les défenses de l'estuaire de la rivière Gariglianio. La 3e division des Carpates est entrée en combat le long d'un secteur tranquille du front sur la rivière Sangro. Le 10 février, le lieutenant-général Anders rend compte au général Leese au quartier général de la 8e armée à Vasto, et le IIe corps polonais fait officiellement partie de la 8e armée.

Les soldats britanniques reconnaissaient volontiers l'esprit combatif des Polonais. Un officier des gardes irlandais de la 78e division a décrit sa rencontre avec eux. « Leurs motivations étaient aussi claires que simples. Ils voulaient seulement tuer des Allemands et ils ne se souciaient pas du tout des raffinements habituels lors de la prise en charge de nos postes. Ils sont simplement entrés avec leurs armes, ont demandé où étaient les Allemands, et c'était tout. L'histoire de la 78e Division comportait une entrée importante. «Il n'y avait aucun doute sur leur détermination. Pour la bravoure de laquelle la Division apprit bientôt à ressentir une admiration intimidée mais amusée. Ils se sont exposés avec l'abandon le plus téméraire. Ils semblent ne pas avoir peur.

Bataille de Monte Cassino : le corps polonais a une chance de faire ses preuves

La première patrouille de la 3e division des Carpates est sortie le 21 février, au nord-ouest de San Angelo. En mai, il s'est déplacé jusqu'à Monte Cassino, où les Polonais ont prouvé leur valeur en capturant l'abbaye détruite au sommet d'une montagne qui commandait les approches alliées à travers la vallée en contrebas.

Les défenses allemandes de Cassino n'avaient pas été pénétrées malgré trois assauts et de violents bombardements. L'ennemi tient bon et continue de bloquer la route de Rome. En mai, le long du tronçon de 18 milles de Cassino au golfe de Gaète, 17 divisions alliées se tenaient prêtes pour la prochaine phase de la bataille. Après que les tentatives précédentes aient échoué pour prendre Cassino, le général Leese a appelé Anders et son chef d'état-major, le général K. Wisniowski, au quartier général de la huitième armée le 24 mars. Leese a informé Anders de l'offensive prévue, l'opération Diadem, pour ouvrir la route vers Rome.

Leese offrit au corps polonais la mission de prendre Monte Cassino. Après une brève discussion avec Wisniowski, Anders a accepté la tâche. Anders a décrit plus tard son raisonnement."La bataille aurait un examen et un impact internationaux, ce serait la première bataille face à face avec les Allemands depuis 1939. La capture de Monte Cassino réfuterait la propagande soviétique selon laquelle l'armée polonaise n'était pas disposée à combattre les pertes de la Wehrmacht serait probablement la même dans un rôle de soutien, cela aurait une grande importance pour l'avenir de l'armée de l'intérieur de la Pologne.

Planification de l'opération Diadème

Le corps polonais II se prépare à lancer le quatrième assaut sur le monastère. L'opération Diadem commencerait le 13 mai et la tâche du II Corps polonais était d'isoler l'abbaye du nord et du nord-ouest, de dominer l'autoroute 6, puis de capturer l'abbaye elle-même. Au même moment, huit divisions américaines, quatre divisions du Commonwealth et quatre divisions françaises devaient traverser la rivière Liri, coupant la route 6. La force d'assaut polonaise du IIe Corps se composait de la 3e division de fusiliers des Carpates, de la 5e division d'infanterie de Kresowa et de la 2e brigade blindée.

Des soldats du IIe corps polonais attachés à l'une des brigades de fusiliers des Carpates tirent avec une pièce d'artillerie de campagne britannique de 4,5 pouces lors d'opérations offensives dans les Apennins en Italie.

L'état-major du corps a commencé à formuler le plan de bataille. Le général Anders a largement contribué au travail de l'état-major. Il tire certaines conclusions des précédents assauts alliés et décide de ne pas s'enliser dans un combat de rue dans la ville. Il a rejeté un assaut du sud qui était trop exposé au feu de flanc allemand. Il a décidé d'attaquer par le nord-ouest entre les collines 569 et 601. La 3e division des Carpates était chargée de s'emparer de l'extrémité sud de Snakeshead Ridge, Massa Albaneta, Monte Castellone et les collines 593 et ​​569. La 5e division de Kresowa avait Colle Sant' Angelo et Hills 575, 505, 452 et 447, et devait alors couvrir l'avance du 3e. Chaque division a alloué une brigade pour l'attaque initiale. Le plan utilisait un assaut frontal direct contre de fortes positions allemandes. La prise des hauteurs isolerait l'abbaye. Pour les soldats polonais, qui avaient erré à travers la Russie, le Moyen-Orient et maintenant l'Italie pendant cinq ans depuis la défaite et l'assujettissement de leur pays et de leur peuple, la bataille serait une chance d'affronter les Allemands détestés et de regagner leur honneur.

“L'esprit d'abnégation”

L'ordre du jour du général Anders juste avant l'assaut de Cassino disait : « Soldats, la tâche qui nous est assignée couvrira de gloire le nom du soldat polonais dans le monde entier. Le moment de la bataille est arrivé. En ce moment, les pensées et les cœurs de toute notre nation seront avec nous. Nous avons longtemps attendu le moment de nous venger et de nous venger de notre ennemi héréditaire. Pour cette action, laissez l'esprit du lion entrer dans vos cœurs, gardez au fond de votre cœur Dieu, l'honneur et notre terre, la Pologne ! Allez vous venger de toutes les souffrances de notre pays, de ce que vous avez souffert pendant de nombreuses années en Russie et pendant des années de séparation d'avec vos familles.

Un vétéran polonais de l'après-guerre a expliqué leur motivation : « L'esprit d'abnégation qui s'était manifesté lors des batailles de Grunwald, Chocim et Varsovie se transmet de génération en génération et constitue le fondement de la fierté polonaise. Les Polonais sont entrés dans la bataille de Cassino avec la vision d'une Pologne libre … portée dans leurs cœurs et leurs esprits. Ils ont rejoint la bataille non pas parce qu'ils étaient ainsi ordonnés, mais à cause de leur amour intérieur pour la Pologne et de leur haine pour l'oppresseur de leur patrie.

De lourdes pertes lors du premier assaut

Pour l'assaut de nuit, les troupes polonaises ont noirci leur visage et leur équipement et ont revêtu des tenues de camouflage.

Un barrage de 40 minutes ouvre l'assaut. Aussitôt, les Polonais font une pause malchanceuse. Les Allemands prévoyaient de relever les défenseurs avec de nouvelles unités et ils avaient neuf bataillons dans les points forts lorsque l'assaut a commencé. À 1 heure du matin, la 1re brigade de fusiliers des Carpates de la 3e division de fusiliers des Carpates a attaqué le point 593 (mont Calvaire sur Snakeshead Ridge), la colline 569 et la ferme Albaneta. L'attaque du 1er bataillon des Carpates sur Massa Albaneta a échoué avec de lourdes pertes, principalement dues à l'artillerie allemande. À 2 h 30, les bataillons d'assaut avaient perdu un homme sur cinq.

Le 2e bataillon des Carpates de la 1re brigade des Carpates a emporté le point 593. Quatre contre-attaques de parachutistes allemands, la dernière se terminant par d'âpres combats au corps à corps, laissèrent peu de Polonais sur la position à l'aube. Forcé de battre en retraite, l'ensemble du 2e bataillon ne comptait que quelques dizaines d'hommes. La grève du 3e bataillon des Carpates sur la colline 569 a également échoué.

La 5e brigade Wilenska de la 5e division d'infanterie de Kresowa a sauté une demi-heure après la brigade des Carpates pour s'emparer du Colle Sant'Angelo, des collines 706, 601 et 575. L'infanterie a essuyé un feu nourri. À 3 heures du matin, les trois bataillons étaient engagés le long de Phantom Ridge. Le commandant de division, le brigadier. Le général Nikodem Sulik engagea les 18 bataillons de la 6e brigade de Lwowska pour relancer l'avance, mais il n'a pas été possible de poursuivre l'attaque.

Les 13e et 15e bataillons de la 5e brigade de Wilenska ont été décimés. Selon le journal de la brigade, « Dans la vallée et sur la pente de la crête gisaient des cadavres, des formes humaines tordues, des membres brisés, des morceaux de corps ensanglantés ». Le général Anders n'avait d'autre choix que de mettre fin à l'assaut.

Les Polonais avaient attaqué avec panache et habileté mais avaient subi de lourdes pertes. Les Allemands ont commis une horrible atrocité après l'assaut. Deux jeunes élèves-officiers ont été capturés et les Allemands les ont crucifiés avec des barbelés et des clous. Aucun quartier n'a été donné de part et d'autre à partir de ce moment.

Avec la victoire en vue mais des combats acharnés encore à venir, les soldats polonais du IIe Corps pataugent dans la boue quelque part en Italie en février 1945. Les Polonais se sont acquittés admirablement tout au long de la campagne d'Italie.

Un deuxième assaut

L'état-major du IIe Corps a immédiatement commencé à dessiner des plans pour un deuxième assaut. Leese est arrivé et a exprimé sa satisfaction de l'attaque des Polonais parce qu'elle était "d'une grande aide" éloignant les tirs d'artillerie et les réserves des Britanniques. Anders a utilisé la même stratégie de base, mais cette fois l'attaque serait menée par les deux divisions entières. Les deux brigades de la 5e division Kersowa étaient dirigées sur Colle Sant'Angelo. La 3e division des Carpates a concentré les deux brigades sur Albaneta uniquement. Les Polonais ont concentré leur soutien d'artillerie et ont planifié un barrage roulant pour l'infanterie qui avançait. Les sapeurs et ingénieurs polonais ont nettoyé les champs de mines et les obstacles pendant l'intérim. Leese a approuvé l'ensemble de l'effort.

Le deuxième assaut est lancé à 22h30 le 16 mai. De nouvelles brigades mènent les assauts, soutenues par 200 sorties aériennes à l'aube. Un observateur a écrit : « Lorsque la deuxième attaque a commencé, les soldats étaient épuisés physiquement et psychologiquement. Le problème était sur le fil du rasoir, seul un leadership vigoureux pouvait surmonter l'épuisement et l'inertie. Les combats ont fait rage toute la nuit.

Le caporal suppléant Dobrowski du 5e bataillon a décrit l'assaut sur la colline 593 : « Nous commençons à gravir la colline 593, les soldats les plus faibles ne peuvent plus suivre le rythme. Nous ne sommes pas dans une formation particulière. Pas de sections pas de pelotons. La situation est telle que nous devons faire preuve d'initiative. Maintenant, nous engageons l'ennemi. Tout est confusion et les positions des Allemands se confondent avec les nôtres. Avec une impartialité généreuse, nous lançons nos grenades à main. Depuis les hauteurs voisines Spandaus, Schmeissers et mitrailleuses lourdes nous attrapent dans un feu croisé meurtrier. La colline a été prise et tenue.

Capturer le monastère

Les divisions ont saisi les objectifs initiaux sur Phantom Ridge et Snakeshead Ridge puis se sont déplacées vers les collines 601, 575, 505 et 569. Le 18 mai, les Polonais avaient saisi les objectifs. La percée du Corps expéditionnaire français au sud de Cassino a forcé la 10e armée allemande à ordonner le retrait de la 1re division de parachutistes de Monte Cassino.

Les Polonais ont intercepté le message radio mais étaient trop fatigués pour poursuivre les parachutistes. Le quartier général du corps a envoyé un message à la 3e division des Carpates pour envoyer une patrouille du 12e régiment de reconnaissance Podolski Lancers pour explorer l'abbaye. Les éclaireurs, dirigés par le lieutenant Casimir Gurbiel, pénètrent dans les ruines de l'abbaye et les trouvent vides à l'exception de quelques parachutistes allemands blessés. Un fanion régimentaire fait maison a été dressé à 9h50 au-dessus des ruines. Un clairon Lancer a joué le signal militaire polonais médiéval, le "Krakow Hejnal". Lorsque les notes ont été entendues au poste de commandement du 4e bataillon des Carpates, les officiers et les hommes de troupe ont pleuré sans vergogne.

Un officier polonais a écrit dans son journal à propos de cette occasion. « Nous avons tenu bon jusqu'à ce que nous apprenions la nouvelle passionnante que le monastère était entre nos mains. Je n'oublierai jamais la pure joie de ce moment. Nous pouvions à peine croire que notre longue tâche était accomplie.

Le général Anders s'est rendu à l'abbaye en fin d'après-midi. Il raconta ce moment dans ses mémoires d'après-guerre. « Le champ de bataille offrait un spectacle maussade. Des cadavres de soldats polonais et allemands, parfois enchevêtrés dans une étreinte mortelle, gisaient partout, et l'air était empli de la puanteur des corps en décomposition. Il y avait des chars renversés avec des chenilles cassées. Cratère après cratère creusaient les flancs des collines et éparpillés au-dessus d'eux se trouvaient des fragments d'uniformes, de casques, de mitraillettes, de Spandaus, de Schmeissers et de grenades à main. Les pentes des collines où les combats avaient été moins intenses étaient couvertes de coquelicots en nombre incroyable, leurs fleurs rouges étrangement appropriées à la scène.

Le général de division Wladislaw Anders a commandé le IIe corps polonais de l'entraînement au combat ardu pendant la campagne d'Italie et est devenu un héros national dans son pays natal.

Une décoration honorifique pour le corps polonais II

Les Polonais ont continué à se battre jusqu'au 25 mai, date à laquelle les positions de Saint Angelo Hill, Point 575, Passo Corno et Mount Cairo ont été capturées. Le corps polonais II a perdu 50 hommes par jour, environ 20 pour cent de sa force, à la fin de la bataille de Cassino. Les Polonais ont immédiatement attaqué à l'est pour pénétrer la ligne Hitler avant que les Allemands ne puissent l'occuper.

Grâce à l'opération Diadem, la capture de Rome et l'avancée au-delà de la capitale italienne, les forces alliées ont été lourdement battues. Les compagnies de fusiliers britanniques et canadiennes ont subi 30 % de pertes. Le taux de pertes américaines était de 41 pour cent, mais le corps polonais II avait le plus élevé avec 43 pour cent, subissant 3 784 pertes dont 860 ont été tués. Le feld-maréchal Bernard Montgomery a écrit après la guerre : « Seules les meilleures troupes auraient pu prendre cette forteresse bien préparée et défendue depuis longtemps. Immédiatement après la bataille, le général Charles de Gaulle a déclaré à la presse : « Le corps polonais a consacré sa bravoure au service de son honneur.

Le corps polonais II a reçu une décoration honorifique après Cassino. L'Ordonnance de la Huitième armée n° 65 accordait à tous les individus ayant participé à l'opération Cassino le droit de porter en permanence le bouclier de la Huitième armée sur leur épaule droite même si à l'avenir ils ne faisaient plus partie de la Huitième. Plus tard, l'ordonnance n° 95 a étendu le privilège à tout soldat du IIe corps polonais.

Déception à la bataille d'Ancône

Après la bataille de Cassino, le IIe corps polonais s'est déplacé vers la côte adriatique. Le 15 juin 1944, la 3e division de fusiliers des Carpates remplace la 4e division indienne. L'ensemble du secteur est passé sous le commandement d'Anders. Le quartier général du corps polonais était situé à San Vito près d'Ortona. Des régiments britanniques supplémentaires et des unités italiennes ont renforcé la force du corps. Les 17e et 26e régiments d'artillerie lourde, la Royal Artillery, le 7e Queens Own Hussars et le Corpo Italiano de Liberazione italien relèvent du IIe corps polonais. La 5e division d'infanterie de Kresowa est arrivée entre le 18 et le 21 juin, suivie de l'artillerie du corps et de la 2e brigade blindée.

La bataille d'Ancône a eu lieu du 16 juin au 18 juillet 1944. L'objectif polonais était la capture du port d'Ancône. Les ordres d'Anders à ses unités étaient simples, directs et agressifs. "Poursuivez l'ennemi à la vitesse la plus élevée possible et capturez le port d'Ancône."

Anders a également trompé les Allemands. Il a créé l'impression que la 3e division des Carpates attaquerait le long de la route côtière. Au lieu de cela, il a lancé le 5e Kresowa et le 7e hussards sur un balayage encerclant à l'intérieur des terres. Anders a effectué une série de feintes, de tromperie radio et de manœuvres habiles, déstabilisant la 278e division allemande. Soutenus pour la première fois entièrement par des attaques aériennes de la ville polonaise de Gdansk n°318 Squadron, les Polonais remontèrent rapidement la côte adriatique et traversèrent la rivière Aso le 20 juin. Aidés par l'italien Alpini, les Polonais capturèrent Fermo et Pedaso en juin. 21. Le 25, le IIe corps polonais affronta le corps allemand de la montagne LI, et une forte résistance repoussa l'offensive polonaise autour de la rivière Chienti.

Briser la ligne gothique

En juillet, le corps polonais recommença à rouler, capturant Numano le 5 juillet et Osini, à seulement 10 milles au sud d'Ancône, le lendemain. Les Polonais ont repoussé une contre-attaque des troupes de montagne le 8 juillet et ont pris Monte Palesco deux jours plus tard. Après une bataille acharnée, Ancône est capturée par les lanciers des Carpates le 18 juillet. La 3e division des Carpates sécurise le port et 2 500 prisonniers. Ce fut la seule bataille en Occident qui fut exclusivement menée par l'armée polonaise. L'offensive a coûté aux Polonais 2 150 victimes.

Le 19 juillet, les Polonais traversèrent la rivière Esino et rencontrèrent une forte opposition allemande près d'Ostra. Le 22, ils atteignirent la rivière Misa. Les Allemands ont placé la 71e division d'infanterie et le vieil adversaire des Polonais, la 1re division de parachutistes, le long du fleuve. Il fallut encore 10 jours avant que la force polonaise n'atteigne la rivière suivante, la Misa. Une lutte de cinq jours se termina par la prise d'Ostra, et le corps avança jusqu'à la ville de Senigallia.

Le 11 août, la rivière Cesano est franchie et les Polonais s'emparent d'une série de villes, Gabrielle, Mondolfo, Poggio et Orciano. Dix jours plus tard, les Polonais traversaient le fleuve Metauro et atteignaient la ligne gothique.

Les Alliés réorganisèrent alors leurs forces avant l'assaut de la Ligne Gothique. Le II Corps polonais était à l'extrême droite de la côte adriatique avec le 1er Corps canadien à sa gauche. L'opération Olive, la percée dans le secteur adriatique, a commencé dans la nuit du 25 août. Le IIe Corps polonais a ouvert l'offensive, capturant les hauteurs au nord de la station balnéaire de Pesaro. Les lignes de combat du corps s'étendaient à sept milles à l'intérieur des terres de la côte avec ses deux divisions avançant de front.

L'historien Thomas Brooks a décrit l'agression. « Les Polonais étaient en sous-effectif et manquaient encore de remplaçants. Ils sont entrés sans barrage d'artillerie préliminaire. Les fantassins ont pataugé dans l'eau à près d'un mètre de profondeur dans les oliveraies de l'autre côté. À minuit, les obus pleuvaient à quatre cents mètres devant les troupes qui avançaient au rythme prévu de cent mètres toutes les six minutes. Les Polonais infligent de lourds dégâts à un régiment de parachutistes allemand pris à découvert en train de se replier. À l'aube, les divisions étaient bien de l'autre côté de la rivière et dans les collines avant Foglia.

Des parachutistes allemands occupent une position de mitrailleuse au milieu des ruines de l'abbaye de Monte Cassino.

L'attaque nocturne du IIe Corps polonais, du Ier Corps canadien et du V Corps britannique prit les Allemands à plat ventre et perça le flanc est de la Ligne Gothique.

Combats dans les Apennins

Sa tâche accomplie, le II Corps polonais se retire maintenant pour devenir une force de réserve. Le 26, Anders a rencontré le Premier ministre Churchill, qui a visité le siège polonais. Anders a essayé d'avertir Churchill de Staline, six mois avant la conférence de Yalta. Il a dit à Churchill : « Les déclarations de Staline selon lesquelles il veut une Pologne libre et forte sont des mensonges et fondamentalement fausses.

Anders a parlé du massacre de Katyn, au cours duquel les Soviétiques ont assassiné des officiers polonais et des fonctionnaires civils, puis a évoqué la situation avec l'Armée rouge aux portes de Varsovie. "Nous avons nos femmes et nos enfants à Varsovie, mais nous préférerions qu'ils périssent plutôt que de devoir vivre sous les bolcheviks."

Churchill a répondu : « Je sympathise profondément. Mais vous devez nous faire confiance. Nous ne vous abandonnerons pas et la Pologne sera heureuse.

Entre octobre 1944 et janvier 1945, le IIe corps polonais est renforcé et réorganisé. La 3e division de fusiliers des Carpates et la 5e division d'infanterie de Kresowa ont respectivement ajouté la 3e brigade de fusiliers des Carpates et la 4e brigade de fusiliers de Wolynska. La 2e brigade blindée est devenue une division blindée avec l'ajout du Carpathian Lancer Regiment, du 2e Bataillon de commandos motorisés, de la 16e Brigade d'infanterie de Pomorska, du 4e Régiment blindé Skorpion, du 1er Régiment de lanceurs Krechowieckich et du 6e Régiment blindé Dzieci Lwowskich.

Après une courte période de repos, le IIe corps polonais retourna sur le champ de bataille et occupa Predappio, la ville natale de Benito Mussolini, et Castrocaro le 27 octobre. Les Polonais contournèrent Faenza et traversèrent la rivière Lamone en direction de la rivière Senio. Alors que la pluie, la boue et la neige arrivaient en novembre, le II Corps polonais a traversé les contreforts des Apennins au sud de la route 9. Les troupes polonaises ont capturé Monte Caselo et Lamone en novembre et Brisighella le 6 décembre. Toutes les opérations dans la région ont cessé par le fin décembre 1944.

« Les opérations du IIe corps polonais dans les Apennins émiliens avaient nécessité des efforts acharnés de la part des hommes qui, luttant contre les collines ou pagayant dans la boue, combattaient, attaquaient et repoussaient l'ennemi », écrit Anders. «Il n'y a pas eu de réalisations spectaculaires, c'était juste un cas de combats constants et incessants, et le devoir était bien fait. Les pertes du Corps dans ces batailles se sont élevées à 42 officiers et 627 autres soldats tués, 184 officiers et 2 630 autres soldats blessés, et 1 officier et 32 ​​autres soldats portés disparus.

Le général Richard McCreery, le nouveau commandant de la 8e armée, a reconnu l'effort polonais dans un signal à Anders le 17 décembre : « Mes meilleures félicitations à vous et à la 3e division des Carpates pour vos opérations réussies dans un pays difficile. Cette attaque avec le grand manque de routes dans votre région était une belle réussite. Les ingénieurs et les artilleurs méritent tout le crédit.

La trahison de Yalta

En janvier 1945, le front italien était à l'arrêt. La Huitième armée, après une série de traversées de rivières âprement disputées, se tenait sur les rives de la rivière Senio. Le pays était détrempé par les pluies hivernales et les opérations blindées étaient impossibles.

Les événements internationaux et la politique étrangère auraient désormais un impact sur la campagne italienne. Anders a appris les termes convenus par Roosevelt, Churchill et Staline à Yalta. Il écrivit une lettre au général McCreery disant : « Je ne vois que la nécessité de relever ceux de mes troupes maintenant en ligne. Nous avions parcouru des milliers de kilomètres ensemble et subi des milliers de pertes. Nous étions venus de la torture des camps de travail russes au bord de la bataille qui allait sceller notre demande d'être autorisés à rentrer chez nous. Soudain, on nous a dit, on nous a dit, sans jamais être consultés, que nous n'avions pas de maison où aller.

Début mars 1945, McCreery, le général américain Mark Clark et le maréchal britannique Harold Alexander ont rencontré Anders, qui leur a dit : « Comment puis-je demander à mes soldats de continuer à se battre, de risquer leur vie pour rien. Je dois les retirer de la ligne.

Le général Clark a répondu : « Je connais la grande confiance que les soldats polonais ont en leur commandant, et je sais aussi qu'ils accepteraient sans hésitation toute décision venant de vous. "

McCreery a ajouté: "Si vous retiriez vos troupes de la ligne, il n'y aurait pas de troupes pour les remplacer, et un écart de 10 milles serait ouvert."

Anders est resté silencieux pendant une minute, reflétant que le retrait de la Pologne pourrait avoir un impact négatif sur la victoire des Alliés en Italie et également renoncer à la revendication polonaise d'être une nation indépendante. Anders dit calmement mais fermement : « Vous pouvez compter sur le IIe Corps polonais pour cette bataille à venir. Nous devons d'abord vaincre Hitler.

Plus tard dans la semaine, les troupes polonaises ont appris que Churchill allait leur parler par radio. Vladyslaw Karnicki, un soldat vétéran, s'est souvenu de ce que Churchill a dit. « Il a dit qu'il avait dû abandonner une partie de la Pologne à cause de la ligne Curzon. Lorsque nous l'avons recherché sur une carte, le sens est devenu clair. Les dirigeants anglo-américains avaient donné à Staline cette partie de la Pologne qui était la patrie du IIe corps polonais. Il a ensuite conclu en disant qu'après la guerre, si vous vouliez rentrer chez vous, vous le pouviez, mais si vous choisissiez de ne pas le faire, l'Angleterre vous accueillerait avec un emploi et des maisons. Les hommes étaient immédiatement amers et l'un des sergents a dit : « Pourquoi diable nous battons-nous maintenant ? Nous n'avons pas de pays où aller. Le colonel est intervenu et nous a montré des photos de l'Angleterre et de Londres qu'il avait visitées. Il a dit à quel point le pays et les gens étaient bons. J'ai acclamé que c'est pour moi, je ne vais pas chez les Russes.

Bien que la plupart des hommes aient décidé de s'installer en Grande-Bretagne, les Polonais n'ont pas montré l'esprit agressif dans le combat restant.

Des parachutistes allemands occupent une position de mitrailleuse au milieu des ruines de l'abbaye de Monte Cassino.

La dernière offensive italienne

L'offensive finale pour sortir de l'impasse sur le front italien était prévue pour la nuit du 9 avril 1945. L'objectif de la Huitième armée était de percer la vallée du Pô et de s'emparer des villes de Bologne et de Florence. Le corps polonais II a été affecté à l'assaut direct à travers la rivière Senio directement à Bologne.

La 3e division de fusiliers des Carpates a mené l'attaque à travers le Senio, au nord de la Via Emilia (autoroute 9) en direction de Bologne. Le corps a frappé la frontière entre les 98e et 26e Panzer Divisions allemandes. Les Polonais se sont rapprochés d'Imola, à 15 miles de Bologne, et le 14 avril, cette ville a été capturée. À ce stade, les Polonais ont été confrontés à leur vieil ennemi, la 1ère division de parachutistes allemande. L'attaque polonaise a été si réussie que la division allemande s'est désintégrée.

Les Polonais ont capturé le drapeau de bataille de la 1re division de parachutistes, et le matin du 21 avril, la 3e division de fusiliers des Carpates est entrée dans Bologne devant la 34e division américaine. Le drapeau allemand a finalement été présenté au général Anders comme trophée. La victoire polonaise a été honorée par une lettre de félicitations de McCreery, qui a écrit : « Vous avez fait preuve d'un esprit combatif, d'une endurance et d'une habileté splendides dans cette grande bataille. J'adresse mes plus chaleureuses félicitations et mon admiration à tous les grades.

Un autre homme politique britannique, le ministre des Affaires étrangères Harold Macmillan, a publiquement renoncé à sa vision antérieure du IIe Corps polonais. Dans une lettre ouverte, il a écrit : « J'ai sous-estimé la dignité et le dévouement merveilleux d'Anders et de ses camarades. Ils ont combattu avec distinction sur le front d'attaque lors des dernières batailles d'avril. Ils avaient perdu leur pays mais ils ont gardé leur honneur.

La libération de Bologne a mis fin à 14 mois d'opérations du IIe corps polonais pendant la campagne d'Italie. Aujourd'hui, 1 432 soldats du IIe Corps reposent au cimetière de guerre polonais de Bologne-San Lazzaro di Savena, le plus grand des quatre situés en Italie.

En mai 1945, le corps se composait de 55 780 hommes et d'environ 1 500 femmes dans les services auxiliaires. Il y avait aussi un ours, nommé Wojtek. La majorité des forces étaient composées d'anciens citoyens de l'est de la Pologne. Au cours de 1944-1945, le II Corps polonais a combattu avec distinction dans la campagne d'Italie, perdant 11 379 hommes. Parmi eux, 2 301 tués au combat, 8 543 blessés et 535 disparus.

L'armée polonaise après la guerre

Après la guerre, les divisions polonaises sont restées en Italie près d'Ancône, s'occupant des réfugiés polonais déplacés. Ils ont continué à s'entraîner parce qu'ils s'attendaient à une guerre entre les puissances occidentales et l'Union soviétique. L'effectif total du II Corps polonais à la mi-1946 était tombé à 103 000 personnes. En août 1946, deux divisions sont transportées en Grande-Bretagne et démobilisées. La 3e division de fusiliers des Carpates est restée en Italie dans le cadre des forces d'occupation. En raison de l'occupation soviétique de la Pologne, la plupart des vétérans de Cassino ne sont jamais retournés dans leur patrie. Inexplicablement, les Polonais n'ont pas été autorisés à participer au défilé de la victoire massive à Londres.

Dix députés ont signé une lettre publiée dans le Télégramme quotidien en juin 1946, s'opposant au traitement des Polonais. La lettre disait : « Des morts polonais gisaient par centaines sur le Monte Cassino. Les Polonais ont combattu à Tobrouk, Falaise et Arnhem. Les pilotes polonais ont abattu 772 avions allemands. Les forces polonaises qui ont combattu sous commandement britannique n'ont pas été invitées au Victory March le 8 juin. Les Éthiopiens seront là, les Mexicains seront là, le Fidji Medical Corps, la Labuan Police et le Seychelles Pioneer Corps seront là - et à juste titre aussi. Mais les Polonais ne seront pas là.

En 1947, la division des Carpates a été transférée en Grande-Bretagne et logée à Hodgemoor Camp, Chalfont St Giles et Buckinghamshire. Elle y a maintenu une présence jusqu'en 1962.

Bien que les autorités allemandes aient affirmé que leurs troupes n'avaient pas occupé l'abbaye bénédictine de Monte Cassino, les commandants alliés voulaient qu'elle soit bombardée. Après le bombardement aérien qui a laissé l'abbaye en ruines, les parachutistes allemands occupent les décombres et opposent une vive résistance aux troupes alliées.

Anders, un anticommuniste convaincu, est resté en Grande-Bretagne. Le gouvernement communiste polonais l'a déchu de sa nationalité polonaise. Il est mort en exil en 1970. Sa citoyenneté a été rétablie à titre posthume en 1989, avec la formation d'un gouvernement démocratique en Pologne sous Lech Walesa. Anders a également reçu le titre de commandeur de la Légion d'honneur du nouveau gouvernement. Conformément à sa volonté, il est enterré parmi ses soldats au cimetière militaire polonais de Monte Cassino.


Souvenir au cimetière de guerre de Cassino

Le cimetière de guerre de Cassino est situé à proximité de la base de la hauteur de Monte Cassino, à seulement un mile au sud de la ville reconstruite et déplacée de Cassino. Si vous pouviez parcourir d'anciennes cartes de bataille de la région de Cassino, vous verriez que le cimetière se trouve à l'intérieur de la boucle du chemin de fer qui passe juste à l'extérieur de la ville. C'est dans toute cette zone que les bataillons de la division néo-zélandaise ont livré des batailles rangées contre les robustes parachutistes de Heidrich.

Là où règne maintenant la tranquillité, il y a eu autrefois une terrible effusion de sang, une rage monstrueuse de forces artificielles qui ont brûlé et ravagé les villes et dévasté les vallées et les pentes des montagnes. Ici, beaucoup d'hommes sont venus s'entretuer, et chaque jour ils emportaient leurs morts, partout et chaque fois que cela était possible, et les enterraient dans des tombes temporaires à proximité. Ici, les hommes ont été brutalisés à un point qui dépasse l'entendement. Quatre mois longs et angoissants, les meurtres, les mutilations et les destructions se sont poursuivis. Nulle part un soldat ne pouvait se cacher sans goûter, entendre et sentir l'haleine chaude et fétide des obus et des mortiers qui éclatent. Il ne pouvait pas non plus cacher à la vue et aux oreilles le redoutable entaille du meurtrier MG 42. Partout autour de lui, la mort était présente dans les restes gonflés d'hommes et de mules morts depuis longtemps. La puanteur suffocante de leur chair en décomposition imprégnait tout ce avec quoi elle entrait en contact, et après un court moment passé dans ce cimetière labouré, cet horrible jardin de cadavres, un homme s'imprégna suffisamment de la puanteur jusqu'à sentir comme s'il venait lui aussi de la tombe. Que l'esprit d'un homme puisse d'une manière ou d'une autre rester rationnel et que ses nerfs ne s'effondrent pas sous les conditions physiques extrêmes et les confrontations quotidiennes avec la mort violente était à tous égards un miracle de l'esprit humain.

En ce jour de mai, 31 ans plus tard, alors que nous marchons sous un soleil radieux sur la route de gravier menant au cimetière, l'air est pur et rafraîchissant et les fleurs sont en pleine floraison le long des accotements autrefois dangereux où l'ennemi avait souvent posé des mines. Les champs alentour sont semés de céréales, et partout où vous regardez, vous voyez des vignes et des oliveraies. La terre est sereine et redevient belle dans tous les sens. Les signes effroyables de destruction et les corps mutilés des morts ont depuis longtemps été nettoyés et de nouvelles maisons ont été construites. La nature, en coopération avec l'homme, a guéri les blessures profondes que la vallée et les montagnes environnantes avaient subies. La beauté intrinsèque qui fait partie intégrante de la vallée du Liri présente son plus beau visage aux pèlerins en visite. Même le cimetière avec tous ses symboles de la mort ajoute sa propre beauté particulière à la scène. La paix à tous égards a de nouveau élu domicile ici dans la vallée lyrique du Liri.

L'entrée du cimetière de guerre de Cassino n'est pas un arrêt d'arcades ou de colonnes ou de panneaux de marbre, mais d'une conception simple d'escaliers en granit aux deux extrémités d'un mur de briques sur lequel est inscrit en pierre blanche en caractères gras les mots, CASSINO WAR CIMETIÈRE. En entrant dans le cimetière, nos yeux perçoivent immédiatement le large éventail de stèles funéraires. Un serrement me vient à la gorge. Un soupir - presque un sanglot m'échappe, et j'ai du mal à retenir mes larmes. Ce qui attire mon attention, c'est le thème central d'une piscine rectangulaire longue et étroite, le long des quatre côtés de laquelle court une passerelle en mosaïque. Le long de l'allée, des carrés de fleurs précoces aux couleurs éclatantes se marient harmonieusement aux haies de buis taillés bas. Debout comme de grands gardes des deux côtés de la piscine, sept à un côté, sont les dalles de granit vert poli de 15 pieds de haut sur lesquelles sont inscrits les noms par régiment et corps des 4 054 hommes qui sont morts dans les campagnes siciliennes et italiennes et dont les tombes ne sont connues que de Dieu. 192 noms sont ceux de Canadiens.

À l'extrémité de la piscine, une plate-forme de pierre blanche brillante supporte un piédestal hexagonal à trois niveaux au-dessus duquel se dresse la Croix du Sacrifice de vingt pieds de haut. Sur sa face est fixée une grande épée de bronze, sa longueur plus de la moitié de celle de la pierre. Tout autour de ce magnifique thème central du Souvenir se trouvent les stèles funéraires, rangée après rangée, témoignage muet du terrible héritage de la guerre. Sur les 4 265 sépultures ici, 855 sont canadiennes. De grands pins et des acacias sont plantés dans tout le cimetière, leurs feuilles bruissant doucement dans la brise légère.

Sur notre droite, face à la Croix du Sacrifice, s'élève la grande masse du Monte Cassino, dont la crête est coiffée par l'abbaye bénédictine reconstruite. C'était un spectacle impressionnant et dominant, visible de loin dans la vallée du Liri à notre approche le long de la via del Sole. L'abbaye bénédictine n'est pas l'originale, celle qui s'était tant empirée sur l'esprit des troupes souffrantes qui ont eu le malheur de se retrouver dans l'ombre de sa carcasse menaçante. L'original a été détruit dans le bombardement localisé administré par American B-17 Flying Fortresses, Mitchells et Marauders le 15 février 1944. La destruction était si grande, personne qui n'avait vu la montagne de décombres à l'époque de la la guerre aurait pensé, même s'ils avaient poussé leur imagination à la limite, que l'abbaye pouvait ou serait reconstruite. Mais, en fin de compte, il a été reconstruit, bloc pour bloc, fenêtre pour fenêtre, arc pour arc, colonne pour colonne, il a été reconstitué, une réplique exacte de l'abbaye fondée par le pape Benoît en 529 après JC. et l'ingénierie architecturale soutenue par une foi ardente du peuple italien dans la résurrection ultime du bâtiment.

Même ceux de la tournée qui n'avaient pas été là quand le massacre et la destruction battaient leur plein pouvaient voir immédiatement pourquoi la porte de la vallée de Liri avait mis si longtemps à s'ouvrir en grand. C'était l'Abbaye sur la crête du Monte Cassino, telle une bête prédatrice fulgurante sur les champs et les pentes où des hommes tuaient et se faisaient tuer que les troupes américaines, britanniques, indiennes et néo-zélandaises accusaient de leurs ennuis. La menace était toujours là, affectant les pensées et l'imagination de tous les hommes. Ce qui n'était pas connu, cependant, au moment où les deux premières batailles se sont déroulées sur les pentes du Monte Cassino et sur les hauteurs derrière, c'est que l'abbaye n'était pas occupée par les Allemands. Le monastère n'était pas responsable de toutes les calamités qui arrivaient à l'infanterie alliée et aux machines de guerre circulant dans la vallée ou sur les pentes qui l'entouraient. Mais les hommes sur lesquels elle avait tant d'emprise, croyaient fermement que l'abbaye était effectivement utilisée par l'ennemi. Rien ne pourrait les convaincre du contraire. C'était le poste d'observation d'artillerie idéal et les Allemands seraient stupides de ne pas l'utiliser comme tel, pensaient-ils. Revers après revers, le général Bernard Freyberg, commandant de la 2e division néo-zélandaise, a finalement convaincu que le seul moyen d'ouvrir la vallée était de détruire l'abbaye par les airs, d'effacer les points d'observation ennemis qui s'y trouvaient. Il était sûr que chaque mouvement de ses hommes était observé par les Allemands depuis leurs points de vue dans l'Abbaye, et ainsi après de nombreuses querelles dans les caravanes des puissants, il fut finalement convenu que le seul moyen de sortir de l'impasse était de bombarder Cassino et le Une abbaye.

Le matin froid mais venteux du 15 février 1944, 143 B-17 Flying Fortresses sont arrivés à 18 000 pieds, suivis un quart d'heure plus tard par des vagues de bombardiers moyens Mitchell et Marauder. En l'espace de vingt minutes à peine, 576 tonnes de bombes se sont abattues sur l'immense bâtiment et sur les pentes environnantes ainsi que sur la ville de Cassino elle-même. Pour toute sa construction massive en pierre, l'abbaye a été dynamitée et réduite en un enfer fumant de décombres et de poussière. Plus tard, notre peuple a découvert qu'il n'y avait eu qu'une douzaine de moines et près de 1000 civils à l'intérieur de ses murs. Les paysans italiens et les habitants de Cassino qui restaient encore, avaient cherché refuge contre les combats qui se déroulaient autour de leurs maisons. Pas un seul soldat allemand n'avait été à l'intérieur de l'abbaye. Lorsque la dernière bombe est tombée et que l'écho du dernier souffle engourdissant s'est évanoui dans les collines et les vallées, plus de 300 personnes gisaient mortes sous les énormes monticules de décombres. Les blessés dépassaient trois fois celui des morts.

Il a été prouvé depuis, que les quelques Allemands qui étaient entrés dans le monastère dans les semaines précédant le bombardement, y étaient allés pour organiser le transfert à Rome pour la sauvegarde de toutes les œuvres d'art, livres et documents religieux. Ce n'est qu'après que le monastère fut réduit en ruines que les Allemands s'emparèrent des ruines et les utilisèrent dans leur système de défense. Et comme ceux d'entre nous qui ont lu les livres sur les batailles livrées ici le savent, l'ennemi l'a utilisé au maximum. Rétrospectivement, ils avaient gagné grâce à une grande bévue alliée de haut niveau ce qui s'est avéré être une position de forteresse exceptionnellement forte. Une fois le bâtiment détruit, l'ennemi n'a eu aucun scrupule à utiliser les ruines à des fins défensives. Dans les mois qui ont suivi, les Alliés ont été saignés à blanc en essayant de déloger les Allemands des ruines et des hauteurs environnantes, avec peu à montrer pour leurs efforts. Ce n'est que dans la quatrième et dernière bataille qui a commencé une heure avant minuit le 11 mai que le succès est finalement venu. Même alors, l'abbaye de Monte Cassino, ou la ruine de celle-ci n'a été arrachée aux parachutistes que sept jours plus tard, lorsque les Polonais ont planté le drapeau polonais de l'aigle dans les décombres.

Que le général Freyberg se soit trompé en ordonnant le bombardement n'est qu'un recul. N'importe qui peut être le commandant parfait une fois qu'une bataille a eu lieu et que les faits ont été révélés. Dans les circonstances, je pense qu'il a pris la bonne décision. Sa seule erreur au sens tactique, ou plutôt celle de son chef de brigade, a été d'avoir attendu trop longtemps après le bombardement avant d'attaquer les ruines de la ville de Cassino. Le retard leur a coûté la bataille et a entraîné une poursuite de près de trois mois des combats.

Alors que notre bus montait lentement et sinueux à flanc de montagne, nous avons pu voir de près le type de terrain sur lequel nos troupes devaient se battre. Il était facile de comprendre pourquoi les Allemands étaient capables de tenir leurs positions aussi longtemps. À mon avis, même une infanterie de second ordre aurait pu faire un travail honorable pour s'accrocher à ce bastion nervuré. Ce qui a rendu la tâche plus difficile pour nos troupes, c'est qu'il ne s'agissait pas d'une bande de fantassins indéfinissables en position sur les hauteurs. C'était le meilleur des meilleurs combattants allemands, la 1ère division de parachutistes qui avait rendu les choses si brutalement difficiles pour nos hommes. Ce sont les mêmes hommes qui se sont battus tête à tête et tête à tête avec nos Seaforth et Edmonton dans les rues étroites d'Ortona. Ce sont les mêmes gars qui ont arrêté les Perth et les Cap-Bretons dans leur élan lors de leur baptême de bataille dans la vallée de la rivière Riccio à l'extérieur d'Ortona. Oui, nous les Canadiens les connaissions bien.

Les parachutistes n'étaient pas des soldats ordinaires, pas de loin. Ils ont utilisé leurs compétences de combat jusqu'au bout, transformant chaque tas de pierres en une forteresse miniature, chaque grotte et fourré en nid de frelons, et ont fait de chaque hauteur mineure une barrière inattaquable. Pour accompagner leur sens du combat, ils ont fait preuve d'une détermination acharnée à ne pas abandonner ce qu'ils détenaient, même si cela signifiait une mort certaine. Ces braves hommes avaient un courage de premier ordre, et les soldats de toutes les nations qui s'étaient heurtés à eux seraient, sans aucun doute, prompts à être d'accord avec moi sur ce point. Les parachutistes, presque tous, croyaient profondément que mourir pour leur Führer était le plus grand honneur qu'ils pouvaient obtenir. En conséquence, prenant le terrain et les soldats de première classe qu'ils étaient, prêts et disposés à mourir pour une cause et un chef qu'ils vénéraient, il était compréhensible que les combats à Monte Cassino aient été si acharnés et prolongés. Avec la haute qualité de la structure de commandement de l'armée allemande de haut en bas, on peut facilement comprendre pourquoi il nous a fallu si longtemps pour percer à Rome.

Surtout le chant des louanges pour les hommes qui ont défendu Cassino et les montagnes qui l'entourent et ont combattu deux armées à l'arrêt sur le fleuve Rapido, nous ne devons pas négliger la ténacité et la bravoure de nos propres troupes qui ont combattu ici - d'abord les Américains , puis les Ghurkas, les Sikhs, les Britanniques, les Néo-Zélandais, les Français et les Polonais. Les vivants et les morts qui peuplaient autrefois ces hectares infernaux étaient tout aussi héroïques, car c'était encore plus dur pour eux, car les attaquants subissent presque toujours plus de pertes que les défenseurs.Le simple fait d'obéir aux ordres, et il était de notoriété publique qu'au front la plupart des ordres étaient impopulaires et parfois même répugnants, suffisait à mettre le sceau du courage sur le caractère d'un homme. Maintenant, après tant d'années loin des combats, en regardant autour de nous, nous réalisons à quel point c'était un travail formidable pour l'infanterie qui s'efforçait d'avancer sous le feu des mitrailleuses, de se frayer un chemin sur les rochers tandis que des pluies de grenades explosaient tout autour d'eux. Et puis il y avait les mortiers pour les punir, une pluie constante d'obus de mortier, l'arme la plus redoutable qu'ils affrontaient. On ne peut s'empêcher de dire qu'ils ont fait bien mieux que ce à quoi on pouvait s'attendre dans les pires circonstances possibles.

Alors que la cérémonie de commémoration de nos morts allait commencer, un calme s'abattit sur la grande foule rassemblée autour du thème central dans le cimetière. On ne peut pas dire exactement quand il est tombé et quand il a été levé, mais c'était là dans les plus brefs instants, une communion du Souvenir entre soldats. Qu'importe que tant de gens reposent comme des os moisis sous le gazon vert tandis que d'autres se tiennent debout en pleine vie, la tête baissée, se souvenant ? C'était une communion qu'aucun de nous ne pouvait espérer expliquer. Autant dire qu'il y a eu un « rassemblement » où le temps, la mort et la jeunesse perdue n'ont pu se retenir. J'ai ressenti le moment d'émotion, et je sais que tous ceux qui m'entourent, maintenant quelque peu humiliés par les années, l'ont ressenti aussi.

Avec les dernières notes tristes de la Complainte signifiant la clôture des cérémonies, en un, deux, trois et en petits groupes, nous nous sommes éloignés pour marcher solennellement le long des longues rangées de stèles funéraires. Chacun de nous, hommes et femmes, vieux et jeunes, marchait lentement, s'arrêtant pour lire les inscriptions, cherchant les noms de ceux que nous connaissions, des copains que nous avions laissés dans cette vallée torturée au-dessous de la ville de Cassino. Il y avait des veuves et il y avait des mères parmi nous qui sont venues honorer la mémoire de leur être cher. Alors que je m'arrêtais pour lire le nom sur une pierre portant le dessin de la feuille d'érable, j'ai regardé vers la tombe à ma droite et j'ai vu une femme, une touche de gris dans ses cheveux, agenouillée à côté de la pierre. Une veuve, une chérie, une sœur ? Je ne savais pas lequel. Sa main droite reposait sur la pierre où elle avait placé une rose à tige courte. Sa tête était penchée en prière. Elle s'est agenouillée là pendant peut-être cinq minutes, puis, alors qu'elle se préparait à se tenir debout, j'ai vu des larmes embrasser les fleurs sur sa tombe. Les larmes me montèrent aux yeux et je me détournai de peur que quelqu'un ne me voie. J'étais sensible à de telles choses. Pourquoi j'aurais dû avoir honte de montrer la tristesse qui m'envahit, je ne le saurai probablement jamais. Beaucoup d'autres ont également versé des larmes.

Je suis sûr que la plupart des vétérans de la campagne avaient une liste de noms, certains courts, certains longs, sur papier ou dans leur esprit, de camarades enterrés ici au cimetière de guerre de Cassino. En haut de ma propre liste se trouvait le Sgt. Pete McRorie. Ensuite était le Cpl. Bob Adair. Il ne m'a fallu que quelques minutes pour trouver le marqueur de Pete et quelques autres avant de me tenir au pied de la tombe de Bob. Pete était mort quelques secondes seulement après que j'aie dit « Salut, Pete ! lorsque nous nous sommes croisés sur une piste de wagon poussiéreuse jusqu'au réservoir d'Isoletta près de Ceprano. Bob est mort dans l'explosion du même Teller ou des archers qui ont tué Pete. C'était le 26 mai, une belle journée de printemps, chaude et lumineuse avec du soleil, à peine un nuage dans le ciel, une journée d'enfer pour mourir. Mais alors, quel jour n'était pas un jour d'enfer pour mourir ? Retenant mes larmes, j'ai lu l'inscription au bas de Sgt. La pierre de McRorie.

JUSQU'À LA JOURNÉE
ET LES OMBRES FUIENT

Je me tiens près du marqueur, regardant vers le bas comme tant d'autres dans le cimetière le font à d'autres marqueurs. J'essaie de dire une prière, j'essaie de dire quelque chose d'approprié, mais aucun mot ne me vient à l'esprit. Je tâtonne pour quelques mots significatifs mais rien ne vient. Pourquoi est-ce que je n'ai jamais eu de mal à exprimer ce que je veux exprimer à des moments moindres, mais ici, alors que cela signifierait tant, je suis sans voix ? Seule ma mémoire parle. Cela me rappelle ce moment horrible où Pete et Bob sont morts et à quel point j'ai failli être tué avec eux. Quelques secondes et quelques mètres à peine, la différence entre la vie et la mort. Les mots ne sont pas pertinents pour le moment.

Je m'attarde à chaque marqueur, assez longtemps seulement pour lire les noms dessus, les noms de copains avec qui j'avais marché en Angleterre, fait des projets avec, assis dans des cantines autour d'une tasse de thé avec, et quand le moment est venu de faire ce que nous avions été entraînés à le faire, sont allés au combat avec à leurs côtés. Je me suis tenu devant leurs marqueurs, chacun d'eux, je me suis arrêté pour lui rendre hommage puis j'ai continué le long de la rangée. Je n'ai jamais autant bougé dans un cimetière qu'ici, sauf bien sûr ce jour-là, il y a longtemps, en 1932, où nous avons enterré notre père.

Je n'étais pas venu ici, cependant, uniquement pour honorer la mémoire de ceux de mon régiment qui reposent ici, je suis venu honorer tous ceux dont la dernière demeure est ici. Comme il y a beaucoup trop d'inscriptions à lire, je ne peux que m'arrêter pour en lire autant dans chaque rangée. Capt GEORGE CLARKE - Le capitaine Clarke était un commandant de troupe Lord Strathcona Horse. J'essaie de visualiser à quoi il aurait pu ressembler et comment il a été foudroyé. Sa mort était-elle propre et rapide, un tir solide d'un 88 de suite? Ou est-il mort d'une mort lente et atroce piégé dans la coque de son Sherman en feu ? À la parcelle 1V, rangée D, tombe n°20, j'ai lu le nom, Gnr. NICK KOLINIAK, et en dessous de son nom, 8 Field Regiment, 24 mai 1944, 20 ans. Si jeune pour mourir. Et une parcelle plus loin, parcelle V rangée C tombe 9 J'arrive au marqueur d'un jeune garçon de ma propre compagnie de chiens du Perth Regiment, Pte. WILLIAM PATRICK SIMPSON. 27 mai 1944. Rusty surmonté Simpson a été victime d'une balle de sniper à Ceprano. Âge 22. On continue, rangée après rangée, parcelle après parcelle - noms, noms, noms - 18 ans -19 - 20 - 21, tellement, si jeune. Tout en haut de l'échelle des années admissibles. Et puis mes yeux ont assez sauté quand je suis arrivé à une pierre qui disait, L/Cpl. JOHN JANZEN - RCCS, 48 ans. Comment diable a-t-il réussi à conserver sa place dans les Sigs, surtout à l'avant à cet âge, je ne pouvais pas comprendre. Je pensais qu'ils les avaient renvoyés chez eux beaucoup plus jeunes que ça.

Et puis l'impact de la mort de ces hommes et de tous les autres qui jalonnent l'avenir d'un pays. La plupart étaient jeunes, trop jeunes. Je pense un instant à ce qu'auraient été leur vie s'il n'y avait pas eu de guerre - les années d'amour qui leur ont manqué et les familles qu'ils auraient élevées. C'est là que réside la plus grande tragédie de toutes. Je m'éloigne lentement des larmes coulant librement sur mes joues.

Je me dirige vers les hautes colonnes de pierre verte et polie où sont gravés les noms de ceux qui n'ont pas de tombe connue. À une colonne, je lève les yeux pour lire les noms de mes camarades du régiment de Perth, et je suis surpris de voir le nom de Johnny Clyde inscrit dessus. Il était dans le 17e peloton. Encore une fois, ce nœud dans ma gorge. Johnny était un type discret et discret qui avait rejoint le régiment à Hunstanton à peu près en même temps que moi. Il avait vu toutes les actions de son régiment, puis dans la nuit du 20 décembre 1944, sa chance a tourné lorsqu'il s'est effondré au Fosso Munio. Aujourd'hui, aucune croix ne marque sa dernière demeure. Mais alors, pensai-je, Dieu n'aurait-il pas béni le terrain où ce jeune homme et tant d'autres passaient de la vue de leurs camarades et n'étaient plus ? C'est ce que je dois croire. Tous ceux dont les noms figurent sur le Mémorial n'ont pas de tombe où des parents ou des amis peuvent se tenir dans une prière silencieuse. Ils n'ont pas de pierre où les couronnes du Souvenir peuvent être déposées, pourtant leurs tombes sont partout. Ils sont là sur les terrasses des montagnes et dans les ravins et les ravins. Le long de riches champs de céréales, leurs tombes pourraient être, ou là où les raisins sont cultivés. Ils sont là par des ruisseaux étouffés et dans la boue des berges. Les rues des villes et des villages sont leurs tombes. L'Italie entière est leur tombe.

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Le monastère de Monte Cassino émerge des cendres de la Seconde Guerre mondiale

Par : Jerry Finzi, Grand Voyage Italie.

Mont Cassino, dans la province du Latium, est situé à 130 kilomètres au sud de Rome dans l'ancienne ville de Casinum, mais il est surtout connu pour son abbaye bénédictine historique qui fut le point central de l'une des batailles les plus sanglantes de la Seconde Guerre mondiale. C'est saint Benoît de Nursie qui fonda le premier monastère bénédictin vers 529.

Après des mois de bataille et d'énormes pertes en vies humaines en 1944, l'abbaye a subi de graves dommages à la suite des bombardements des forces alliées. Après des décennies de restauration intensive, cette merveille architecturale et monument historique attire à nouveau les touristes et les pèlerins du monde entier. Le site a été visité à plusieurs reprises par des papes et d'autres membres du clergé, dont le pape Benoît XVI en mai 2009.

Cette reconstruction moderne n'était pas la seule fois où Monte Cassino devait être reconstruit. En 884, les Sarrasins l'ont mis à sac puis incendié, et l'abbé Bertharius a été tué lors de l'attaque. Le monastère a ensuite été reconstruit et a atteint l'apogée de sa renommée au 11ème siècle sous l'abbé Desiderius (abbé 1058-1087), qui devint plus tard le pape Victor III.

Saint Benoît a fondé un hôpital qui est considéré aujourd'hui comme le premier en Europe de la nouvelle ère. Les moines bénédictins y soignaient les malades et les blessés, selon la Règle de Benoît. Benoît a fondé douze communautés de moines à Subiaco à proximité et des hôpitaux ont été fondés comme annexes aux monastères pour fournir la charité. Bientôt, de nombreux monastères ont été fondés dans toute l'Europe, et partout il y avait des hôpitaux comme ceux de Monte Cassino. Aux Xe et XIe siècles, Monte Cassino est devenu le centre culturel, éducatif et médical le plus célèbre d'Europe avec une bibliothèque de médecine et d'autres sciences. De nombreux médecins sont venus ici pour des connaissances médicales et universitaires.

Le site a également été saccagé par les troupes de Napoléon en 1799. Après la dissolution des monastères italiens en 1866, Monte Cassino est devenu un monument national.

La destruction de la Seconde Guerre mondiale

Curieusement, lors de la bataille de Monte Cassino lors de la campagne d'Italie de la Seconde Guerre mondiale, l'abbaye elle-même n'a pas été capturée ou utilisée par les troupes allemandes dans le cadre de leurs fortifications. C'est Albert Kesselring, le commandant allemand, qui voulait éviter que le site historique ne devienne une victime de la guerre.

Mais l'abbaye tomba directement sur la ligne Gustav, qui s'étendait de la côte tyrrhénienne à la côte adriatique à l'est, une frontière cruciale. Monte Cassino lui-même surplombait une route principale sur le chemin de Rome. Le 15 février 1944, l'abbaye a été presque entièrement détruite lors d'une série de raids aériens menés par les Américains, un ordre donné par le commandant en chef des armées alliées en Italie, le général Sir Harold Alexander de l'armée britannique. L'ordre était basé sur des rapports erronés des troupes sur le terrain que les Allemands occupaient le monastère. Après la destruction de l'abbaye, il a été confirmé que les seules personnes tuées étaient 230 civils italiens qui y cherchaient refuge. Ce n'est qu'après le bombardement que ses ruines ont été occupées par une division de parachutistes allemands, en raison de son excellent point de vue.

L'abbaye a été reconstruite après la guerre, le Pape Paul VI l'a reconsacrée en 1964.

Que voir à l'abbaye de Montecassino aujourd'hui

Trois cimetières de guerre ont été construits : le “Cassino War Cemetery”, abritant les victimes du Commonwealth, le cimetière polonais et le cimetière germanique.

La basilique, richement décorée de stucs et de mosaïques, abrite les reliques de saint Benoît et de sa sœur sainte Scholastique, qui ont survécu aux bombardements. Le musée de l'abbaye présente l'art médiéval et les objets du monastère et explique l'histoire du monachisme.


PLESZAK

L'année prochaine 2019 marquera le 75e anniversaire de plusieurs des batailles les plus importantes de la Seconde Guerre mondiale, notamment le débarquement de Normandie, l'opération Market Garden et la bataille de Monte Cassino.

Dans les livres d'histoire, la bataille de Monte Cassino est souvent éclipsée par les autres, mais ce fut la première grande bataille des Alliés occidentaux sur le continent européen alors qu'ils avançaient vers le nord depuis le pied de l'Italie. La capture réussie du monastère au sommet de la montagne et de la ville de Cassino en contrebas a été cruciale pour ouvrir la route vers Rome.


Le monastère de Monte Cassino vu du cimetière polonais

Sa capture d'une armée allemande habile et déterminée a nécessité quatre batailles acharnées distinctes impliquant des soldats alliés de Grande-Bretagne, d'Amérique, du Canada, de France, du Maroc, d'Inde, de Pologne et de Nouvelle-Zélande. Ils étaient tous des combats rapprochés féroces et épuisants, souvent au corps à corps, rappelant les horribles bains de sang de la Première Guerre mondiale. Beaucoup de défenseurs allemands les ont même comparés défavorablement à la bataille de Stalingrad. Couleur

Au moment de sa capture, la bataille sanglante et destructrice faisait rage depuis plus de quatre mois. Le magnifique ancien monastère bénédictin au sommet de la montagne et la ville historique de Cassino dans ses ombres en contrebas étaient brisés et en ruines. La bataille avait coûté la vie à plus de 50 000 soldats alliés et à plus de 20 000 soldats allemands.

Mais parlez à n'importe quel vétéran du conflit, qu'il soit allié ou allemand, et leurs yeux s'illuminent. C'est presque comme si c'était un honneur d'avoir été là - mais c'est parce que c'était le cas.

Pour les Allemands, c'était l'honneur dans la défaite. Dans une guerre au cours de laquelle ils ont été entachés de crimes et de controverses à Monte Cassino, ils ont mené avec succès une défense d'un pur génie militaire qui a mis en évidence l'efficacité de leurs soldats qui ont combattu si longtemps et si durement. Pour le 2e corps polonais qui a mené l'assaut final et la capture du monastère, c'était, et c'est toujours, sans doute l'une de leurs plus belles réalisations militaires. Leur devise en temps de guerre était « First to Fight », mais parmi ceux de Monte Cassino, la plupart étaient originaires de la région orientale de Kresy et avaient subi des années de brutalité russe, de déportation, d'exil et de famine et c'était leur première implication militaire. Au moment de la bataille, ils se battaient déjà en vain pour la libération de leur patrie. Néanmoins, pour eux, leurs proches et leurs compatriotes, Monte Cassino est un lieu de la plus haute estime.

Les Polonais ont été honorés d'un magnifique cimetière au sommet de la montagne à côté de l'abbaye où beaucoup sont morts au combat. Le monastère et la ville ont tous deux été finalement reconstruits et ont retrouvé leur gloire d'antan, mais tragiquement, ce n'était pas le cas pour la Pologne - déchirée en deux au début de la guerre, elle ne reviendrait jamais à sa position d'avant-guerre.

À l'époque communiste de l'après-guerre, l'héroïque 2e Corps polonais était un sujet tabou en Pologne, mais depuis la chute du communisme, ils ont à nouveau été reconnus pour le rôle qu'ils ont joué dans l'histoire de leur pays et même la croix commémorative de Monte Cassino décernée à tous les combattants à la bataille, à l'origine une récompense du gouvernement polonais en exil pendant la guerre, a été élevée au rang de décoration d'État du gouvernement polonais.

Chaque année, le 18 mai, jour anniversaire de sa capture, Monte Cassino devient un lieu de pèlerinage où les anciens combattants retrouvent amis et anciens adversaires. Malheureusement, chaque année qui passe voit de moins en moins de personnes capables de faire le voyage, mais au fil des ans, ils ont été rejoints par des notables tels que le pape Jean-Paul II (en 1994), le président polonais Lech Kaczyński (en 2009) et le pape Benoît XVI (également en 2009).

Ce n'était pas seulement le simple soldat, le général Władysław Anders le commandant charismatique du 2e corps polonais et sans doute la figure la plus importante de la lutte polonaise était un visiteur régulier. Sa dernière visite était pour le 25e anniversaire en 1969 peu de temps avant sa mort.

Anders, comme beaucoup de Polonais qui avaient combattu à Monte Cassino, n'a jamais été autorisé à retourner dans son pays natal et l'importance de Monte Cassino est telle que sa dernière demande était d'être enterré avec ses soldats tombés au combat dans l'élégant cimetière des soldats polonais le le sommet de la montagne juste en dessous du monastère. Sa femme Irena est restée une visiteuse régulière jusqu'à son décès en 2010.

Funérailles du général Władysław Anders Mai 1970

Aujourd'hui encore, le grand nom d'Anders est encore largement représenté. Anna Maria, sa fille, maintenant sénatrice polonaise à Varsovie, est l'ambassadrice mondiale du 2e corps polonais et assiste à toutes les célébrations officielles. Au cours des dernières années, elle a également représenté le nom du 2e corps polonais lors d'événements majeurs en Pologne, en Angleterre, en Russie et en Ouzbékistan, en plus de grandes célébrations dans toute l'Italie.

Le président Lech Kaczyński et Mme Maria Kaczyńska avec Irena et Anna Maria Anders Monte Cassino en 2009

Au cours de la recherche d'un livre sur l'histoire du 2e corps polonais, j'ai eu l'honneur d'enregistrer des conversations avec plusieurs ex-combattants et bien qu'ils aient maintenant bien plus de quatre-vingt-dix ans, leurs souvenirs vifs d'il y a soixante-dix ans sont totalement intacts. Le rappel, avec des mesures égales de tristesse et d'affection, chaque petit détail et peut parler pendant des heures sans pause ni perte d'intérêt et ne devenant jamais ennuyeux.

Leurs histoires sont un merveilleux témoignage de l'épopée qu'ils ont tous vécue et bien que tout cela soit captivant, je trouve certains des aspects les plus personnels les plus fascinants et reproduis trois exemples ci-dessous :

Józef Królczyk (5e division d'infanterie de Kresowa). Malheureusement, Józef est décédé à Noël l'année dernière peu avant son 100e anniversaire. Au cours des derniers mois de sa vie, j'ai passé de nombreuses heures avec cet homme si doux et plein d'humilité. Malgré le traumatisme de ses épreuves, il était un individu si digne et acceptant, sans méchanceté pour personne et avec des mots gentils pour tout le monde. Dans le clip, il décrit le début du premier barrage d'artillerie polonais le 11 mai, mais son récit commence quelques jours auparavant avec ses préparatifs de terrain pour son canon. Il n'est pas surprenant qu'il raconte avoir faim pour partager ses maigres rations avec des enfants italiens affamés. RIP Józef, vous manquez à tant de gens.

Romuald Lipinski (12 Podolski Lancers Regiment – 3rd Carpathian Infantry Division Mortar Brigade) décrit son voyage vers sa position de première ligne juste en dessous du monastère deux semaines avant le début de la 4e bataille. (Avec l'aimable autorisation de Romuald pour la reproduction d'extraits de son autobiographie inédite.)

« Au pied des collines, il y avait la rivière Rapido au courant rapide, que nous traversions via un pont en bois. De l'autre côté de la rivière, il y avait quelques casernes, en divers états de destruction. Nous avons été empêchés de continuer à marcher, en haut des collines, car ce que nous devions gravir était un sentier étroit. Un convoi de mulets descendait en sens inverse et le sentier était trop étroit pour accueillir deux colonnes, l'une descendante et l'autre montante.

Escalader les collines loin du sentier était impossible en raison des mines terrestres éparpillées partout. Nous avons attendu le convoi dans une petite cour près de la caserne, entassés comme des sardines, pendant environ une demi-heure, puis nous avons repris notre route.Lorsque nous sommes montés assez loin pour que les derniers hommes de notre régiment quittent notre zone d'attente près de la caserne, des obus d'artillerie ou de mortier ont explosé là où se trouvait notre régiment il n'y a pas si longtemps. Si les Allemands nous avaient tiré dessus quelques minutes plus tôt, il y aurait eu un bordel sanglant.

La carte de Romuald montrant l'itinéraire jusqu'à sa position de première ligne

Nous étions si proches les uns des autres que n'importe quel obus entraînerait un énorme carnage. Nous avons marché dans un silence complet, il est difficile d'estimer combien de temps nous avons marché, mais finalement nous avons atteint les positions de nos prédécesseurs. Je pense qu'ils étaient britanniques. Nous n'avons rien eu à changer en ce qui concerne notre équipement : ils avaient leurs mortiers en place avec différentes cibles marquées. L'un d'eux était le monastère. C'était difficile de m'orienter là où nous étions à ce moment-là. D'après ce que j'ai lu sur nos déplacements pendant cette période, nous devions être quelque part dans la région du Grand Bol (« Wielka Miska »).

Après deux jours, nous avons été déplacés, pendant la nuit bien sûr, à l'extrémité gauche des forces polonaises, sur des collines qui surplombent presque la ville de Cassino. Plus à gauche de nous se trouvaient des troupes du XIIIe Corps britannique.

La région était un témoignage vivant de ce qu'est la guerre. Il n'y avait pas un arbre dont les branches étaient vertes de feuilles. Il n'y avait que des membres nus, des moignons, dépassant ici et là. L'herbe a également disparu. Des rochers nus, couverts de poussière, hostiles, étaient partout.

En outre, il y avait un témoignage de ce qu'il y avait dans le passé - des cadavres. Certains étaient à moitié décomposés, d'autres à moitié couverts de poussière ou de toute autre saleté pouvant être grattée de la surface, dans la plupart des cas, ils étaient recouverts de chaux. C'étaient les rappels des combats féroces qui s'y déroulaient depuis quatre mois, depuis janvier, lorsque les 34e et 36e Divisions américaines firent le premier assaut, traversèrent le fleuve Rapido juste pour être décimés par les Allemands. Ces deux belles divisions ont pratiquement cessé d'exister en tant que force combattante. L'histoire entière de la bataille pouvait être lue à partir de ces cadavres. Il y avait des cadavres d'Américains, d'Allemands, de Ghurkhas, de soldats britanniques, certains avec le visage à moitié rongé par des insectes, des souris ou d'autres animaux, noircis par le temps, les yeux vides, avec pour seules les dents brillantes. L'odeur de ces corps en décomposition était suffocante. Ils étaient tous calmes maintenant, se reposant dans leur sommeil éternel après la danse de la mort il y a quelques mois. Chaque fois que je regardais l'un d'eux, une triste pensée me traversait l'esprit : quand serai-je comme eux ? Dans cette situation, j'ai réalisé que les chances sont contre moi, que ce n'est qu'une question de temps quand mon numéro arrivera et que tôt ou tard je serai regardé comme j'ai regardé ces hommes morts, qui à un moment étaient jeune, vigoureux, plein de vie et d'espoir pour l'avenir. Et regardez-les maintenant.

Et vole. Ils étaient gros, gras, se gavent de cadavres en décomposition. La puanteur de la mort était partout. Et là, en bas, il y avait cette belle vallée pleine de coquelicots rouges. Parfois, il était difficile de réaliser le contraste : ici une atmosphère de mort et de destruction et là de beauté, de paix et de tranquillité. J'ai pensé : comment ces deux mondes peuvent coexister côte à côte. Mais c'était comme ça. »

Fait intéressant, c'est une patrouille de l'unité de Romuald (12 Podolski Lancers) qui a été la première à entrer dans le monastère le matin du 18 mai 1944, comme il le décrit ci-dessous.

« Vers 08h45, une patrouille de notre régiment a été envoyée pour découvrir quelle est la situation dans la zone du monastère. Ils traversèrent avec succès le champ de mines et atteignirent les murs extérieurs du monastère. Ils ont constaté que les Allemands ont quitté le monastère pendant la nuit, ne laissant que 16 blessés, avec deux médecins sous le commandement d'un élève-officier.

Les Allemands ont eu peur parce que leur commandement leur a dit que les Polonais assassinaient leurs prisonniers. Nos hommes se sont occupés des blessés en leur apportant l'aide qu'ils pouvaient, et ceux qui pouvaient marcher ont été envoyés plus loin dans notre région. Il est intéressant de noter que dans les années 1970, quelqu'un a annoncé à la radio allemande que des soldats polonais tuaient leurs prisonniers. A cela a répondu l'un de ces parachutistes allemands qui a été trouvé par notre patrouille au monastère, déclarant que c'était un mensonge, qu'il était l'un des soldats blessés trouvés par la patrouille polonaise le 18 mai, et qu'il avait reçu soins médicaux et a été très bien traité. L'Association de la 3e division des Carpates s'est impliquée et a organisé une rencontre entre cet ancien parachutiste allemand et le lieutenant Gurbiel, le commandant de cette première patrouille qui est entrée dans le monastère.

Ce devait être une rencontre similaire à celle que j'ai eue le 18 mai 1994 avec les ex-parachutistes allemands à Monte Cassino. C'était à l'occasion du 50e anniversaire de la prise du Monastère, il y avait une grande fête au cimetière polonais. J'ai rencontré certains de mes amis et nous avons commencé à parcourir les collines environnantes en essayant de trouver des endroits familiers. Soudain, d'une des maisons là-bas, sont venus trois vétérans allemands qui viennent visiter le cimetière allemand d'un village voisin. Ils nous ont dit qu'ils faisaient partie de la 1ère division de parachutistes, que nous avions combattue pendant la bataille.

Ils étaient plutôt amicaux avec nous, alors nous avons commencé à leur parler. C'était une conversation amusante : nous leur racontions comment nous avions essayé de les tuer et ils nous disaient comment ils faisaient de leur mieux pour nous tuer. Mais bientôt nous avons trouvé un langage commun. C'était la première fois que j'étais si proche de soldats allemands vivants. Ils nous ont montré leurs décorations, nous leur avons montré les nôtres. Ils nous ont parlé d'une autre rencontre avec des anciens combattants de Nouvelle-Zélande qu'ils avaient rencontrés la veille. Ils nous ont montré une colline où cinq chars néo-zélandais avaient atteint. Ils ont tous été détruits, par ce détachement allemand. Tous les équipages des chars avaient été tués, à une exception près : l'un des Néo-Zélandais s'était enfui. La veille de notre arrivée, il est venu visiter Monte Cassino et ils ont rencontré cet homme. Cela a dû être une réunion aussi…"

Tadeusz Mastalski (3e division d'infanterie des Carpates) raconte à sa manière inimitable comment il était présent sur la ligne de front pendant toute la bataille, mais le seul sang qu'il ait jamais versé sur le champ de bataille a été lorsqu'il a revisité la même zone douze ans plus tard alors qu'il revenait sur ses pas et était égratigné par les ronces et les arbustes qui avaient poussé depuis la bataille.


Instructions

Le cimetière militaire de Cassino est situé dans la commune de Cassino, dans la province de Frosinone, à environ 120 kilomètres au sud-est de Rome. Il est dominé par le Monte Cassino, une colline dominante qui était le site d'un ancien temple d'Apollon et, plus récemment, d'un monastère fondé par saint Benoît en l'an 529. Le cimetière contient les tombes de centaines de Canadiens, dont la plupart est tombé dans la vallée de la rivière Liri lors des tentatives des Alliés dans la première moitié de 1944 pour franchir la ligne Adolf Hitler et avancer vers Rome.


Contenu

Le cimetière est situé sur les pentes de ce qui était désigné comme le point 445 et l'abbaye sur la montagne de Monte Cassino. La majorité des soldats enterrés ici appartiennent au 2e corps d'armée polonais du lieutenant-général Władysław Anders. Les soldats de ce corps ont attaqué à plusieurs reprises les défenseurs allemands à l'intérieur du monastère de Monte Cassino en mai 1944. Le matin du 18 mai 1944, les forces polonaises sont finalement entrées dans les ruines de l'abbaye et ont hissé le drapeau polonais. Les premières inhumations dans le cimetière ont eu lieu en 1944 et le cimetière a été achevé en 1946 sur la base des dessins de Wacław Hryniewicz et Jerzy Skolimowski. La consécration officielle du site a eu lieu le 1er septembre 1945.


Cimetière de guerre de Monte Cassino - Histoire

Parmi les nombreux récits que j'ai lus sur la bataille de Monte Cassino, ces mots m'ont durement touché. Ils ont été enregistrés par quelqu'un qui s'est assis avec les soldats survivants de nombreuses années plus tard, lors d'un événement commémoratif.

Les soldats polonais qui ont combattu à Monte Cassino n'étaient pas des conscrits ordinaires, enrôlés et envoyés en Italie. La plupart avaient été expulsés de force de leurs foyers par les Russes, envoyés en Sibérie dans des camps de travail, endurés au bord de la famine et se sont enfuis à pied vers l'Iran pour rejoindre les Forces polonaises libres dans le cadre de l'effort allié.

Il existe des récits de la bataille d'hommes qui ont survécu mais ici, je veux me souvenir de ceux qui ont péri. Des hommes tels que Ferdynand Ciastko, qui n'a pas vécu pour voir le drapeau polonais flotter du monastère, mais se trouve dans le cimetière.

Tué quatre jours après le début de la bataille, il n'avait même pas fêté son 18e anniversaire lorsque la guerre éclata en 1939. Ferdynand était un Ułan du Karpacki Pułk Ułanów (un lancier du régiment de cavalerie motorisée des Carpates). Il avait passé son bref âge adulte à se préparer à libérer non seulement Cassino, mais la Pologne. Nous ne connaissons pas son parcours, nous ne savons pas qui il a laissé à la maison. La guerre pour des hommes comme lui était pleine de souffrances et d'horreurs, peut-être tempérées par l'espoir et la foi en un avenir de Pologne libre. Malheureusement, ce n'était pas le cas. Au moment de la bataille et à l'insu de Ferdynand, les dirigeants alliés Churchill, Roosevelt et Staline avaient déjà décidé du sort de sa maison dans les terres orientales de la Pologne.

Où se trouve Monte Cassino ? Que s'est-il passé?

La magnifique abbaye de Monte Cassino a été construite sur une colline rocheuse en 529 après JC par saint Benoît. Bien qu'il ait été saccagé ou détruit à plusieurs reprises au début de son histoire, il a survécu sous différentes formes à travers les âges. Géographiquement, il se trouve à environ 130 kilomètres au sud-est de Rome, dominant la ville voisine de Casino et les entrées des vallées du Liri et du Rapido. Stratégiquement, son importance résidait dans son emplacement : il gardait comme il le faisait la route vers le nord de l'Italie. En 1944, alors que les Alliés poussaient vers Rome et avec l'armée allemande en retraite, les défenseurs perchés et retranchés ont été identifiés comme une cible de choix pour les bombardements alliés massifs dans l'une des actions les plus féroces de la Seconde Guerre mondiale.

Photo:Ryszard Szydło

Pourquoi les Polonais étaient-ils là-bas ?

Le II Korpus Polskich Sił Zbrojnych na Zachodzie (II corps polonais) a été créé en 1943 à partir de diverses unités combattant aux côtés des Alliés, soit au Moyen-Orient, soit dans l'armée constituée avec les évacués des camps de travail russes. En novembre 1943, ces troupes, au nombre d'environ 50 000 soldats, ont été entraînées au combat en montagne et transférées en Italie avant la bataille. Leur tâche était de repousser les Allemands vers le nord de l'Italie et de faire ce qui avait été tenté plusieurs fois sans succès : briser la ligne de défense Gustav qui s'étendait d'est en ouest à travers toute l'Italie.

Combien de temps a duré la bataille ?

L'action n'était pas seulement une bataille, mais une série de quatre assauts des Alliés contre les Allemands, qui avaient commencé en janvier 1944 après le débarquement des Alliés en Italie en septembre précédent. Les forces de plusieurs pays alliés avaient tenté depuis la mi-janvier de s'emparer de cette forteresse tenue par les Allemands. En février, des centaines de tonnes d'explosifs ont été larguées par des bombardiers, anéantissant l'abbaye, pensant qu'elle était occupée par les troupes allemandes. Malheureusement, il semble que ce n'était pas vrai, mais les forces allemandes ont immédiatement utilisé les décombres comme couverture, ce qui a rendu encore plus difficile pour les troupes alliées de progresser sur les pentes périlleuses.

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Comment était la bataille ?

Tous les arbres étaient nu, austère et sans feuilles. La route 6 s'est réduite à une «piste de moutons» qui a serpenté à travers les cratères d'obus, les cratères de bombes et les restes décharnés de maisons. Tout le long de cette piste était un masse de kit, couvertures, morceaux de vêtements, bottes, casques en acier. L'ensemble de la zone en face de la ville était un marais horrible, causé par le manque de drainage et les bombes et les obus qui avaient tout fait voler en éclats. Tous les cratères se sont remplis de l'eau qui puait horriblement et étaient très souvent une tombe d'eau. En bas de cette sombre avenue étaient beaucoup de corps, qui n'avait pas été touché depuis des semaines, un spectacle sinistre.

« J'ai levé les yeux vers le monastère, une masse de décombres en saillie. Chaque arbre sur la face de la montagne brisée par les coquillages sous le monastère était austère et nu. »

Le major Hardy Parker était avec le 2e Bataillon Royal Northumberland Fusiliers

La nuit avant l'attaque, le général Władysław Anders a parlé à ses troupes en disant : «laissez l'esprit des lions entrer dans vos cœurs » et… « allez vous venger de toutes les souffrances de notre pays, de ce que vous avez souffert pendant de nombreuses années en Russie et pendant des années de séparation de vos familles !

L'assaut final contre 11 mai 1944 a été dirigé par les Polonais. Il s'ouvrit par un bombardement massif mené par des soldats de nombreux pays, et la tâche des Polonais était de gagner l'abbaye. Au 17 mai, ils ont lancé leur deuxième attaque sur le Mont Cassino. Les combats étaient féroces et souvent au corps à corps. Les Polonais, avec peu de couverture naturelle, étaient sous le feu constant des positions allemandes. Alors que les Alliés s'unissaient et resserraient leur ligne de ravitaillement, les Allemands lentement, tirant jusqu'au dernier, retiré de la montagne. Sur les plus hauts rochers, les survivants polonais étaient si malmenés qu'il a fallu du temps pour trouver des hommes assez forts gravir les quelques centaines de mètres jusqu'au sommet.

Une patrouille du 12 Pułku Ułanów Podolskich (régiment de Podolski) est entrée dans l'abbaye en ruines le 18 mai et Kazimierz Gurbiela a hissé le drapeau polonais, suivi de peu par le drapeau britannique et plutonowy (chef de peloton) Emil Czech, se sont précipités vers le sommet malgré la retraite des tirs vers jouer le Hejnał Mariacki (hymne de Cracovie). Pour les soldats ce fut une énorme victoire, malgré les pertes « d'être prisonniers en Russie, nous avons maintenant réussi à montrer au monde que nous pouvons nous battre. » dit un soldat.

Combien de personnes sont mortes dans l'offensive ?

Les pertes en vies humaines ont été massives, les Alliés perdant 55 000 soldats et environ 20 000 soldats allemands tués et blessés.

Où sont les cimetières ?

En 1945, un cimetière polonais a été construit sur une zone plate connue sous le nom de « Vallée de la mort » entre le Monte Cassino et la colline n° 593, à l'endroit où la principale attaque polonaise a eu lieu. Conçu par les architectes Jerzy Skolimowski et Wacław Hryniewicz et supervisé par le combattant survivant Roman Wajda, il forme une croix, gardée par deux énormes aigles aux ailes de hussard sculptés par Cambelotti. Plus d'un millier de croix rappellent le sacrifice de ces jeunes hommes qui se sont battus et sont morts pour la liberté et la paix, ainsi que leur chef, le général Wladysław Anders, qui a été enterré avec eux en 1970, suivi de son épouse Irena en 2010. Dans les sépultures de guerre du Commonwealth plus bas en bas de la montagne hommes de Bretagne, Canada, Nouvelle-Zélande, Afrique du Sud et Inde. Les cimetière américain se trouve à Nettuno et à Caira, au nord de Cassino, 20 000 croix marquent les tombes des Allemands.

Qui a écrit « Czerwone Maki na Monte Cassino (Coquelicots rouges sur Monte Cassino) » ?

Feliks Konarski (connu sous le nom de Ref-Ren) a écrit la chanson avec Alfred Schutz à la veille de la bataille et elle a été chantée le jour de la victoire du général Anders : “Pour la première fois, en chantant “Red coquelicots sur Monte Cassino”, nous avons tous pleuré. Les coquelicots rouges, qui ont fleuri pendant la nuit, sont devenus un symbole de plus de bravoure et de sacrifice », a déclaré l'auteur dans ses mémoires. C'est rapidement devenu l'une des chansons de guerre polonaises les plus connues, chantée par la chanteuse et actrice Irena Anders, l'épouse du général.

Les coquelicots rouges du Monte Cassino

J'ai bu du sang polonais au lieu de rosée…

Comme le soldat les écrasait en tombant,

car leur colère était plus puissante que la mort.

Les années passeront et les âges rouleront,

mais les traces des jours passés resteront,

et les coquelicots du Monte Cassino

sera plus rouge pour le sang des Polonais dans leur sol.

Que s'est-il passé après?

Les forces alliées ont capturé Rome peu de temps après, le 4 juin 1944. Le corps polonais II a continué à combattre avec distinction, notamment dans la bataille d'Ancône et le Bataille de Bologne lors de l'offensive finale en Italie en 1945. La reconstruction de l'abbaye a commencé dans les années 1950 et elle a été reconsacrée en 1964.

Quand la bataille est-elle commémorée ?

Le SPK (Association des ex-militaires polonais) et les scouts polonais du monde entier sont revenus à Monte Cassino, année après année pour se souvenir du sacrifice. Le gouvernement de la Pologne communiste a minimisé l'événement et seulement depuis que la Pologne a recouvré son indépendance, le Premier ministre polonais ou l'un de ses ministres a-t-il assisté, ainsi que des écoliers polonais, à payer hommage à ceux qui sont morts et déposer des fleurs sur leurs tombes.

En 2014, le prince Harry a rendu visite à Donald Tusk, alors Premier ministre de Pologne et a été visiblement ému par le sacrifice. Et oui, j'y étais aussi.

Alors, comment vous souviendrez-vous des morts de Monte Cassino ?

Beaucoup d'entre nous ont des proches qui l'ont vécu. Mon oncle était dans le régiment de chars et mon grand-père stationné ailleurs, mais pour tous les soldats polonais de l'époque, c'était un signe de grand espoir, et ces coquelicots un symbole de leur ferveur. j'ai coquelicots cueillis chaque fois que je suis allé sur le Monte Cassino mais vous ne pouvez pas y être chaque année, c'est pourquoi je les aime et les ai toujours dans mon jardin - les plantes poussent fort et épais en mai, les bourgeons apparaissent de nulle part et fleurissent soudainement avec une couleur éclatante et resplendissante, mais seulement durer quelques jours avant qu'un tapis de rouge orne le sol. Je ne sais jamais quelle plante survivra d'un hiver à l'autre, mais une fois qu'elle l'a fait, je sais qu'elle fleurira avec une force féroce.

Et c'est ainsi que j'ai choisi de me souvenir de Ferdynand Ciastko et de ses frères soldats pour la liberté en laquelle ils croyaient et pour laquelle ils sont morts.


La bataille de Monte Cassino

La destruction de l'ancien monastère de Monte Cassino a surpris les soldats de première ligne qui avaient passé des semaines à se battre dans son ombre imposante. Pour tous les autres – généraux, correspondants de guerre, un groupe de médecins et d'infirmières venus de Naples pour regarder l'émission – c'était, comme l'a dit le journaliste de Newsweek John Lardner, « l'attentat à la bombe le plus largement annoncé de l'histoire ».

Alors que vague après vague de forteresses volantes, Mitchells et Marauders ont lâché leurs charges utiles mortelles sur un bâtiment qui surveillait silencieusement les vallées de Liri et Rapido pendant de nombreux siècles, beaucoup de ceux qui regardaient le bombardement ont été stupéfaits par cette impressionnante démonstration de puissance militaire alliée. . Alors que la fumée se dissipait, l'un des édifices religieux les plus importants du monde occidental avait été réduit à un tas de décombres fumants. Comment diable en était-il arrivé là ?

La bataille de Monte Cassino a été décrite comme la bataille la plus disputée de la Seconde Guerre mondiale. Se déroulant entre le 17 janvier et le 18 mai 1944, Monte Cassino était une série de quatre assauts alliés contre la soi-disant « Ligne d'hiver », une série de fortifications et d'installations de la République sociale allemande et italienne qui visaient à protéger la route à Rome de l'invasion alliée.

Le monastère était l'un des sites religieux les plus saints et les plus importants d'Italie, abritant les restes de saint Benoît

L'une des plus fortes concentrations de troupes et d'artillerie allemandes était située dans les collines entourant la ville de Cassino sur la soi-disant « ligne Gustave ». L'imposant monastère du 14ème siècle de Monte Cassino se dressait au-dessus de la ville elle-même. Le monastère était l'un des sites religieux les plus saints et les plus importants d'Italie, abritant les restes de saint Benoît - le fondateur de l'ordre monastique bénédictin.

Le monastère était contenu dans une zone d'exclusion militaire que les deux parties ont initialement respectée. Les Allemands n'ont fait que garder les imposantes portes d'entrée de l'abbaye. Certaines fortifications avaient été installées plus bas sur les pentes de la montagne, mais la majeure partie des défenses allemandes était maintenue à bonne distance de la zone d'exclusion.

La tentative des Alliés de percer la Winter Line devint rapidement une guerre d'usure infernale. Embarqués dans des positions fortement fortifiées, les Allemands ont facilement résisté aux vagues d'assauts alliés qui ont rapidement épuisé les troupes aguerries de l'Empire britannique, des Français libres et des États-Unis. Le 11 février, les attaques alliées successives avaient été repoussées, faisant des milliers de victimes.

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Les batailles les plus décisives de la Seconde Guerre mondiale

Au fil du temps, les soldats alliés de la ligne Gustav ont commencé à voir l'abbaye se profiler au-dessus d'eux avec méfiance. Le bâtiment occupait les pensées des hommes comme aucun autre. Beaucoup soupçonnèrent les Allemands d'occuper l'ancien bâtiment, l'utilisant comme poste d'observation à travers lequel ils pouvaient diriger des bombardements d'artillerie sur les positions alliées. Alors que chaque jour de la bataille passait et que le nombre de victimes montait toujours plus haut, l'abbaye de Monte Cassino prenait de l'importance dans l'esprit des soldats. Il est devenu une entité malveillante en soi.

« Vous ne pouviez pas vous gratter sans être vu », s'est souvenu un soldat du « monastère sanglant qui vous regardait ». «Et c'était une chose psychologique. Plus vous étiez là, plus vous y étiez.

Le malaise des troupes au sujet du monastère s'est rapidement étendu aux hauts gradés. Le bâtiment n'est peut-être pas occupé maintenant, mais qui pouvait dire que les Allemands ne l'occuperaient pas à un moment donné à l'avenir ? La conversation se tourna bientôt vers l'effacement de cet obstacle irritant. "Si vous me laissez utiliser l'ensemble de notre force de bombardiers contre Cassino", a déclaré le général John Channon, commandant du 15e groupe d'armées de l'Air Force, à Sir Harold Alexander, commandant en chef du 15e groupe d'armées, "nous fouetterons il sort comme une dent morte.

La décision a finalement été prise de détruire le monastère, qui était désormais largement considéré comme une cible légitime après que des avions d'observation eurent identifié à tort ce qu'ils pensaient être un mât radio sur le toit de l'abbaye et des uniformes allemands suspendus à une corde à linge dans la cour. Le bombardement aurait lieu le 13 février, mais cela a été changé pour le 15 lorsque de fortes tempêtes de neige dans la région de Cassino ont rendu le vol impossible.

Sa magnifique cour centrale avait été transformée en cratère de bombe

Le matin du 14, l'artillerie a tiré des obus remplis de tracts dans le ciel au-dessus du monastère, avertissant du prochain bombardement. Les tracts ont été rejetés comme propagande par un officier allemand en visite lorsque l'abbé lui en a montré un. En conséquence, aucune réflexion sérieuse n'a été donnée à l'évacuation de la communauté des moines de l'abbaye, ni des quelques centaines de réfugiés qui avaient cherché refuge dans ses murs jusqu'à ce qu'il soit trop tard. Certains trouveraient refuge dans les catacombes et les grottes sous le monastère alors que les bombes pleuvaient sur eux. D'autres n'auraient pas cette chance.

Le lendemain, des vagues de bombardiers américains envahissent le ciel. Tout d'abord, 142 forteresses volantes B-17 de la 13e force aérienne stratégique stationnées à proximité de Foggia ont pilonné les anciens murs, cloîtres et cours du monastère avec 253 tonnes d'engins incendiaires et d'explosifs puissants. Ensuite, il a fait irruption dans 47 B-25 Mitchell et 40 B-26 Marauder de la Mediterranean Air Force, larguant 100 tonnes supplémentaires d'explosifs. Alors que chaque vague terminait sa course meurtrière, les hommes et les canons de la division d'artillerie du IIe Corps américain ont bombardé le monastère et le sommet de la colline environnante avec des obus, causant d'autres dommages au bâtiment en ruine, laissant le sommet de la montagne un gâchis de cratères et de cicatrices. ruines fumantes.

Après l'assaut, des acclamations ont retenti parmi les soldats alors que la fumée révélait un site de dévastation totale. Le monastère était méconnaissable. Sa magnifique cour centrale avait été transformée en un cratère de bombe, son ancienne basilique avec sa collection de fresques inestimables, son chœur irremplaçable et son magnifique orgue était maintenant un tas de décombres fumants ses cloîtres paisibles et sa belle sacristie contenant des sculptures exquises et de superbes peintures murales avaient tous deux été matraqués en poussière.

Pire encore, beaucoup de ceux qui avaient cherché refuge dans le monastère avaient été tués pendant le bombardement. Au total, 230 civils italiens ont perdu la vie.

Alors que les soldats combattant sur la ligne Gustav ont peut-être applaudi la destruction de l'abbaye, beaucoup d'autres ont été horrifiés. L'un d'eux a décrit la destruction de Monte Cassino comme s'apparentant au bombardement par l'armée de l'air italienne de l'abbaye de Westminster. Harold Tittman, le diplomate principal du Vatican à Rome, n'a pas pu cacher sa fureur, qualifiant l'attentat à la bombe de " bévue colossale " et de " grosse bêtise ".

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Les plus grandes batailles aériennes de la Seconde Guerre mondiale

Pour ceux qui avaient grandi à l'ombre du monastère, la destruction de ce monument local bien-aimé était inimaginable. Tony Pittaccio, un jeune homme qui habitait à proximité, a résumé les pensées de nombreux habitants :

« Quant à Monte Cassino, alors que les militaires ont peut-être eu l'impression d'espionner les yeux de l'ennemi qui les regardaient de haut, nous avons senti que des yeux bienveillants nous regardaient de haut. Le monastère était pour nous l'assurance que le bien triompherait du mal et la promesse qu'il ne serait jamais détruit signifiait que la vie continuerait. Nous avons dit notre prière quotidienne les yeux tournés vers le monastère. C'était une source de grand réconfort. Quand il a été bombardé, nous ne pouvions tout simplement pas croire ce que nous voyions. Une partie de nous tous, et surtout moi et ma famille à cause de ce que cela avait signifié pour nous, est mort avec. Plus rien n'était sacré et le monde était vraiment devenu un endroit sombre.

L'assaut britannique et indien qui suivit la destruction du monastère fut un échec cuisant, les Alliés subissant un taux de pertes de 50 pour cent. Pire encore, ce que le bombardement de Monte Cassino était censé empêcher - l'occupation de l'abbaye par les troupes allemandes - était exactement ce qui s'est passé ensuite. Les Alliés s'étaient par inadvertance créé un obstacle considérable en réduisant le monastère en ruines, et les parachutistes allemands se sont rapidement déplacés dans les ruines et ont mis en place des positions défensives qui coûteraient de nombreuses vies aux Alliés avant d'être finalement chassés des ruines. Il est apparu plus tard que les Allemands avaient formellement convenu avec l'église de ne pas occuper l'ancienne structure. C'était un accord qu'ils sentaient qu'ils n'avaient plus à se conformer à la suite des bombardements, et ils n'ont pas tardé à profiter de la forteresse que les Alliés leur avaient utilement fournie.

La bataille de Monte Cassino durera encore trois mois. Les Alliés finiront par émerger triomphalement, mais au prix de 55 000 victimes contre 20 000 pour les Allemands. La route de Rome était enfin ouverte. La ville tombera le 5 juin 1944.

Après la guerre, il fut rapidement décidé que le monastère serait reconstruit dans son intégralité. Les travaux ont commencé dans les années 1950, les décombres étant soigneusement tamisés et catalogués afin qu'une grande partie du tissu d'origine du bâtiment puisse être incorporée dans la reconstruction. Elle sera finalement reconsacrée par le Pape Paul VI en 1964. Aujourd'hui, perchée sur sa colline dans le cadre magnifique de la Vallée Latine, il est facile d'oublier qu'il y a à peine soixante-quinze ans, la grande abbaye de Monte Cassino était une imposante se ruiner. La destruction insensée de l'abbaye était un coup porté à la civilisation qui se répercutait dans le monde entier. Ses ruines fumantes témoignent de la folie de la guerre.


Voir la vidéo: Lhistoire de la bataille de Monte Cassino - Documentaire (Juin 2022).