L'histoire

Chronologie de Fukushima : Comment un tremblement de terre a déclenché la catastrophe nucléaire de 2011 au Japon

Chronologie de Fukushima : Comment un tremblement de terre a déclenché la catastrophe nucléaire de 2011 au Japon


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La catastrophe de 2011 à la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi a été le pire événement nucléaire depuis la fusion de Tchernobyl dans l'ex-Union soviétique 25 ans auparavant.

Cela a commencé par un tremblement de terre. Cela a entraîné 465 000 évacuations, 360 milliards de dollars de pertes économiques et une augmentation des niveaux de rayonnement à Tokyo, à 140 miles de là.

Comme pour la plupart des catastrophes, plusieurs choses ont dû mal tourner pour produire un résultat aussi catastrophique. Vous trouverez ci-dessous un compte rendu détaillé de la façon dont la dévastation s'est déroulée.

11 mars 2011 : un tremblement de terre précipite la crise

14h46 : La plaque Pacifique qui se déplace vers l'ouest, une plaque tectonique océanique, descend sous la plaque nord-américaine, provoquant un tremblement de terre à 43 miles au large de la côte nord-est de Honshu, l'île la plus peuplée du Japon. Le tremblement de terre a une magnitude de 9,1, ce qui en fait le plus grand tremblement de terre de l'histoire du Japon et l'un des cinq tremblements de terre les plus puissants enregistrés dans le monde depuis le début de l'enregistrement moderne.

15h27 : Le tremblement de terre déclenche un tsunami. La première vague arrive à la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi sous la forme d'une vague de 13 pieds de haut, qui est déviée par une digue construite pour résister à des vagues jusqu'à 33 pieds de haut.

15h35 : Une deuxième vague, celle-ci de plus de 50 pieds de haut, fait une brèche dans le mur. Il détruit les pompes à eau de mer, noie les panneaux électriques qui distribuent l'énergie aux pompes à eau et déferle dans les sous-sols où sont logés des générateurs de secours. Dans cinq des six réacteurs, le courant alternatif est perdu; sans la puissance, les pompes à eau ne peuvent pas fournir un débit constant d'eau froide aux cœurs intensément chauds des réacteurs. Sans le débit régulier d'eau de refroidissement, une fusion s'ensuivra inévitablement.

LIRE LA SUITE : Chronologie de Tchernobyl : Comment un accident nucléaire a dégénéré en une catastrophe historique

15h37 : L'inondation ayant détruit les batteries de secours du générateur, l'unité 1 perd également du courant continu. La salle de contrôle des tranches 1 et 2 s'obscurcit, privant les exploitants de centrales de toute capacité de surveillance des deux réacteurs.

Juste avant 18h : Une équipe de travail se rend au 4e étage du bâtiment réacteur de la tranche 1 sans vêtements de protection. Leurs dosimètres lisent des niveaux de rayonnement hors échelle, indiquant que le cœur de l'unité 1 est exposé et que ses barres de combustible se sont rompues.

19h03 : Le Premier ministre Naoto Kan déclare une urgence nucléaire.

21h00.: Le gouvernement japonais émet des ordres d'évacuation pour les milliers d'habitants vivant dans un rayon de 3 kilomètres de la centrale électrique.

12 mars : la zone d'évacuation s'agrandit, le toit explose

Peu avant 6h du matin : Le Premier ministre Kan décide de se rendre à Fukushima. Il ordonne aux autorités d'élargir la zone d'évacuation à 10 kilomètres. Avec la perte de liquide de refroidissement, la température et la pression s'accumulent à l'intérieur des réacteurs.

10h09 : La Tokyo Electric Power Company (TEPCO) annonce avoir évacué de la vapeur de l'unité 1 dans le but d'abaisser la température et la pression. La ventilation signifie que certaines matières radioactives ont été libérées dans l'air.

10h58 : L'unité 2, il est annoncé, a également été ventilée.

15h36 : Une explosion d'hydrogène fait exploser le toit de l'unité 1, effondrant les murs de béton et ne laissant que la charpente en acier. Quatre ouvriers sont blessés dans l'explosion. En plus des dommages causés aux travailleurs, l'explosion endommage le câble électrique que les travailleurs avaient posé dans le but de rétablir le courant aux unités 1 et 2. L'explosion endommage également les tuyaux d'incendie que les travailleurs avaient installés, entravant la capacité de l'usine à fournir du liquide de refroidissement aux le coeur du réacteur.

Juste avant 18h30 : La zone d'évacuation est étendue à un rayon de 20 kilomètres.

20h20 : TEPCO commence à injecter de l'eau de mer dans l'unité 1, en tant que liquide de refroidissement de remplacement. La décision d'utiliser l'eau de mer sonne le glas du réacteur 1 : Contrairement à l'eau douce, elle corrode irrémédiablement les pompes et les canalisations. À peu près à la même époque, l'Agence japonaise de sûreté nucléaire et industrielle (NISA) détecte des niveaux de rayonnement nocifs de césium 137 et d'iode 131 à proximité de la centrale.

LIRE LA SUITE: La dissimulation de Tchernobyl: comment les autorités ont bâclé l'évacuation d'une ville irradiée

13 mars

6h23 : Un responsable de la NISA annonce que le système de refroidissement d'urgence du réacteur de l'unité 3 est en panne.

22h05 : TEPCO commence à injecter de l'eau de mer dans l'unité 3.

22h09 : TEPCO annonce un projet d'injection d'eau de mer dans la tranche 2, premier constat d'urgence sur ce réacteur.

14 mars : les explosions continuent

11h01 : Il y a une explosion d'hydrogène dans le réacteur de l'unité 3. 11 ouvriers sont blessés et la structure du bâtiment est gravement endommagée.

15 mars

6h14 : Une explosion d'hydrogène se produit au réacteur de la tranche 2.

Durant la journée: Le pompage de l'eau de mer se poursuit aux unités 1, 2 et 3. Près de l'usine, les niveaux de rayonnement sont mesurés à 400 millisieverts par heure. En comparaison, la personne moyenne est exposée à environ 2,4 millisieverts de rayonnement par an, ce qui signifie que le rayonnement à Fukushima est 1,46 million de fois plus fort qu'il ne le serait dans un environnement moyen.

Le 17 mars

L'armée commence à utiliser des hélicoptères pour déverser de l'eau de mer sur l'unité 3, où les niveaux de rayonnement sont de 17 millisieverts par heure.

19 mars

Des générateurs diesel de remplacement sont installés avec succès dans les tranches 5 et 6, pompant de l'eau dans ces cœurs de réacteur. Ailleurs, l'étendue des dégâts devient plus claire : le lait et l'eau dans la grande préfecture de Fukushima présentent des niveaux excessivement élevés d'iode radioactif.

LIRE LA SUITE : Tchernobyl : 7 personnes qui ont joué un rôle crucial dans la pire catastrophe nucléaire au monde

20 mars : les choses commencent à se stabiliser

Les températures se stabilisent dans les tranches 5 et 6, créant la sphère de sécurité des conditions d'« arrêt à froid ». L'alimentation électrique est rétablie à l'unité 2.

22 Mars

Onze jours après la catastrophe initiale, le courant électrique est rétabli dans les salles de contrôle des tranches 1 et 2. Dans les eaux usées juste au sud de l'usine, l'iode radioactif est mesuré à 126,7 fois plus que la limite légale.

25 mars

La température du réacteur de l'unité 1 est abaissée à 204,5 degrés Celsius, en toute sécurité dans ses limites de conception. Le gouvernement japonais conseille aux habitants qui se trouvent entre 20 et 30 kilomètres de l'usine d'évacuer volontairement la zone.

LIRE LA SUITE: Comment l'accident de Three Mile Island a été aggravé par une réponse chaotique

26 mars

L'eau de mer testée près de l'usine contient 1 250 fois la limite légale d'iode 131.

11 avril

Un nouveau séisme, de magnitude 7,0, secoue l'est du Japon. Pendant 50 minutes, Fukushima perd de la puissance, empêchant l'eau de refroidissement d'atteindre les unités 1, 2 et 3.

12 avril : Déclaration de catastrophe atomique

L'Agence internationale de l'énergie atomique évalue la crise de Fukushima comme une catastrophe de magnitude 7, la plus élevée de leur ampleur.

11 mai

Les évacués qui ont abandonné leurs maisons à moins de 20 kilomètres de Fukushima ont deux heures pour revenir chercher des documents importants ou des effets personnels laissés dans la précipitation initiale de leur évacuation.

2 février 2012

Près d'un an après la catastrophe, le village de Kawauchi, l'une des neuf municipalités évacuées à moins de 20 kilomètres de la centrale, annonce son intention de rouvrir au printemps.


Comment se passe le nettoyage ?

Dix ans plus tard, plusieurs villes du nord-est du Japon restent interdites. Les autorités s'efforcent de nettoyer la zone afin que les résidents puissent revenir.

Des défis majeurs demeurent. Des dizaines de milliers de travailleurs seront nécessaires au cours des 30 à 40 prochaines années pour éliminer en toute sécurité les déchets nucléaires, les barres de combustible et plus d'un million de tonnes d'eau radioactive encore conservés sur le site.

Mais certains habitants ont décidé de ne jamais revenir parce qu'ils craignent les radiations, ont construit une nouvelle vie ailleurs ou ne veulent pas retourner là où la catastrophe a frappé.

Les médias ont déclaré en 2020 que le gouvernement pourrait commencer à libérer l'eau - filtrée pour réduire la radioactivité - dans l'océan Pacifique dès l'année prochaine.

Certains scientifiques pensent que l'immense océan diluerait l'eau et qu'il poserait un faible risque pour la santé humaine et animale. Le groupe environnemental Greenpeace a cependant déclaré que l'eau contient des matériaux qui pourraient potentiellement endommager l'ADN humain.

Les autorités ont déclaré qu'aucune décision finale n'avait été prise sur ce qu'il fallait faire avec le liquide.


Chronologie du séisme, du tsunami et de la catastrophe nucléaire de 2011 au Japon

TOKYO (AP) - Jeudi marque le 10e anniversaire d'un tremblement de terre, d'un tsunami et d'une catastrophe nucléaire qui ont frappé la côte nord-est du Japon. Voici une chronologie des événements :

— 11 mars 2011 : un tremblement de terre de magnitude 9,0 frappe la côte à 14 h 46, déclenchant un gigantesque tsunami qui atteint la terre en une demi-heure. Le tsunami s'abat sur la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi, détruisant ses systèmes d'alimentation et de refroidissement et déclenchant la fusion de trois réacteurs.

— 12 mars : Une explosion d'hydrogène se produit dans le réacteur n°1 de la centrale, envoyant des radiations dans l'air. Les résidents dans un rayon de 20 kilomètres (12 miles) sont sommés d'évacuer. Des explosions similaires se produisent dans deux autres réacteurs au cours des jours suivants.

— 12 avril : le Japon élève l'accident à la catégorie 7, le niveau le plus élevé sur l'échelle internationale des événements nucléaires et radiologiques, contre 5 auparavant, sur la base des rayonnements libérés dans l'atmosphère.

— 24 avril : le gouvernement désigne une zone d'exclusion de 2 kilomètres (1,25 mile) autour de la centrale nucléaire couvrant neuf municipalités.

– 16 décembre: Après que les travailleurs se soient battus pendant des mois pour stabiliser l'usine, le Japon déclare un «arrêt à froid», avec des températures et des pressions centrales à un niveau où les réactions nucléaires en chaîne ne se produisent pas.

— 23 juillet 2012 : Une enquête indépendante nommée par le gouvernement conclut que l'accident nucléaire a été causé par un manque de sécurité adéquate et une gestion de crise par l'exploitant de la centrale, Tokyo Electric Power Co., une surveillance laxiste de la part des régulateurs nucléaires et une collusion.

— 1er avril 2014 : L'ordre d'évacuation est assoupli pour une ville à l'ouest de l'épave de la centrale nucléaire. Des parties d'au moins huit autres municipalités sont autorisées à rouvrir au cours des trois prochaines années, bien que le nombre de rapatriés reste faible en raison d'un manque d'emplois et de problèmes de rayonnement persistants.

— 22 décembre : TEPCO achève le retrait de toutes les barres de combustible nucléaire usé de la piscine de refroidissement du réacteur n° 4, une première étape dans le déclassement de la centrale qui dure depuis des décennies.

— 2015-2019 : De petits robots équipés de caméras et de capteurs sont envoyés dans les réacteurs endommagés mais n'offrent qu'une vue limitée des débris de combustible fondu hautement radioactifs. Cela rend les plans de son élimination plus difficiles.

— 10 février 2020 : un panel gouvernemental recommande le rejet contrôlé dans la mer de quantités rapidement croissantes d'eau de refroidissement radioactive qui a fui à l'usine de Fukushima. TEPCO indique que sa capacité de stockage de 1,37 million de tonnes sera pleine à l'automne 2022.

– 10 décembre: La police a déclaré que le nombre de morts de la catastrophe, principalement du tsunami, atteint 18 426, dont 2 527 dont les restes n'ont pas été retrouvés.

— 13 février 2021 : un séisme de magnitude 7,3 frappe au large de la côte de Fukushima, faisant un mort et blessant plus de 180 personnes. Il cause des dommages mineurs à la centrale nucléaire.

– 6 mars: le Premier ministre Yoshihide Suga se rend à Fukushima et s'engage à accélérer les efforts de décontamination afin que toutes les zones interdites restantes puissent être rouvertes, mais ne donne pas de délai.


Séisme et tsunami au Japon : chronologie

(CNN) -- Voici un aperçu minute par minute du tremblement de terre et du tsunami dévastateurs qui ont frappé le Japon vendredi et des inquiétudes qui ont suivi concernant les dommages causés aux centrales nucléaires. (Toutes les heures et les dates sont l'heure locale japonaise).

Séisme de magnitude 8,9 à 231 milles au nord-est de Tokyo, au Japon, à une profondeur de 15,2 milles.

Le séisme est le cinquième plus grand au monde (depuis 1900) et le plus grand séisme jamais enregistré au Japon.

Le Pacific Tsunami Warning Center émet une alerte au tsunami pour l'océan Pacifique, du Japon à la côte ouest des États-Unis. Les alertes au tsunami retentissent dans plus de 50 pays et territoires. .

Moins d'une heure après le séisme, un mur d'eau atteignant 30 pieds de haut s'abat sur la côte japonaise.

Des voitures, des bateaux et des trains sont emportés. Les bâtiments s'effondrent. Les routes et les autoroutes sont coupées. Des incendies se déclarent dans de nombreux endroits.

Les rapports de victimes commencent à arriver. Kyodo News Service rapporte au moins 32 morts.

Le gouvernement japonais déclare l'urgence pour une centrale nucléaire près de Sendai, à 180 miles de Tokyo. Le Japon compte 54 centrales nucléaires.

4 centrales nucléaires les plus proches du séisme sont fermées.

Le système de refroidissement du site nucléaire de Fukushima ne fonctionnerait pas : les autorités disent qu'elles se "préparent au pire".

Plusieurs milliers de personnes vivant à moins d'un kilomètre et demi de l'usine reçoivent l'ordre d'évacuer.

Un résident japonais décrit l'évacuation d'armes nucléaires 83 répliques en 21 heures au Japon Galerie : Un séisme massif frappe le Japon

La police rapporte avoir trouvé 200 à 300 corps dans la ville côtière de Sendai.

60 000 -- 70 000 habitants de la ville évacués vers des abris.

La police nationale porte le nombre de morts confirmé à 93.

Un incendie à la centrale nucléaire d'Onagawa est éteint, selon l'Agence internationale de l'énergie atomique.

Des incendies sont signalés dans au moins trois préfectures japonaises (Hakodate, Chiba, Miyagi). Une raffinerie de pétrole était en flammes près de Tokyo.

Un barrage se brise dans la préfecture de Fukushima, emportant des dizaines de maisons.

4 millions de foyers à Tokyo et ses environs sont privés d'électricité.

Kyodo News Service estime le nombre de décès confirmés à 137.

Delta annule 29 vols à destination et en provenance de Tokyo.

American Airlines détourne six vols en route vers Tokyo vers d'autres aéroports.

L'US Navy annonce le mouvement de sept navires vers le Japon pour aider les efforts de secours.

Le niveau de rayonnement dans la centrale nucléaire n°1 de Fukushima a signalé une augmentation.

Le président Obama a déclaré que le Premier ministre japonais ne lui avait dit aucune preuve de fuites de radiations provenant des centrales nucléaires de son pays.

Le ministre japonais du Commerce, Banri Kaieda, a déclaré qu'une petite fuite de rayonnement pourrait se produire à la centrale nucléaire de Fukushima.

La police nationale porte le nombre de morts confirmé à 151.

Les rues du Japon méconnaissables après le séisme

La secrétaire d'État Hillary Clinton annonce que des avions de l'US Air Force se dirigent vers le Japon avec du liquide de refroidissement pour la centrale nucléaire de Fukushima. Le rapport selon lequel les avions transportaient du liquide de refroidissement s'avère plus tard erroné.

Un séisme de magnitude 6,2 frappe les préfectures de Nagano et Niigata, selon l'US Geological Survey.

Les responsables de la compagnie d'électricité ont annoncé qu'ils évacueraient éventuellement l'air radioactif de la centrale nucléaire de Fukushima pour éviter une panne des enceintes de confinement du réacteur.

Urgence nucléaire déclarée à la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi.

Les autorités rapportent que le tremblement de terre et le tsunami ont coupé l'alimentation électrique de la centrale et que les générateurs de secours ont été désactivés par le tsunami.

L'aube révèle des kilomètres d'autoroutes fermées par le séisme.

13 000 personnes seraient bloquées à l'aéroport de Narita, 10 000 autres à l'aéroport Haneda de Tokyo.

La police nationale évalue désormais le nombre de morts à au moins 184.

Un autre tremblement de terre --- l'un d'une série au cours des dernières 24 heures --- frappe la côte ouest de Honshu. Le séisme avait une force de magnitude 6,3.

Circuit intégré d'alimentation électrique de Tokyo. dit que des substances radioactives auraient pu fuir à la centrale nucléaire de Fukushima No, 1. L'Agence japonaise de sécurité nucléaire et industrielle a déclaré que le rayonnement près de la porte principale de la centrale était plus de huit fois supérieur à la normale.

Les tsunamis continuent de déferler sur la côte nord-est du Japon.

Le nombre de morts est désormais d'au moins 427.

Le ministre des Affaires étrangères a déclaré que 25 pays, dont les États-Unis, ont offert leur aide, notamment des équipes de secours et des fournitures de secours.

Tokyo Power Co. affirme que les systèmes de refroidissement de trois des quatre unités de son usine de Fukushima Daini sont tombés en panne.

Au moins 6 millions de foyers - 10 pour cent des foyers japonais sont sans électricité, selon l'ambassadeur du pays aux États-Unis.

Les magasins commencent à manquer de nourriture, d'eau et d'essence alors que des masses de résidents du nord du Japon affluent vers le sud depuis leurs villes natales frappées par le tremblement de terre.

Le nombre de morts s'élève à au moins 900, selon le réseau de diffusion NHK.

Les sauveteurs luttent pour retirer les survivants des maisons effondrées, des eaux alimentaires et des incendies.

Une petite quantité de césium radioactif s'est échappée d'une centrale nucléaire dans la préfecture de Fukushima, selon l'Agence nucléaire et industrielle du Japon. Les responsables disent que la fuite pourrait avoir été causée par la fonte d'un crayon de combustible.

La Tokyo Electric Company affirme qu'une explosion à l'usine de Fukushima Daiichi a blessé quatre travailleurs. (L'agence de presse Kyodo citera plus tard des responsables de la compagnie d'électricité disant que l'explosion a provoqué l'effondrement du toit d'un réacteur.)

Les techniciens ont travaillé pour contenir les températures dans deux centrales nucléaires japonaises où les systèmes de refroidissement avaient été paralysés par la catastrophe.

Aux États-Unis, l'expert nucléaire Robert Alvarez (Institute for Policy Studies à Washington) affirme que la situation « possède un potentiel de catastrophe ».

L'US Geological Survey dit que le séisme semble avoir déplacé l'île principale du Japon --- toute l'île --- de 8 pieds et déplacé la terre sur son axe.

Zone d'évacuation autour de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi étendue à 20 kilomètres (environ 12,5 miles.)

Les autorités insistent sur le fait qu'aucun gaz nocif n'a été émis par l'explosion de la centrale nucléaire de Fukushima. Ils ont imputé l'explosion à la "vapeur d'eau qui faisait partie du processus de refroidissement".

Des incendies ont été signalés dans plus de 200 sites dans 12 des préfectures du Japon.

Des avions et des hélicoptères des Marines américains sont dépêchés à partir de bases à Okinawa pour aider aux efforts de secours.

Les niveaux de rayonnement à l'usine de Fukushima Daiichi auraient baissé, alors que les autorités se préparent à inonder la structure de confinement avec de l'eau de mer pour faire baisser les températures.

Les autorités envisagent de distribuer des comprimés d'iode --- un traitement pour prévenir l'empoisonnement par rayonnement -- aux résidents à proximité de deux centrales nucléaires endommagées.

Environ 9 500 personnes, soit la moitié de la population, seraient portées disparues dans la ville de Minamisanriku, sur la côte pacifique du Japon.

Un responsable du cabinet affirme que l'effondrement des murs d'un bâtiment de la centrale de Fukushima Daiichi n'a pas endommagé le réacteur et son système de confinement.

De nombreuses régions connaissent des pannes d'électricité car les centrales électriques sont fermées pour des raisons de sécurité. Le nombre de maisons sans électricité est tombé à un peu plus de 5 millions, selon la compagnie d'électricité.

Plus de 83 000 personnes vivant à moins de 3 miles de deux centrales électriques commencent une évacuation ordonnée par le gouvernement.

50 000 membres des Forces d'autodéfense japonaises, 190 avions et 25 navires ont été déployés pour aider aux efforts de sauvetage, a annoncé le ministère de la Défense.

Le radiodiffuseur NHK rapporte que le ministère de la Défense avait envoyé une équipe spécialisée dans la contamination radioactive à un poste de commandement près de l'usine où une fuite de rayonnement s'était produite.

Les ventes d'essence à Tokyo sont limitées à 20 litres (5,3 gallons) par voiture.

Trois personnes (choisies au hasard sur 90) ont été testées positives à l'exposition aux rayonnements dans la préfecture de Fukushima.

Selon certaines informations, les autorités japonaises ont informé l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) que l'explosion à la centrale de Fukushima Daiichi s'est produite à l'extérieur du récipient de confinement primaire. La Tokyo Power Company affirme que l'intégrité du navire de confinement n'a pas été compromise. L'eau de mer mélangée au bore est injectée dans le but de refroidir le système.

PLUS TARD DIMANCHE MATIN

Un responsable du gouvernement a déclaré qu'une fusion pourrait se produire dans la centrale endommagée, suscitant des craintes d'un rejet généralisé de matières radioactives. Pendant ce temps, un autre réacteur de la même installation est tombé en panne dimanche matin, portant à trois le nombre d'unités qui connaissent des problèmes majeurs de refroidissement des matières radioactives.


Chronologie du séisme, du tsunami et de la catastrophe nucléaire au Japon en 2011

TOKYO (AP) - Jeudi marque le 10e anniversaire d'un tremblement de terre, d'un tsunami et d'une catastrophe nucléaire qui ont frappé la côte nord-est du Japon. Voici une chronologie des événements :

— 11 mars 2011 : un tremblement de terre de magnitude 9,0 frappe la côte à 14 h 46, déclenchant un gigantesque tsunami qui atteint la terre en une demi-heure. Le tsunami s'abat sur la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi, détruisant ses systèmes d'alimentation et de refroidissement et déclenchant la fusion de trois réacteurs.

— 12 mars : une explosion d'hydrogène se produit dans le réacteur n°1 de la centrale, envoyant des radiations dans l'air. Les résidents dans un rayon de 20 kilomètres (12 miles) sont sommés d'évacuer. Des explosions similaires se produisent dans deux autres réacteurs au cours des jours suivants.

— 12 avril : le Japon élève l'accident à la catégorie 7, le niveau le plus élevé sur l'échelle internationale des événements nucléaires et radiologiques, contre 5 auparavant, sur la base des rayonnements libérés dans l'atmosphère.

— 24 avril : le gouvernement désigne une zone d'exclusion de 2 kilomètres (1,25 mile) autour de la centrale nucléaire couvrant neuf municipalités.

– 16 décembre: Après que les travailleurs se soient battus pendant des mois pour stabiliser l'usine, le Japon déclare un «arrêt à froid», avec des températures et des pressions centrales à un niveau où les réactions nucléaires en chaîne ne se produisent pas.

— 23 juillet 2012 : Une enquête indépendante nommée par le gouvernement conclut que l'accident nucléaire a été causé par un manque de sécurité adéquate et une gestion de crise par l'exploitant de la centrale, Tokyo Electric Power Co., une surveillance laxiste de la part des régulateurs nucléaires et une collusion.

— 1er avril 2014 : L'ordre d'évacuation est assoupli pour une ville à l'ouest de l'épave de la centrale nucléaire. Certaines parties d'au moins huit autres municipalités sont autorisées à rouvrir au cours des trois prochaines années, bien que le nombre de rapatriés reste faible en raison d'un manque d'emplois et de problèmes de radiation persistants.

— 22 décembre : TEPCO achève le retrait de toutes les barres de combustible nucléaire usé de la piscine de refroidissement du réacteur n° 4, une première étape dans le démantèlement de la centrale qui dure depuis des décennies.

— 2015-2019 : De petits robots équipés de caméras et de capteurs sont envoyés dans les réacteurs endommagés mais n'offrent qu'une vue limitée des débris de combustible fondu hautement radioactifs. Cela rend les plans de son élimination plus difficiles.

— 10 février 2020 : un panel gouvernemental recommande le rejet contrôlé dans la mer de quantités rapidement croissantes d'eau de refroidissement radioactive qui a fui à l'usine de Fukushima. TEPCO indique que sa capacité de stockage de 1,37 million de tonnes sera pleine à l'automne 2022.

– 10 décembre: La police a déclaré que le nombre de morts de la catastrophe, principalement du tsunami, atteint 18 426, dont 2 527 dont les restes n'ont pas été retrouvés.

— 13 février 2021 : un séisme de magnitude 7,3 frappe au large de la côte de Fukushima, faisant un mort et blessant plus de 180 personnes. Il cause des dommages mineurs à la centrale nucléaire.

– 6 mars: le Premier ministre Yoshihide Suga se rend à Fukushima et s'engage à accélérer les efforts de décontamination afin que toutes les zones interdites restantes puissent être rouvertes, mais ne donne pas de délai.


Dix ans après la catastrophe nucléaire de Fukushima

Le 11 mars 2011 a été un jour terrible pour le Japon. Les catastrophes naturelles ont conduit à une catastrophe d'origine humaine à laquelle le pays est toujours confronté. Aujourd'hui marque 10 ans qu'un tsunami a déclenché la pire catastrophe nucléaire au monde depuis 1986.

Cet après-midi-là, le tremblement de terre le plus puissant de l'histoire du Japon a frappé la mer au large de la côte est du pays. Le séisme de magnitude 9,0 a provoqué une série de tsunamis qui ont frappé la côte est du Japon. Environ 18 000 personnes ont été tuées par ces tsunamis.

Le 11 mars 2011, le tremblement de terre le plus puissant de l'histoire du Japon a frappé la mer au large de la côte est du pays. Le séisme de magnitude 9,0 a provoqué une série de tsunamis qui ont frappé la côte est du Japon. Environ 18 000 personnes ont été tuées par ces tsunamis.
(Source : Maximilian Dörrbecker/Connormah/W.Rebel [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons.)

Mais les tsunamis ont également apporté d'autres problèmes. La centrale nucléaire de Fukushima Daiichi est construite au bord de l'océan dans la ville d'Ōkuma, dans le district de Fukushima. La centrale produit de l'énergie nucléaire.

Énergie nucléaire
L'énergie nucléaire est créée en divisant des atomes dans une réaction nucléaire - la même science derrière les armes nucléaires. L'énergie nucléaire produit des déchets toxiques qui doivent être manipulés et stockés avec le plus grand soin.
Le grand danger de l'énergie nucléaire est le rayonnement. Si quelque chose est "radioactif" cela signifie qu'il émet des radiations. Le rayonnement est de l'énergie se déplaçant dans les ondes. Des niveaux élevés de rayonnement peuvent causer des maladies ou même la mort. Il peut également affecter l'ADN des humains et des animaux.
Parce que les réactions nucléaires créent d'énormes quantités de chaleur, les réacteurs nucléaires où les réactions se produisent doivent être constamment refroidis.

Pour des raisons de sécurité, la centrale de Fukushima a été arrêtée dès la détection du séisme. Lorsque l'électricité a été coupée, l'usine a dû compter sur ses générateurs électriques de secours pour refroidir les réacteurs.

Lorsqu'une vague de tsunami de 14 mètres (46 pieds) a déferlé sur la centrale, ses générateurs de secours ont cessé de fonctionner. Les réacteurs inondés ont lentement commencé à surchauffer. Au cours des jours suivants, trois des cœurs de réacteurs de l'usine ont fondu et il y a eu trois grandes explosions.
(Source : Digital Globe [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons.)

Mais lorsqu'une vague de tsunami de 46 pieds (14 mètres) a déferlé sur la centrale, ses générateurs de secours ont également cessé de fonctionner. Les réacteurs inondés ont lentement commencé à surchauffer. Au cours des jours suivants, trois des quatre cœurs de réacteur de l'usine ont fondu et il y a eu trois grandes explosions.

Des radiations ont commencé à s'échapper de l'usine. Le gouvernement a fermé une zone à moins de 20 kilomètres de l'usine. Plus de 150 000 personnes ont été contraintes de quitter leur domicile.

Des radiations ont commencé à s'échapper de l'usine. Le gouvernement a fermé une zone à moins de 20 kilomètres de l'usine. Plus de 150 000 personnes ont été contraintes de quitter leur domicile. Ci-dessus, des mois après l'accident, un scientifique étudie les dommages au réacteur 3.
(Source : Greg Webb, IAEA Imagebank [CC BY-SA 2.0], via Wikimedia Commons.)

C'était il y a dix ans. Depuis lors, le gouvernement japonais a dépensé plus de 300 milliards de dollars pour se remettre du tremblement de terre, des tsunamis et de l'accident nucléaire.

Certaines zones autour de l'usine de Fukushima sont toujours fermées, mais une grande partie a été rouverte il y a quelques années. Les scientifiques des Nations Unies affirment que la radioactivité de la catastrophe n'est pas susceptible de causer de futurs problèmes de santé aux habitants de la région.

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Le gouvernement a fermé la zone autour de l'usine. Plus de 150 000 personnes ont été contraintes de quitter leur domicile. Certaines zones autour de l'usine de Fukushima sont toujours fermées, mais une grande partie a été rouverte il y a quelques années. Ci-dessus, une des zones fermées en 2016.

Pourtant, la plupart des gens qui vivaient dans la région ne sont pas revenus. En 2019, la société propriétaire de la centrale a décidé de la fermer définitivement. Le nettoyage du site devrait prendre 40 ans.

Le groupe Greenpeace, qui œuvre pour la protection de l'environnement, affirme que les niveaux de rayonnement sont trop élevés dans de nombreuses zones rouvertes. Le groupe affirme que la région ne peut pas revenir à la normale.

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En 2019, la société propriétaire de la centrale a décidé de la fermer définitivement. Le nettoyage du site devrait prendre 40 ans. Les énormes tas sur cette photo sont de la saleté radioactive qui a été collectée dans le cadre de l'effort de nettoyage.

Une grande question à propos du nettoyage est de savoir où iront toutes les matières radioactives. C'est un problème auquel est confrontée toute centrale nucléaire. L'usine de Fukushima a un problème supplémentaire. Il y a tellement d'eau radioactive à l'usine qu'il n'y a pas assez de place pour en stocker beaucoup plus.

Le gouvernement affirme avoir filtré la plupart des radiations de l'eau et prévoit de rejeter l'eau dans l'océan. Les pêcheurs et les groupes comme Greenpeace n'aiment pas cette idée. Ils ont peur que les radiations nuisent à la vie marine et qu'elles reviennent tôt ou tard aux humains.

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Une grande question à propos du nettoyage est de savoir où iront toutes les matières radioactives. Il y a tellement d'eau radioactive à l'usine qu'il n'y a pas assez de place pour en stocker beaucoup plus. Le gouvernement a annoncé son intention de rejeter l'eau dans l'océan.

Bien que la catastrophe de Fukushima Daiichi se soit produite il y a 10 ans, ses effets se poursuivent aujourd'hui et se feront sentir dans le futur.

Le saviez-vous…?
Beaucoup de gens pensent que l'énergie nucléaire sera un outil important pour lutter contre la crise climatique. Lorsque l'énergie nucléaire fonctionne correctement, elle crée beaucoup moins de pollution atmosphérique que le charbon ou le pétrole. Mais l'énergie nucléaire produit toujours des matières radioactives. La question est de savoir si les humains peuvent contrôler, stocker et contenir ces matériaux en toute sécurité, même face à d'énormes catastrophes naturelles inattendues.

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Chronologie du séisme, du tsunami et de la catastrophe nucléaire au Japon en 2011

TOKYO - Jeudi marque le 10e anniversaire d'un énorme tremblement de terre, d'un tsunami et d'une catastrophe nucléaire qui ont frappé la côte nord-est du Japon. Voici une chronologie des événements :

— 11 mars 2011 : un tremblement de terre de magnitude 9,0 frappe la côte à 14 h 46, déclenchant un gigantesque tsunami qui atteint la terre en une demi-heure. Le tsunami s'abat sur la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi, détruisant ses systèmes d'alimentation et de refroidissement et déclenchant la fusion de trois réacteurs.

— 12 mars : Une explosion d'hydrogène se produit dans le réacteur n°1 de la centrale, envoyant des radiations dans l'air. Les résidents situés dans un rayon de 20 kilomètres (12 milles) reçoivent l'ordre d'évacuer. Des explosions similaires se produisent dans deux autres réacteurs au cours des jours suivants.

— 12 avril : le Japon élève l'accident à la catégorie 7, le niveau le plus élevé sur l'échelle internationale des événements nucléaires et radiologiques, contre 5 auparavant, sur la base des rayonnements libérés dans l'atmosphère.

— 24 avril : le gouvernement désigne une zone d'exclusion de 2 kilomètres (1,25 mille) autour de la centrale nucléaire couvrant neuf municipalités.

– 16 décembre: Après que les travailleurs se soient battus pendant des mois pour stabiliser l'usine, le Japon déclare un «arrêt à froid», avec des températures et des pressions centrales à un niveau où les réactions nucléaires en chaîne ne se produisent pas.

— 23 juillet 2012 : Une enquête indépendante nommée par le gouvernement conclut que l'accident nucléaire a été causé par un manque de sécurité adéquate et une gestion de crise par l'exploitant de la centrale, Tokyo Electric Power Co., une surveillance laxiste de la part des régulateurs nucléaires et une collusion.

— 1er avril 2014 : L'ordre d'évacuation est assoupli pour une ville à l'ouest de l'épave de la centrale nucléaire. Des parties d'au moins huit autres municipalités sont autorisées à rouvrir au cours des trois prochaines années, bien que le nombre de rapatriés reste faible en raison d'un manque d'emplois et de problèmes de radiation persistants.

— 22 décembre : TEPCO achève le retrait de toutes les barres de combustible nucléaire usé de la piscine de refroidissement du réacteur n° 4, une première étape dans le démantèlement de la centrale qui dure depuis des décennies.

— 2015-2019 : De petits robots équipés de caméras et de capteurs sont envoyés dans les réacteurs endommagés mais n'offrent qu'une vue limitée des débris de combustible fondu hautement radioactifs. Cela rend les plans de son élimination plus difficiles.

— Feb. 10, 2020: A government panel recommends the controlled release into the sea of rapidly increasing amounts of leaked radioactive cooling water at the Fukushima plant. TEPCO says its 1.37 million ton storage capacity will be full in fall 2022.

— Dec. 10: Police say the death toll from the disaster, mostly from the tsunami, reaches 18,426, including 2,527 whose remains have not been found.

Loading.

— Feb. 13, 2021: A magnitude 7.3 earthquake hits off the Fukushima coast, leaving one dead and injuring more than 180 people. It causes minor damage at the nuclear plant.

— March 6: Prime Minister Yoshihide Suga visits Fukushima and pledges to accelerate decontamination efforts so all remaining no-go zones can be reopened, but doesn’t give a timeframe.


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The disaster also caused level 7 meltdowns at three reactors in the Fukushima Daiichi Nuclear Power Plant complex, situated about 140 miles north of Tokyo.

Here is everything you need to know about it.

Que s'est-il passé?

Damage to the plant had already been caused by the massive earthquake, which sent its three nuclear reactors into automatic shut down as a safety measure.

But the reactors were not prepared for the tsunami waves that followed, and as the diesel generators and battery back-ups that were supposed to cool the reactor cores failed, temperatures began to rise uncontrollably.

Hydrogen gas was released, causing large explosions which sent all three reactors into meltdown, spewing radiation and forcing 150,000 people from their homes, many of whom will never return.

No-one was killed from the explosions themselves, but 35 people were injured and the incident sparked a major nuclear ordeal. The disaster was eventually classified at the same severity level as the 1986 explosion at Chernobyl.

Could the disaster have been prevented?

An official inquiry found that Tokyo Electric Power (Tepco) – the company running the station – had failed to plan for the very foreseeable dangers of earthquakes and tsunamis, and had no evacuation plan in place.

And in 2012, a panel criticised the response of Tepco, regulators and then Prime Minister Naoto Kan, who had resigned the year before after criticism of his handling of the disaster.

“The Fukushima nuclear power plant accident was the result of collusion between the government, the regulators and Tepco, and the lack of governance by said parties,” the panel said.

Regulators had been reluctant to adopt global safety standards that could have helped prevent the disaster: "Across the board, the commission found ignorance and arrogance unforgivable for anyone or any organisation that deals with nuclear power,” said the panel.

It also found evidence that damage from the earthquake, and not just the ensuing tsunami, could not be ruled out as a cause of the incident in one of the world’s most quake-prone nations.

“We have proved it cannot be said that there would have been no crisis without the tsunami,” Katsuhiko Ishibashi, seismologist and panel member, said.

What is the area like today?

Many people still have an image of the negative situation of Fukushima Prefecture shortly after the region was hit by the disaster-caused nuclear plant accident.

This has hindered Fukushima's recovery and prevented various countries and regions from lifting import restrictions on agricultural and other products from Japan.

It took six years and a huge clean-up effort before most of the residents evacuated from the area were allowed to return, and today there remains a “core zone” which is still too dangerous for 50,000 inhabitants to be allowed back.

The mammoth clean-up operation is still ongoing, with a crew of over 5,000 people. Independent estimates put the final bill for the project at over £550 billion, and current predictions suggest it may be another 30 years before the site is fully cleaned up.

But recovery has been steadily progressing, and earlier this month the Reconstruction Agency – a government agency overseeing work on recovery from the Great East Japan Earthquake – opened the Fukushima Updates website.

The aim of the site is to accurately and clearly send out information in English regarding questions and concerns that people may have over the safety of Fukushima and Japan.

Intended as a forefront tool to disseminate the latest information on Fukushima, the site responds in a Q&A format to questions and concerns that people may have over the current situation of Fukushima, and the safety of Japanese food products.


Northern Japan’s nuclear emergency

Of significant concern following the main shock and tsunami was the status of several nuclear power stations in the Tōhoku region. The reactors at the three nuclear power plants closest to the quake’s epicentre were shut down automatically following the temblor, which also cut the main power to those plants and their cooling systems. However, inundation by the tsunami waves damaged the backup generators at some of those plants, most notably at the Fukushima Daiichi (“Number One”) plant, situated along the Pacific coast in northeastern Fukushima prefecture about 60 miles (100 km) south of Sendai. With power gone, the cooling systems failed in three reactors within the first few days of the disaster, and their cores subsequently overheated, leading to partial meltdowns of the fuel rods. (Some plant workers, however, attributed at least one partial meltdown to coolant-pipe bursts caused by the earthquake’s ground vibrations.) Melted material fell to the bottom of the containment vessels in reactors 1 and 2 and burned sizable holes through the floor of each vessel, which partially exposed the nuclear material in the cores. Explosions resulting from the buildup of pressurized hydrogen gas in the outer containment buildings enclosing reactors 1, 2, and 3, along with a fire touched off by rising temperatures in spent fuel rods stored in reactor 4, led to the release of significant levels of radiation from the facility in the days and weeks following the earthquake. Workers sought to cool and stabilize the damaged reactors by pumping seawater and boric acid into them.

Because of concerns over possible radiation exposure, Japanese officials established an 18-mile (30-km) no-fly zone around the facility, and an area of 12.5 miles (20 km) around the plant was evacuated. The evacuation zone was later extended to the 18-mile no-fly radius, within which residents were asked to leave or remain indoors. The appearance of increased levels of radiation in some local food and water supplies prompted officials in Japan and overseas to issue warnings about their consumption. At the end of March, seawater near the Daiichi facility was discovered to have been contaminated with high levels of radioactive iodine-131. The contamination stemmed from the exposure of pumped-in seawater to radiation inside the facility this water later leaked into the ocean through cracks in water-filled trenches and tunnels between the facility and the ocean.

In mid-April Japanese nuclear regulators elevated the severity level of the nuclear emergency at the Fukushima Daiichi facility from 5 to 7—the highest level on the scale created by the International Atomic Energy Agency—placing the Fukushima accident in the same category as the Chernobyl accident, which had occurred in the Soviet Union in 1986. Radiation levels remained high in the evacuation zone, and it was thought that the area might be uninhabitable for decades. However, several months after the accident, government officials announced that radiation levels in five towns located just beyond the original 12.5-mile evacuation zone had declined enough that they could allow residents to return to their homes. Although some people did come back, others stayed away, concerned about the amount of radioactive materials still in the soil. Attempts were made in several of those areas to remove contaminated soil. In December 2011 Japanese Prime Minister Noda Yoshihiko declared the Fukushima Daiichi facility stable after the cold shutdown of its reactors had been completed.

In the years following the accident, numerous leaks at the facility occurred at the site where contaminated reactor cooling water was stored. A significant leak occurred in August 2013 that was severe enough to prompt Japan’s Nuclear Regulation Authority to classify it as a level-3 nuclear incident.


Timeline of Events at Japan's Fukushima Nuclear Reactors

A 9.0-magnitude earthquake (originally estimated at 8.9) struck off the coast of Honshu, Japan, and an enormous tsunami followed shortly after. Eleven nuclear reactors at the four nearest power plants automatically shut down upon sensing ground accelerations, stopping the nuclear fission of uranium in their cores. Nuclear fuel requires continued cooling even after a plant is shut down, though, because residual fission products continue to decay and produce a huge amount of heat. The Japanese plants use continually-pumped water, which absorbs a great deal of heat, to cool their nuclear reactors.

The earthquake knocked out the electricity at the Fukushima Daiichi plant run by Tokyo Electric Power Company (TEPCO). Emergency diesel generators were used to pump water to cool Reactor Units 1, 2 and 3, which had been operating at the time of the quake, but an hour later, the back-up generators were knocked out by tsunami flooding.

Insufficient power meant that water could not be pumped through the nuclear cores quickly enough. As the water inside the reactors heated up too high and started boiling, the water level dropped inside the cores, and the pressure rose from the steam. TEPCO declared a state of emergency. Japanese authorities ordered the evacuation of residents within a three-kilometer radius of Fukushima Daiichi, and told people within a 10-kilometre radius to remain indoors. This was a precautionary measure because, at that point, there had been no release of radiation from the nuclear power plant. The containment vessels housing the reactor vessels were withstanding the increase in pressure inside.

Workers at Fukushima Daiichi worked desperately to restore the diesel generators, and to hook up mobile power sources in order to pump sufficient water to cool the three hot reactors. Units 1 and 2 were both experiencing water level drops and rises in pressure, but the water level in all three reactor vessels remained above the fuel elements at the end of March 11.

A fire broke out at a nuclear power plant in Oganawa immediately after the earthquake. This was soon extinguished, and that plant saw no further problems.

At 9 am local Japan time, the pressure within the containment vessel of Fukushima Daiichi Unit 1 was as high as 840 kPa, compared to reference levels of 400 kPa. Officials vented the vessel to lower its pressure. The released water vapor was filtered to retain most of the radiation within the containment, but because the vapor had been through the reactor core, a certain release of radioactive substances such as caesium-137 and iodine-131 was inevitable. Tepco was also preparing to relieve pressure for Units 2 and 3.

An explosion occurred at Unit 1, blowing off the roof and walls of the concrete structure built around it and leaving a naked steel structure behind. Four workers were injured. Tepco tamped down initial panic and confusion by explaining that the external building structure does not act as the containment, which is an airtight steel structure within, and that the containment was not damaged in the explosion. Hydrogen gas which had burned off of cladding around the fuel rods inside the reactors was the main substance released.

When radiation levels reached 500 microsieverts per hour around the facility due to pressure venting, non-radioactive potassium iodide tablets were brought into the area, but not distributed. Potassium iodide is quickly taken up by the body and its presence prevents the absorption of iodine-131 should people be exposed to it. The evacuation radius was also incrementally increased, eventually expanding to a 20-km radius around the facility. The injection of seawater into parts of the building near the reactor started at 8.20pm local time and was followed by the addition of boric acid, which inhibits nuclear reactions.

The nearby Fukushima Daini power plant encountered problems for the first time after safely shutting down four operational reactor units the day before. Daini Unit 1's isolation cooling system, supplemented by a back-up water condensate system, had been operating normally, but the back-up system stopped working at 5.32am local time when its suppression chamber reached 100 degrees Celsius. Residents within 10 kilometers of Daini were evacuated in case Tepco were to need to vent the containments of Daini units. The number of evacuees around both sites stood at 185,000.

The containment of Reactor Unit 3 at Fukushima Daiichi was vented again in order to lower the pressure inside. Water levels in all three reactors were continuing to drop. Following the failure of a high pressure injection system and other attempts to cool the plant, injection of water, and later seawater, started.

Japanese officials said they believed a partial meltdown had probably occurred in at least two of the nuclear reactors, due to water levels having fallen below the level of the fuel rods inside them. [Infographic: What Is a Nuclear Meltdown?]

At Fukushima Daini Unit 1, plant operators were able to restore a residual heat remover system to cool the reactor, and workers at Units 2 and 4 were working to restore the same residual heat removal systems. Unit 3 was in a safe, cold shutdown. Radiation dose rate measurements observed at four locations around the plant's perimeter over a 16-hour period on 13 March were all normal.

Throughout the day, all Fukushima Daiichi reactors were still being powered by mobile power generators on site, because power via off-site power supply or backup diesel generators had still not been restored.

A skeleton crew of 50 workers were continuing to inject seawater and boron into the reactor vessel to cool the reactor at Unit 1, while the reactor core in Unit 2 was being cooled through reactor core isolation cooling, a procedure used to remove heat from the core, via mobile power generators. The reactor water level was lower than normal but remained steady.

A seawater-boric acid combination continued to be injected into Unit 3. Water levels inside the reactor vessel increased steadily for a while but later stopped increasing for an unknown reason. The concentration of hydrogen was increasing inside the containment building, and a hydrogen explosion occurred at Unit 3 at 11:01 am local Japan time, injuring 11 workers. The primary containment vessel was not damaged.

Fortunately, prevailing winds were moving away from the Japanese coast to the East, carrying any radioactive materials released by venting and explosions out to sea.

The reactors Units 1, 2 and 3 of the Fukushima Daini nuclear power plant were pronounced to be in cold shutdown status, meaning the pressure of the water coolant in the three reactors was around atmospheric level and the temperature was below 100 degrees Celsius. Under these conditions, the reactors were considered to be safely under control. Unit 4 was not yet in a cold shutdown.

A dose rate of 11.9 millisieverts (mSv) per hour was recorded early on March 15 and a 0.6 millisieverts (mSv) per hour rate was recorded six hours later, suggesting radiation levels were dropping off. Cooling via seawater injections was ongoing in all three units.

The spent fuel storage pond at the Unit 4 reactor of the Fukushima Daiichi nuclear power plant, which was thought to be in a cold shutdown, caught on fire. Radioactivity was being released directly into the atmosphere, and radiation doses of up to 400 millisieverts per hour were briefly reported between Units 3 and 4. That hourly dose is approximately 100 times the amount of background radiation the average person absorbs in a year.

The spent fuel fire was extinguished two hours after it began, and radiation levels dropped off again shortly after. Authorities said the fire may have been caused by an earlier hydrogen explosion. An explosion at the Unit 2 reactor at the Fukushima Daiichi plant had occurred at around 6:20 am local Japan time.

The 400 mSv per hour recorded radiation level caused workers to be temporarily evacuated, but they were later called back in. Officials advised residents within 30 km of Fukushima Daiichi to stay indoors.

It was determined that the hydrogen explosion at Unit 2 may have affected the integrity of its primary containment vessel, which would mean greater radiation leaks to the environment.

By the end of March 15, all units at Fukushima Daini had been brought to a cold shutdown.

The pressure inside Unit 3 suddenly plunged, suggesting that either the gauges were malfunctioning or its containment vessel may have cracked. Radiation doses of about 250 millisieverts an hour had been detected 100 feet above the plant.

Early in the day, the water level in Unit 5 at Fukushima Daiichi, which was loaded with fuel but thought to be in a cold and safe shutdown, was found to be dropping. Diesel generators from Unit 6 were brought over to Unit 5 to pump its cooling system.

Due to ongoing power failures, temperatures at spent fuel pools at Fukushima Daiichi were rising by approximately 1 degree Celsius per day. The hottest was the pool near Unit 4, which was at 84 degrees Celsius. According to IAEA experts, a typical spent fuel pool temperature is kept below 25 ?C under normal operating conditions, which requires a constant power source.

Japanese Defense Minister Toshimi Kitazawa announced that Special Defense Forces helicopters planned to drop water onto the spent fuel rods near Unit 3, and officials were preparing to spray water into Unit 4 from ground positions.

Tepco confirmed that several workers had been injured over the previous few days. At least 17 workers had experienced some radiation exposure, and one worker suffered "significant" radiation exposure while venting a reactor unit. Two workers are missing.

Four helicopters dropped water on the spent fuel rods of Unit 3, but this had little effect on their temperature. Military fire trucks later began spraying cooling water on them. Unit 3 was considered to be a greater threat than Unit 4, because it is the only one loaded with a mixed fuel known as MOX &ndash which contains plutonium-239, a more dangerous radioactive material than depleted uranium-238.

An external grid power line cable was successfully attached to Unit 2. Power will be turned on in Unit 2 as soon as workers finish spraying of water on Unit 3.

For the first time, Japanese officials admit that burying the damaged nuclear power plants in sand and concrete - the method used to seal huge radiation leakages from the Chernobyl meltdown in 1986 - maybe be the only way to prevent a massive radiation release.

"It is not impossible to encase the reactors in concrete. But our priority right now is to try and cool them down first," an official from the plant operator, Tokyo Electric Power Co, told a news conference. Officials said they still hoped to fix a power cable to at least two reactors to restart water pumps needed to cool overheating nuclear fuel rods at the Fukushima Dai-ichi plant.

New reports trickle out that, immediately after the nuclear damage was detected, Japan turned down an offer from the United States to provide technical support for cooling and dismantling the damaged reactors. At that point, Japanese officials said, the government and TEPCO still believed they could handle the situation themselves.

Meanwhile, Japan fallout reaches California but, according to an official, radiation is miniscule, far below health threat levels.

March 19 - 20:

Workers continued spraying Units 1, 2 and 3 with seawater and worked to reconnect the power supply to Unit 2 (which would then act as a hub to power Unit 1) in order to operate their cooling systems.

Unit 1's containment vessel appeared to be intact and pressure inside was restored, but the containments of Units 2 and 3 are both thought to have cracked during explosions in previous days. White smoke was seen to be emerging from both vessels, but seemed to diminish over time.

The spent fuel pools in Units 3 and 4 are still dangerously hot, and helicopters have continued dropping water on them.

The reactor cores and spent fuel pools of Units 5 and 6, which were in a cold shutdown at the time of the March 11 earthquake and had not since been problematic, began to heat up. Workers have turned on generators to pump water through them and have drilled holes in the roofs of their containment buildings to prevent the hydrogen explosions that damaged other units in previous days.

The Japanese government has advised evacuees who live within a 20 km radius of the Fukushima Daiichi plant to take iodide pills after heightened levels of radioactive iodine-31 were found in milk and vegetables grown in the area.

The containment vessels of Reactor Units 2 and 3, which were suspected of having cracked in explosions, have been found to be intact.

Seawater injection is continuing in Units 1, 2 and 3. Plant officials said off-site power was about to be restored to Units 1 and 2, and had already been restored to Units 3 and 4. Restored power will allow normal cooling operations to resume in the reactors. A U.S. Nuclear Regulatory Commission (NRC) official described the situation at the Fukushima plant as "on the verge of stabilizing."

The NRC is planning a 90-day review of reactor safety to assess natural disaster preparations at 104 U.S. nuclear plants, some of which use the same model as the Fukushima plant. A report on the NRC&rsquos initial findings will be released after 30 days. Bill Borchardt, executive director of operations at NRC, said he and his commission do not expect to find any significant weaknesses.

Efforts to restore electricity to the Fukushima Daiichi plant in order to resume normal operation of its cooling system were sidetracked by rising temperatures at Unit 2's spent fuel pool. Steam was seen spewing from the pool. If water were to boil away and leave the spent fuel rods exposed, they would melt, sending radioactive materials into the air, so workers had to focus on cooling the pool down by spraying it with water.

A power line connected to Reactor Units 1 through 4 may be damaged, so technicians are working on fixing it while other workers continue to pump water through the Units via fire hoses.

Elevated levels of radioactive iodine and cesium have also been detected in the seawater near Fukushima, though not elevated enough to pose a direct threat to human health according to experts. The Japan Agency for Marine-Earth Science and Technology (JAMSTEC) have begun carrying out comprehensive measurements of the radioactivity in the marine environment. Sea water sampling from eight locations will be sampled and their radionuclide concentrations and dose rates will be analysed by the Japan Atomic Energy Agency (JAEA). Results will be provided on 24 March.

Radiation levels surpassing 400 times the normal level had been detected in soil about 25 miles from the Fukushima plant, according to the government's Science Ministry. Though drastically higher than normal, this is also said not to pose an immediate health risk.

Workers continue their efforts to reconnect power to the plant, after temporarily evacuating due to higher than normal levels of radioactivity being detected around a smoking fuel pool near Reactor Unit 2. Off-site electricity is connected to a transformer in Unit 2, but technicians must conduct diagnostic tests to determine the integrity of the reactor's electrical systems before turning them on. When Unit 2 is powered up, workers will move to Unit 1, which sustained some damage during a hydrogen explosion and may take more time to get going.

Units 3 and 4 have not been hooked up to power yet, despite previously reports to the contrary. There is concern about the too-hot spent fuel pools at both units. Units 5 and 6 are hooked up to off-site power, and are not causes for immediate concern.

In Tokyo, iodine-131 was detected in water samples at a level of 210 becquerels per liter. The recommended limit for infants is 100 becquerels per liter, and for adults, the limit is 300 becquerels. Japan's Health Ministry said it was unlikely that there would be negative consequences to infants who drank the contaminated water, but that it should be avoided if possible.

Shipment of raw milk and parsley from Ibaraki Prefecture, adjacent to Fukushima, was suspended. Shipments of 11 contaminated vegetables from Fukushima Prefecture ended on Monday (March 21).

Radioactive iodine found in water in Tokyo dropped back to safe levels after being considered dangerous for consumption by infants the day before, according to city authorities. The level fell to 79 becquerels per liter (Bq/L) and is considered safe for consumption by both infants and adults. In Japan, 100 Bq/L is safe for infants and 300 Bq/L is safe for adults. These limits are much stricter than those in the U.S., where infants are allowed to drink water containing radioactivity as high as 300 Bq/L, and adults are allowed to drink water with 3,000 Bq/L of radioactivity.

At the Fukushima Daiichi plant, 140 miles north of Tokyo, workers are still pumping seawater onto spent fuel pools at all six nuclear reactors, using a combination of sprayhoses, pump trucks, and water injection through functional cooling lines. The temperature of the fuel pool at Unit 2, the most worrisome of them all, climbed to 52 degrees Celsius on March 23 but has since dropped back to 47 degrees C. Spent fuel pools are normally kept under 25 degrees C.

Three contracted workers at Unit 3 were exposed to elevated levels of radiation, and were taken to hospital with beta-radiation burns on their feet and legs. The workers purportedly ignored the readings of their dosimeters while treading through contaminated water, believing the meters to be giving inaccurate readings.

The number of workers at the Fukushima Daiichi nuclear power plant found to have received more than 100 millisieverts of radiation dose totalled 17. These include the three contract workers, and fourteen Tepco employees.

Japanese officials have begun assisting the evacuation of citizens in a larger radius around the Fukushima nuclear plant. They are now encouraging people living within 19 miles to leave. The mandatory evacuation radius remains at 12 miles around the plant, but the new extended radius for assisted evacuations suggests the officials do not consider the situation at the plant to be on the verge of stabilizing.

An official said there is evidence that the reactor vessel housing Unit 3 is damaged. Unit 3 is the reactor that burns mox fuel, a mix of uranium and plutonium, so there are grave concerns that these two dangerous substances could be released to the environment.

Fortunately, the effects of iodine-131 leaked to the environment appears not to have done significant thyroid damage in the first round of tests conducted March 24 and announced March 25. The thyroid glands in 66 children were examined at the Kawamata Town Health Center (40-50 km from Fukushima Daiichi) and Kawamata Town Yamakiya Branch Office (30-40 km from Fukushima Daiichi NPP). According to a press release form the Nuclear and Industrial Safety Agency, the results indicate that the dose rate "of all the 66 children including 14 infants from 1 to 6 years old had no big difference from the level of background and was at the level of 'no problem' in the view of the Nuclear Safety Commission."

The three contracted workers who were admitted to hospital March 24 for radiation exposure will be released on Monday. Rethy Chem, human health director at the International Atomic Energy Agency (IAEA), told a news conference that this means they were probably not seriously harmed.

With power not yet back on at the plant, manual seawater injection is continuing into Units 1, 2, 3 and into the spent fuel pool of Unit 3. The spent fuel pool of Unit 4 is being sprayed with seawater. Workers are still attempting to restore the cooling systems in the reactors.

March 26 - 27:

Over the weekend, workers switched from pumping sea water through the reactor cooling lines to using freshwater, which is less corrosive and leaves less deposits. The temperatures in the reactor pressure vessels of Units 1 to 3 all stabilized. Unit 1 was the hottest at 144 degrees-C. The pressures in the three vessels also stabilized at or around atmospheric pressure. Units 5 and 6 stayed in a cold shutdown with approximately stable temperatures and pressures. (The reactor vessel in Unit 4 contained no fuel rods at the time of the earthquake.)

White smoke was seen emanating from the spent fuel pools at Units 3 and 4, possibly carrying with it radioactive materials. Workers continued spraying the spent fuel pools with seawater.

Technicians managed to get all six units hooked up to off-site power. The lights are on in several of the units' control rooms, but individual components still needed to be checked before the electric cooling system could be energized.

Gamma radiation dose-rates, measured in the Tokyo region at 8 locations, ranged from 0.08 to 0.15 microsievert per hour, which is within or slightly above the normal background according to the International Atomic Energy Agency (IAEA). At distances of 30 to 41 km from the Fukushima nuclear power plant, the dose-rates ranged from 0.9 to 17 microsievert per hour - higher than the normal background.

Radiation levels in the Pacific Ocean were also assessed at several locations. According to the IAEA, the contamination at these locations is influenced by aerial deposition of fallout as well as by the migration of contaminated seawater from the discharge points at the reactor. The measured radiation doses rates above the sea remain consistently low (between 0.04 and 0.1 microsievert per hour).

The state of the reactors themselves is much the same as on preceding days, as are efforts to restore electricity to the reactors. Before switching on full power, workers must remove water from the reactor turbine buildings. Unfortunately, in doing this, they discovered some bad news.

Radiation measuring 1,000 millisieverts per hour was detected in water in an overflow tunnel outside Unit 2's turbine building. (For comparison's sake, the maximum dose allowed for workers at the plant is 250 millisieverts per year). The tunnel leads to an opening just 180 feet from the sea, according to Hidehiko Nishiyama, deputy director-general for the Nuclear and Industrial Safety Agency. Contaminated water was also found at tunnels leading from the Unit 1 and 3 reactors, though with much lower levels of radiation.

The nuclear safety agency also reported that radioactive iodine 131 was detected March 27 at a concentration 1,150 times the maximum allowable level in a seawater sample taken about a mile north of the drainage outlets of Units 1 through 4. The amount of cesium 137 found in water 1,000 feet from plant was 20 times the normal level, the same level as readings taken a week ago.

No fishing has been allowed in this area since the earthquake, so, presumably, no contaminated food has entered the food chain via the sea.

Yukiya Amano, IAEA Director General, says that the situation at the Fukushima nuclear power plant remains very serious. Workers are focusing on removing water that had previously been sprayed on the containment vessels and spent fuel pools, and safely storing it. The reactor buildings must be dried out before electrical cooling systems can be powered back up. Because the water inside them has become contaminated by proximity to the nuclear fuel, it must be stored and slowly decontaminated rather than released to the environment.

Plutonium, one of the most dangerous radioactive substances, has been found in soil samples near the nuclear plant. According to the IAEA, "Traces of plutonium are not uncommon in soil because they were deposited worldwide during the atmospheric nuclear testing era. However, the isotopic composition of the plutonium found at Fukushima Daiichi suggests the material came from the reactor site, according to Tepco officials. Still, the quantity of plutonium found does not exceed background levels . tracked over the past 30 years." [Find out why plutonium is more dangerous than uranium]

Officials publically acknowledged for the first time that Reactor Units 1 through 4 at the Fukushima Daiichi nuclear power plant will have to be permanently scrapped. The multi-billion dollar facilities have sustained too much damage by earthquakes, explosions, and seawater corrosion to ever function again.

They cannot be abandoned yet, however. Workers are still manually cooling the fuel in the facilities via freshwater injection. They are also pumping contaminated water out of the reactors' turbine buildings and into condensed water storage tanks in order to let the turbine buildings try out before restoring electric cooling systems.

This article was provided by Life's Little Mysteries, a sister site to LiveScience. Follow Natalie Wolchover on Twitter @nattyover


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