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Christophe Colomb atteint le « Nouveau Monde »

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Après avoir traversé l'océan Atlantique, l'explorateur italien Christophe Colomb aperçoit une île des Bahamas, croyant avoir atteint l'Asie de l'Est. Son expédition a débarqué le même jour et a revendiqué la terre pour Isabelle et Ferdinand d'Espagne, qui ont parrainé sa tentative de trouver une route océanique occidentale vers la Chine, l'Inde et les légendaires îles d'or et d'épices d'Asie.

REGARDER: Columbus: The Lost Voyage sur HISTORY Vault

Colomb est né à Gênes, en Italie, en 1451. On sait peu de choses sur son enfance, mais il a travaillé comme marin puis comme entrepreneur maritime. Il est devenu obsédé par la possibilité d'ouvrir une route maritime occidentale vers Cathay (Chine), l'Inde et les îles d'or et d'épices d'Asie. À l'époque, les Européens ne connaissaient pas de route maritime directe vers l'Asie du Sud, et la route via l'Égypte et la mer Rouge était fermée aux Européens par l'Empire ottoman, tout comme de nombreuses routes terrestres.

Contrairement à la légende populaire, les Européens instruits de l'époque de Colomb croyaient que le monde était rond, comme le soutenait saint Isidore au VIIe siècle. Cependant, Colomb, et la plupart des autres, ont sous-estimé la taille du monde, calculant que l'Asie de l'Est doit se situer approximativement là où l'Amérique du Nord se trouve sur le globe (ils ne savaient pas encore que l'océan Pacifique existait).

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Avec seulement l'océan Atlantique, pensait-il, entre l'Europe et les richesses des Indes orientales, Colomb rencontra le roi Jean II de Portugal et tenta de le persuader de soutenir son « Entreprise des Indes », comme il appelait son plan. Il a été repoussé et est allé en Espagne, où il a également été rejeté au moins deux fois par le roi Ferdinand et la reine Isabelle. Cependant, après la conquête espagnole du royaume maure de Grenade en janvier 1492, les monarques espagnols, au ras de la victoire, acceptèrent de soutenir son voyage.

Le 3 août 1492, Colomb partit de Palos, en Espagne, avec trois petits navires, le Sainte Marie, les Pinta et le Nina. Le 12 octobre, l'expédition atteignit la terre ferme, probablement l'île Watling aux Bahamas. Plus tard ce mois-là, Colomb a aperçu Cuba, qu'il pensait être la Chine continentale, et en décembre, l'expédition a débarqué à Hispaniola, que Colomb pensait être le Japon. Il y établit une petite colonie avec 39 de ses hommes. L'explorateur retourna en Espagne avec de l'or, des épices et des captifs « indiens » en mars 1493 et ​​fut reçu avec les plus grands honneurs par la cour espagnole. Il a été le premier Européen à explorer les Amériques depuis que les Vikings ont établi des colonies au Groenland et à Terre-Neuve au 10e siècle.

Au cours de sa vie, Colomb a dirigé un total de quatre expéditions vers le « Nouveau Monde », explorant diverses îles des Caraïbes, le golfe du Mexique et les continents d'Amérique du Sud et d'Amérique centrale, mais il n'a jamais atteint son objectif initial : une route océanique occidentale vers le grandes villes d'Asie. Colomb mourut en Espagne en 1506 sans se rendre compte de l'ampleur de ce qu'il avait accompli : il avait découvert pour l'Europe le Nouveau Monde, dont les richesses au cours du siècle suivant contribueraient à faire de l'Espagne la nation la plus riche et la plus puissante du monde.

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Columbus a été honoré d'une fête fédérale américaine en 1937. Depuis 1991, des dizaines de villes et un nombre croissant d'États ont adopté la Journée des peuples autochtones, une fête qui célèbre l'histoire et les contributions des Amérindiens. Ce n'est pas par hasard que l'occasion tombe généralement le jour de Christophe Colomb, le deuxième lundi d'octobre, ou remplace entièrement le jour férié. Pourquoi remplacer Columbus Day par la Journée des peuples autochtones ? Certains prétendent que les vacances négligent l'esclavage des Amérindiens par Colomb, tout en lui donnant le mérite d'avoir « découvert » un endroit où les gens vivaient déjà.


Le premier voyage dans le Nouveau Monde de Christophe Colomb (1492)

Comment le premier voyage de Colomb vers le Nouveau Monde a-t-il été entrepris et quel a été son héritage ? Après avoir convaincu le roi et la reine d'Espagne de financer son voyage, Christophe Colomb quitta l'Espagne continentale le 3 août 1492. Il fit rapidement escale aux îles Canaries pour un dernier ravitaillement et en repartit le 6 septembre. Il commandait trois navires. : la Pinta, la Niña et la Santa María. Bien que Columbus était aux commandes, le Pinta était commandé par Martín Alonso Pinzón et le Niña par Vicente Yañez Pinzón.


Oui, Virginie, il est possible que ton corps se désintègre

Ah, le scorbut - la maladie National Geographic les estimations ont tué environ deux millions de marins et d'aventuriers entre le XVe et le XVIIIe siècle. Herman Melville l'appelait simplement la "maladie" lorsqu'il écrivait Moby Dick. Alors, que se passe-t-il ? Lorsque le corps ne reçoit pas assez de vitamine C - ce qui arrive souvent pendant de longues périodes en mer - il commence à sentir mauvais. Ensuite, il commence à se décomposer. Sans être trop graphiques, des cloques de sang se forment sur la peau, se transforment en ulcères et s'ouvrent. Les vieilles plaies se reforment, les vieux os cassés s'affaiblissent et se cassent à nouveau, le cartilage disparaît, le sang commence à couler partout et le corps cesse de produire du collagène, dont il a besoin si vous voulez maintenir le tout ensemble. Oh – et le cerveau commence aussi à se décomposer.

Qu'est-ce que cela a à voir avec Colomb ? Des archéologues de l'Universidad Autonoma de Yucatan fouillaient les cimetières de la colonie de Colomb La Isabela lorsqu'ils ont remarqué quelque chose à propos des ossements. Il y avait des signes que les hommes souffraient de scorbut, une chose surprenante étant donné que les Caraïbes sont littéralement mûres avec des aliments pleins de vitamine C. Mais quand ils sont arrivés là-bas, ils se sont installés derrière les murs des colonies et ont fait appel à l'Espagne pour plus de nourriture au lieu de simplement vérifier ce qui était autour d'eux. ". Colomb lui-même était plus soucieux de chercher de l'or que de nourrir son peuple", a écrit l'un des auteurs de l'étude, et dans sa détermination, il les a condamnés à un sort terrible.


Comment Christophe Colomb a-t-il changé le monde ?

Christophe Colomb a changé le monde en introduisant la colonisation dans le Nouveau Monde, qui à son tour a conduit à l'anéantissement de nombreux peuples et cultures autochtones d'Amérique du Nord et du Sud. En raison de ses expéditions, un transfert mondial de plantes, d'animaux et de maladies s'est produit, et il y a eu un mélange de cultures sans précédent.

Après Colomb, les Espagnols, les Portugais, les Français, les Anglais et les Hollandais ont découvert les vastes ressources naturelles du Nouveau Monde. Ces ressources ont créé une période de colonisation intense et de compétition pour le territoire dans les Amériques.

La population indigène était sceptique à l'égard des nouveaux arrivants et luttait plusieurs fois violemment contre l'abandon de terres aux Européens, mais des maladies comme la variole ravageaient les peuples indigènes à un point tel que la conquête européenne était relativement facile.

L'introduction de nouvelles cultures telles que le café d'Afrique, la canne à sucre d'Asie et le blé d'Europe a changé le paysage du Nouveau Monde et a, à bien des égards, profité aux Amérindiens, devenant des cultures de rente et des aliments de base. À leur tour, les Amériques ont donné à l'Europe des cultures telles que les pommes de terre, les tomates et le maïs, qui ont aidé à nourrir une population toujours croissante.

L'Europe a également introduit le cheval à la population amérindienne, changeant radicalement leur mode de vie. Les Amérindiens étaient à l'origine nomades, mais avec le cheval, ils sont devenus des chasseurs plus efficaces - capables de parcourir de plus grandes distances en moins de temps au lieu de simplement suivre les troupeaux.


Colomb, Christophe : Voyages dans le Nouveau Monde

Le 3 août 1492, Colomb a quitté Palos, en Espagne, avec trois petits navires, le Sainte Marie, commandé par Colomb lui-même, le Pinta sous Martín Pinzón, et le Niña sous Vicente Yáñez Pinzón. Après avoir fait escale aux îles Canaries, il a navigué plein ouest du 6 septembre au 7 octobre, date à laquelle il a changé de cap vers le sud-ouest. Le 10 octobre, une petite mutinerie a été réprimée et le 12 octobre, il a débarqué sur une petite île (Watling Island voir San Salvador) aux Bahamas. Il en prit possession pour l'Espagne et, avec à son bord des indigènes impressionnés, découvrit d'autres îles aux alentours. Le 27 octobre, il a aperçu Cuba et le 5 décembre a atteint Hispaniola.

La veille de Noël, le Sainte Marie a fait naufrage sur la côte nord d'Hispaniola, et Colomb, y laissant des hommes pour fonder une colonie, se précipita vers l'Espagne sur le Niña. Sa réception était tout ce qu'il pouvait souhaiter selon son contrat avec les souverains espagnols, il fut nommé amiral de la mer océanique et gouverneur général de toutes les nouvelles terres qu'il avait découvertes ou devrait découvrir.

Équipé d'une grande flotte de 17 navires, avec 1 500 colons à bord, Colomb a quitté Cadix en octobre 1493. Son atterrissage cette fois-ci a été fait dans les Petites Antilles, et ses nouvelles découvertes comprenaient les îles Sous-le-Vent et Porto Rico. L'amiral est arrivé à Hispaniola pour trouver la première colonie détruite par les indigènes indigènes. Il fonda une nouvelle colonie à proximité, puis s'embarqua à l'été 1494 pour explorer la côte sud de Cuba. Après avoir découvert la Jamaïque, il retourna à Hispaniola et trouva les colons, uniquement intéressés par la recherche d'or, complètement désordonnés. Ses tentatives pour imposer une discipline stricte conduisirent certains à saisir des navires et à retourner en Espagne pour se plaindre de son administration. Laissant son frère Bartholomée en charge à Hispaniola, Colomb retourna également en Espagne en 1496.

Lors de sa troisième expédition, en 1498, Colomb a été contraint de transporter des forçats comme colons, à cause des mauvais rapports sur les conditions à Hispaniola et parce que la nouveauté du Nouveau Monde s'estompait. Il navigua encore plus au sud et toucha terre à Trinidad. Il a traversé l'embouchure du fleuve Orénoque (actuel Venezuela) et s'est rendu compte qu'il voyait un continent, mais sans plus d'exploration, il s'est précipité vers Hispaniola pour administrer sa colonie. En 1500, un gouverneur indépendant est arrivé, envoyé par Isabelle et Ferdinand à la suite de rapports sur les conditions misérables dans la colonie, et il a renvoyé Colomb en Espagne enchaîné. L'amiral a été immédiatement libéré, mais sa faveur était en déclin, d'autres navigateurs, dont Amerigo Vespucci, avaient été dans le Nouveau Monde et avaient établi une grande partie de la côte nord-est de l'Amérique du Sud.

C'est en 1502 que Colomb rassemble finalement quatre navires pour une quatrième expédition, par laquelle il espère rétablir sa réputation. S'il pouvait naviguer au-delà des îles et assez loin à l'ouest, il espérait pouvoir encore trouver des terres répondant à la description de l'Asie ou du Japon. Il a frappé la côte du Honduras en Amérique centrale et a longé vers le sud le long d'un rivage inhospitalier, en subissant de terribles difficultés, jusqu'à ce qu'il atteigne le golfe de Darién. Tentant de retourner à Hispaniola, il a été abandonné à la Jamaïque. Après son sauvetage, il a été contraint d'abandonner ses espoirs et de retourner en Espagne. Bien que ses voyages aient été d'une grande importance, Colomb mourut dans une négligence relative, ayant dû adresser une pétition au roi Ferdinand pour tenter d'obtenir ses titres et sa richesse promis.

L'encyclopédie électronique Columbia, 6e éd. Copyright © 2012, Columbia University Press. Tous les droits sont réservés.


À la découverte de Colomb

PEU D'HISTOIRES DANS L'HISTOIRE sont plus familières que celle de Christophe Colomb naviguant vers l'ouest pour les Indes et trouvant à la place le Nouveau Monde. Le vers de l'enfance est gravé de manière indélébile dans notre mémoire : "En quatorze cent quatre-vingt-douze/Columbus a navigué sur l'océan bleu." Les noms de ses navires, le Nina, le Pinta et le Santa Maria, roulent couramment de nos lèvres. On sait comment Colomb, marin d'origine humble et obscure, a poursuivi un rêve qui est devenu son obsession. Comment il a trouvé non pas les richesses de Cathay mais une pincée de petites îles habitées par des gens doux. Comment il appelait ces gens des Indiens, pensant que l'Asie continentale se trouvait sûrement juste au-dessus de l'horizon.

Pourtant, l'histoire de Colomb est désespérément incomplète. Quand et comment dans les brumes de sa vie déracinée a-t-il conçu son projet audacieux ? Il aurait voulu naviguer vers l'ouest à travers l'océan pour atteindre Cipangu, le nom alors pour le Japon, et la région connue généralement sous le nom des Indes. Mais cherchait-il vraiment les Indes ? Comment pouvons-nous naviguer dans les eaux mal cartographiées de la documentation ambiguë et contradictoire partout où Colomb est allé et dans tout ce qu'il a fait ? Nous ne savons pas comment il a finalement pu gagner le soutien royal de l'entreprise. Nous savons peu de choses sur ses navires et les hommes qui les ont navigués. Nous ne savons pas exactement où il a touché terre pour la première fois. Nous ne savons pas avec certitude à quoi il ressemblait ni où il est enterré. Nous savons qu'il était un gouverneur inepte des colonies espagnoles dans les Caraïbes et qu'il a eu une main sanglante dans la brutalité des autochtones et dans le début d'une traite des esclaves. Mais nous nous demandons s'il doit être admiré et loué, condamné – ou peut-être plaint comme une figure tragique.

Walt Whitman a imaginé Colomb sur son lit de mort, en proie au doute, semblant anticiper les vicissitudes qui l'attendaient dans son passage à travers l'histoire : Que sais-je de la vie ? et moi ? Je ne connais même pas mon propre travail passé ou présent De sombres suppositions toujours changeantes se sont répandues devant moi, De nouveaux mondes meilleurs, leur puissante parturition, Se moquant, me rendant perplexe.

L'homme qui a écrit à son patron, Luis de Santangel, lors du voyage de retour en Europe en 1493, proclamant la découverte et assurant qu'il ne serait pas oublié, n'avait probablement pas de telles pensées. Il ne pouvait pas prévoir les « suppositions toujours changeantes » de la postérité concernant ses actes et lui-même, pas plus qu'il ne pouvait assimiler dans son esprit inflexible ce qu'il avait fait et vu. Mais c'était son destin d'être l'agent accidentel d'une découverte transcendantale et, par conséquent, d'être jeté dans la mer tumultueuse de l'histoire, dérivant à moitié oublié au début, puis balayé par des courants rapides vers une crête imposante d'honneur et de légende. , seulement pour être pris ces dernières années dans une vague de points de vue contradictoires sur sa vie et sur sa responsabilité pour presque tout ce qui s'est passé depuis.

LA RÉPUTATION DE COLOMB dans l'histoire a suivi un cours curieux. Son obsession, son obstination et ses compétences de navigation ont fait traverser l'Europe à l'océan. "L'Amiral fut le premier à ouvrir les portes de cet océan qui avait été fermé pendant tant de milliers d'années auparavant", écrivit Bartolomé de las Casas un demi-siècle plus tard dans un compte rendu complet des voyages, qui reste à ce jour une source majeure de connaissances sur Colomb. "C'est lui qui a donné la lumière par laquelle tous les autres pourraient voir comment découvrir." Mais il était alors tout sauf la figure stellaire de l'histoire qu'il allait devenir. Sa réputation immédiate a été diminuée par ses échecs en tant qu'administrateur colonial et par un procès prolongé entre la couronne et les héritiers de Colomb, mettant en doute la singularité de son plan de navigation vers l'ouest vers les Indes. (Le témoignage de certains marins qui avaient navigué avec Colomb a suggéré qu'un de ses capitaines était en fait responsable d'une grande partie de l'idée.) Avec le temps, Las Casas a forcé ses contemporains à remettre en question la moralité du traitement brutal des Indiens aux mains de Colomb et ses successeurs.

Au début du XVIe siècle, Amerigo Vespucci, un interprète plus perspicace du Nouveau Monde et un écrivain plus attachant, avait déjà privé Colomb de sa place sur la carte. Son étoile a également été éclipsée par des explorateurs comme Cortes et Pizarro, qui ont obtenu de l'or et de la gloire pour l'Espagne et ont eu la chance de conquérir non pas un assortiment d'îles mais de splendides empires comme ceux des Aztèques du Mexique et des Incas du Pérou, et par des marins comme Vasco de Gama, qui a effectivement atteint les Indes, et Magellan, dont l'expédition de circumnavigation a été la première à confirmer par l'expérience la sphéricité du monde - et n'a également laissé aucun doute sur l'ampleur de l'erreur de Colomb en pensant qu'il avait atteint l'Asie. .

De nombreux livres d'histoire générale dans les premières décennies du XVIe siècle ne mentionnaient presque pas Colomb ou l'ignoraient complètement. Les écrivains de l'époque " ne montraient que peu d'intérêt pour sa personnalité et sa carrière, et certains d'entre eux n'arrivaient même pas à obtenir son prénom ", selon J. H. Elliott, un historien britannique. La responsabilité de la négligence a été attribuée en partie à Peter Martyr, un ecclésiastique italien de la cour de Barcelone, dont la correspondance, commençant dans les mois qui ont suivi le retour de Colomb, a été largement lue. Il a fait une grande partie des années de découverte, mais n'a donné qu'un avis passager à Colomb lui-même, tout en reconnaissant son courage et son courage.

Avec la pauvreté de la documentation disponible sur l'homme, il y avait peu de sources alternatives d'information. Mais à venir étaient les travaux des observateurs contemporains Gonzalo Fernandez de Oviedo (qui écrirait une histoire encyclopédique des premières découvertes), Bartolomé de las Casas et Colomb&# x27s fils Ferdinand, qui écrirait la première biographie définitive de Colomb. Presque toutes les lettres et journaux de Colomb avaient disparu depuis longtemps.

Au milieu du XVIe siècle, Colomb a commencé à sortir de l'ombre, se réincarnant non pas en tant qu'homme et figure historique, mais en tant que mythe et symbole. En 1552, dans une évaluation retentissante qui sera maintes fois répétée, l'historien Francisco Lopez de Gomara écrivit : "Le plus grand événement depuis la création du monde (à l'exclusion de l'incarnation et de la mort de Celui qui l'a créé) est la découverte des Indes ." Colomb est venu incarner l'explorateur et le découvreur, l'homme de vision et d'audace, le héros qui a surmonté l'opposition et l'adversité pour changer l'histoire.

À la fin du XVIe siècle, les explorateurs et écrivains anglais reconnaissent sa primauté et son inspiration. « N'étaient-ils pas Colomb pour les réveiller », écrivait Richard Hakluyt, l'historien de l'exploration, en 1598. Il était célébré dans la poésie et les pièces de théâtre, en particulier par les Italiens. Même l'Espagne arrivait. En 1614, une pièce de théâtre populaire, "El Nuevo Mundo descubierto por Cristobal Colon", dépeint Colomb comme un rêveur face aux forces implacables d'une tradition enracinée, un homme au but singulier qui a triomphé, l'incarnation de cet esprit poussant les humains à explorer et à découvrir.

L'association entre Colomb et l'Amérique a prospéré au XVIIIe siècle, alors que la population devenait de plus en plus née aux États-Unis, avec moins de raisons de s'identifier au "pays-mère". 1692. Mais en très peu de temps, les colons commencèrent à se considérer comme un peuple distinct des Anglais. En raison de leur isolement et de leur expérience commune dans un nouveau pays, ils devenaient américains et cherchaient à se définir selon leurs propres termes et à travers leurs propres symboles.Samuel Sewall de Boston a été l'un des premiers à suggérer que leur terre devrait à juste titre porter le nom de Colomb, "le héros magnanime". . . qui a été manifestement désigné par Dieu pour être le découvreur de ces terres." Le Colomb qui se considérait comme le messager de Dieu -- "Comme le Seigneur l'a dit par la bouche d'Isaïe, il a fait de moi le messager, et il a montré moi le chemin", a écrit Colomb lors de son troisième voyage - aurait été ravi de ce tournant dans sa réputation posthume. Mais Sewall se livrait également à une pratique qui deviendrait endémique : enrôler le symbolique Colomb à ses propres fins - dans la défense énergique des colonies, qui étaient décrites par les théologiens d'Oxford et de Cambridge comme la "région infernale" biblique, ou en clair. Anglais, "hel."

Au moment de la Révolution, Colomb avait été transmuté en une icône nationale, un héros juste derrière Washington. La célébration de la nouvelle République de Colomb a atteint son apogée en octobre 1792, le 300e anniversaire de l'atterrissage. À ce moment-là, King's College à New York avait été rebaptisé Columbia et la capitale nationale en cours de planification a reçu le nom de District de Columbia, peut-être pour apaiser ceux qui exigeaient que tout le pays soit désigné Columbia.

Il n'est pas difficile de comprendre l'attrait de Colomb comme totem pour les anciens sujets de George III. Colomb avait trouvé le moyen d'échapper à la tyrannie du Vieux Monde. Il était l'individu solitaire qui a défié la mer inconnue, alors que les Américains triomphants contemplaient les dangers et les promesses de leur propre frontière sauvage. Il avait été combattu par les rois et (dans son esprit) trahi par la perfidie royale. Mais en conséquence de sa vision et de son audace, il y avait maintenant une terre libre de rois, un vaste continent pour de nouveaux commencements.

En Colomb, la nouvelle nation a trouvé un héros apparemment exempt de toute trace d'association avec les puissances coloniales européennes. Le symbolisme de Colomb a donné aux Américains une mythologie instantanée et une place unique dans l'histoire, et leur adoption de Colomb a magnifié sa propre place.

Dans "The Whig Interpretation of History", Herbert Butterfield, un historien britannique de ce siècle, déplorait à juste titre "la tendance de nombreux historiens . . . produire une histoire qui soit la ratification sinon la glorification du présent. » Mais les historiens ne peuvent pas contrôler les vulgarisateurs, les faiseurs de mythes et les propagandistes, et dans l'Amérique post-révolutionnaire, les quelques personnes qui ont étudié Colomb n'étaient probablement pas disposées à essayer. Même s'ils l'avaient été, il y avait peu d'informations disponibles pour évaluer le vrai Colomb et distinguer l'homme du mythe.

Au 19ème siècle, de nouveaux matériaux étaient apparus - certains des propres écrits de Colomb et un long abrégé de son journal perdu du premier voyage - qui auraient pu être utilisés pour évaluer l'homme réel. Au lieu de cela, ces manuscrits fournissaient plus de munitions pour ceux qui embelliraient le symbolique Colomb. Washington Irving a extrait les nouveaux documents pour créer un héros dans le moule romantique privilégié dans la littérature du siècle. Son Colomb était « un homme de grand génie inventif » et son « ambition était élevée et noble, lui inspirant de hautes pensées et le souci de se distinguer par de grandes réalisations ».

Peut-être. Mais un Irving enthousiaste s'est emporté. "La conduite de Colomb était caractérisée par la grandeur de ses vues et la magnanimité de son esprit", écrivait-il. "Au lieu de ravager les pays nouvellement trouvés. . . il cherchait à les coloniser et à les cultiver, à civiliser les indigènes." Colomb a peut-être eu quelques défauts, a reconnu Irving, comme son rôle dans l'esclavage et le meurtre des gens, mais ce sont des "erreurs de l'époque".

L'historien Daniel J. Boorstin observe que les gens " se sont sentis autrefois faits par leurs héros " et cite James Russell Lowell : " L'idole est la mesure de l'adorateur ". le plus prisé à cette époque d'expansion géographique et industrielle, d'optimisme grisant et d'une croyance inconditionnelle dans le progrès comme dynamique de l'histoire.

Cette image de Colomb s'accordait avec le scénario populaire de l'avancement humain des chiffons à la richesse, de la cabane en rondins à la Maison Blanche. C'était le Columbus idéal que les écoliers ont découvert dans leurs lecteurs McGuffey. L'orateur Edward Everett a rappelé à son auditoire en 1853 que Colomb avait autrefois été contraint de mendier du pain aux portes des couvents d'Espagne. "Nous trouvons des encouragements dans chaque page de l'histoire de notre pays", a déclaré Everett. « Nulle part nous ne rencontrons d'exemples plus nombreux et plus brillants d'hommes qui se sont élevés au-dessus de la pauvreté et de l'obscurité. . . . Tout un vaste continent s'est ajouté à la géographie du monde par les efforts persévérants d'un humble marin génois, le grand Colomb qui, par la poursuite constante de la conception éclairée qu'il s'était faite de la figure de la terre, avant qu'aucun navigateur n'ait agi. sur la croyance qu'il était rond, a découvert le continent américain."

Avec l'afflux de millions d'immigrants après la guerre de Sécession, Colomb assuma un nouveau rôle, celui de héros ethnique. Les immigrants catholiques irlandais ont organisé les Chevaliers de Colomb à New Haven en 1882. La littérature de la fraternité décrivait Colomb comme " un prophète et un voyant, un instrument de la Divine Providence " et une inspiration pour chaque chevalier à devenir " un meilleur catholique et un meilleur citoyen ". Les chevaliers ont grandi en nombre et en influence, promouvant des études universitaires sur l'histoire américaine, faisant pression pour le mémorial de Columbus érigé devant Union Station à Washington et cherchant la canonisation de leur héros.

Dans le même temps, les catholiques français menaient une campagne pour élever Colomb à la sainteté, au motif qu'il avait « amené la foi chrétienne dans la moitié du monde ». Le rejet de Colomb était basé en grande partie sur sa relation avec Beatriz Enriquez de Arana, sa maîtresse et la mère de son fils Ferdinand, et le manque de preuve qu'il avait accompli un miracle, tel que défini par l'église.

Le 400e anniversaire du voyage de Colomb a été marqué par une commémoration d'un an à travers les États-Unis. Au rythme des fanfares et d'un chœur d'autosatisfaction, les Américains ont salué l'homme qui avait traversé des mers inconnues alors qu'ils avaient maintenant sauté un continent large et sauvage. Dans le cadre de la célébration, Antonin Dvorak a composé "From the New World", une symphonie évoquant l'ampleur et la promesse du paysage américain en devenir. Le président Benjamin Harrison a proclamé : "Columbus était à son époque le pionnier du progrès et des lumières." de marbre italien, placé à l'angle sud-ouest de Central Park, qui a été rebaptisé Columbus Circle.

La plus grande de toutes les célébrations, l'Exposition colombienne mondiale, à Chicago, a été présentée comme "le jubilé de l'humanité". dont les États-Unis se sont présentés comme un géant émergent parmi les nations. Colomb était désormais le symbole du succès américain. L'invocation était une prière d'action de grâce pour "le plus important de tous les voyages par lequel Colomb a levé le voile qui cachait le Nouveau Monde de l'Ancien et a ouvert la porte de l'avenir de l'humanité." De toute évidence, l'exposition était plus qu'une commémoration de la passé, c'était aussi l'exclamation d'un avenir que les Américains sûrs d'eux étaient désireux de façonner et d'apprécier.

Quelques historiens, à la recherche de l'homme derrière le mythe, ont fait vibrer les cordes d'un contrepoint rafraîchissant aux hymnes adulés. L'examen diligent par Henry Harrisse de tous les documents connus de Colomb n'a laissé aux érudits aucune excuse pour continuer à traiter l'homme comme un demi-dieu, bien que lui aussi ait rendu un jugement largement favorable. "Columbus a retiré du champ de la simple spéculation l'idée qu'au-delà de l'océan Atlantique, des terres existaient et pouvaient être atteintes par la mer", a-t-il écrit dans "Christopher Colomb et la Banque de Saint George." Il "a fait de la notion un fait fixe, et lié pour toujours les deux mondes. Cet événement, qui est sans aucun doute le plus grand des temps modernes, assure à Colomb une place dans le panthéon dédié aux dignes dont l'humanité admirera toujours les actes courageux."

C'est le biographe Justin Winsor, plus que tout autre historien respecté de l'époque, qui a jeté une lumière froide sur le côté obscur du personnage de Colomb. Il s'était fortement opposé à la canonisation proposée par Colomb. ("Il n'avait rien de l'esprit généreux et noble d'un amant conjoint de l'homme et de Dieu", écrivait-il à l'époque.) À son avis, Colomb a renoncé à toute prétention à la sympathie lorsqu'il a volé le crédit approprié au guetteur qui avait crié " Tierra ! " et s'est ainsi emparé de la pension viagère promise à la première personne à voir la terre.

"Aucun enfant, quel que soit son âge, n'a jamais fait moins pour améliorer ses contemporains, et peu ont jamais fait plus pour préparer la voie à de telles améliorations", écrit Winsor dans sa biographie de 1891. "L'âge l'a créé et l'âge l'a quitté. Il n'y a pas d'exemple plus frappant dans l'histoire d'un homme montrant le chemin et le perdant. . . ." Colomb a laissé son nouveau monde "un héritage de dévastation et de crime. Il aurait pu être un promoteur altruiste de la science géographique, il s'est avéré un chercheur enragé d'or et d'une vice-royauté. Il aurait pu gagner des convertis à la bergerie du Christ par la bonté de son esprit, il gagna les exécrations des bons anges. Il aurait pu, comme Las Casas, réprimander la méchanceté de ses contemporains, il leur a donné l'exemple d'une croyance pervertie."

L'assaut foudroyant de Winsor contre le Colomb de la légende était l'exception à la fin du 19e siècle, et n'était pas pris avec bonté par ceux qui s'en tenaient à l'image dominante. Ils avaient créé le Colomb auquel ils voulaient croire et étaient très satisfaits de leur création.

Mais au début du 20e siècle, les historiens commençaient à exposer des contradictions, des lacunes et des fictions suspectes dans l'histoire familière. Personne ne peut savoir quand et comment Colomb est arrivé à son idée, quel était son véritable objectif ou quel genre d'homme il était - un génie inspiré mais rationnel, un aventurier chanceux assombri par le mysticisme, un homme de la Renaissance ou du Moyen-Orient. Âge. Ce n'est qu'en 1942 que Colomb fut sauvé de la mythologie et dépeint comme ce qu'il avait été avant tout : un marin inspiré.

Dans sa biographie, "Amiral of the Ocean Sea", Samuel Eliot Morison, s'appuyant sur les documents accumulés et sa propre expertise maritime, a choisi de souligner le seul aspect de Colomb qui n'a pas été sérieusement contesté. Morison's Columbus n'était pas un saint, mais il pouvait naviguer sur un navire et possédait la volonté et le courage d'aller là où personne n'était vraisemblablement allé auparavant.

LE MONDE ET L'Amérique changent, bien sûr, et la réputation de Colomb change aussi. La vie moderne a rendu mécréants beaucoup de ceux qui adoraient autrefois sur l'autel du progrès. Dans les années qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale, presque toutes les colonies des principaux empires ont obtenu leur indépendance et, comme les États-Unis à ses débuts, ont commencé à considérer l'histoire du monde de leur propre point de vue anticolonial. L'idole avait été la mesure des adorateurs, mais maintenant il y avait des athées tout autour. Pour eux, l'Age de la Découverte n'était pas l'aube lumineuse d'une époque glorieuse, mais une invasion. Colomb est devenu l'avatar de l'oppression. Un autre Colomb pour un autre âge.

« Une chose amusante s'est produite sur le chemin de l'observation quinquennale de la découverte de l'Amérique », a écrit Garry Wills dans The New York Review of Books en 1990. « Columbus s'est fait agresser. Cette fois, les Indiens l'attendaient. Il vient maintenant avec un air d'excuse - mais pas, pour certains, suffisamment d'excuse. . . . Il vient d'être déshonoré."

Aujourd'hui, les historiens abordent les conséquences aussi bien que les actions - abordant de plus en plus l'incursion européenne en Amérique du point de vue des Amérindiens. Ils ne parlent pas de « découverte » mais de « rencontre » ou de « contact ». Alfred W. Crosby, de l'Université du Texas à Austin, a examiné les conséquences biologiques de l'arrivée de Colomb. Alors que certains - l'échange de plantes et d'animaux entre les continents, la mondialisation éventuelle de la biologie - étaient généralement bénéfiques, il en a trouvé d'autres, comme la propagation de maladies dévastatrices, catastrophiques.

Dans les forums publics, Colomb est présenté comme le précurseur de l'exploitation et de la conquête. Kirkpatrick Sale, dans "The Conquest of Paradise", soutient que Colomb était un chasseur de fortune avide dont l'héritage était la destruction de la population indigène et le viol de la terre qui continue à ce jour.

Les descendants des Indiens d'Amérique et des esclaves africains amenés dans le Nouveau Monde, ainsi que ceux qui sympathisent avec leurs causes, sont naturellement réticents à célébrer l'anniversaire de l'arrivée de Christophe Colomb. Les dirigeants d'organisations amérindiennes condamnent Colomb comme un pirate ou pire Russell Means de l'American Indian Movement dit que Columbus "fait passer Hitler pour un délinquant juvénile". célébrants en 1992 "de souffler les bougies de leur gâteau d'anniversaire."

Le conseil d'administration du Conseil national des Églises, une organisation à prédominance protestante, a décidé que, compte tenu du « génocide, de l'esclavage, de l'« écocide » et de l'exploitation » qui ont suivi Colomb, le cinquantième anniversaire devrait être un temps de pénitence plutôt que de jubilation. En 1986, après quatre années de débats passionnés, les Nations Unies ont abandonné leur tentative d'organiser une célébration.

Une fois de plus, Colomb est devenu un symbole, cette fois d'exploitation et d'impérialisme. Il est temps que la rencontre soit considérée non seulement du point de vue européen, mais aussi du point de vue des indigènes américains. Il est temps que la version aseptisée du livre de contes des Européens apportant la civilisation et le christianisme en Amérique soit remplacée par une reconnaissance plus lucide des maux et des atrocités commis en arrachant une terre à ses habitants d'origine.

Mais le chargeons-nous de plus de culpabilité que n'importe quel homme devrait avoir à supporter ? La culpabilité ne devrait-elle pas être plus largement partagée ?

Colomb doit être jugé par l'évidence de ses actions et de ses paroles, et non par la légende qui a été ancrée dans notre imagination. Que savons-nous de Colomb, la personne, qui était vraiment, et de l'époque, telle qu'elle était vraiment ?

Colomb, pour autant que nous sachions, est né en 1451 à Gênes, apparemment l'aîné des cinq enfants survivants d'une famille de tisserands de laine. (Un enfant était une fille, rarement mentionné dans les récits historiques.) C'étaient des commerçants aux moyens modestes. Mais d'eux, comme de la plupart des aspects de sa jeunesse, Colomb n'a rien dit. Certains de ses ancêtres étaient peut-être juifs, bien que cela n'ait jamais été établi et, en tout état de cause, cela semble n'avoir eu aucune incidence directe sur sa vie et ses exploits. Sa famille était chrétienne, et Colomb l'était aussi - manifestement. Ses journaux et lettres survivants regorgent d'invocations des noms du Christ, de Marie et des saints, et il recherchait souvent les conseils et l'hospitalité des franciscains.

L'époque à laquelle il est né est peut-être encore plus cruciale que son ascendance. Colomb a grandi en entendant parler du fléau de l'Islam, du blocage des routes commerciales vers les épices de l'Est et des temps difficiles pour la chrétienté. Tout cela aurait pu nourrir les rêves d'un jeune homme ambitieux avec une expérience nautique. Colomb a écrit qu'à un "âge tendre", il avait choisi ceux qui partaient en mer, effectuant plusieurs voyages en Méditerranée. En 1476, il se dirige par hasard vers le Portugal, où l'exploration de la mer est une dynamique de l'époque et la recherche d'une nouvelle route vers les Indes est un impératif économique et religieux.

Il a acquis une connaissance de l'Atlantique lors de voyages en Angleterre et en Irlande (peut-être jusqu'en Islande) et au moins une fois le long de la côte africaine. Son mariage avec Felipa Perestrello e Moniz l'emmène à Madère, où il étudie les cartes marines de l'Atlantique et entend les nombreux récits des voyages à l'ouest, et lui donne accès à la noblesse portugaise. Au cours de ces années, il a vraisemblablement conçu son plan audacieux, mais il a été rejeté par Jean II de Portugal.

Ainsi, après la mort de sa femme, Colomb a emmené leur jeune fils, Diego, et s'est rendu en Espagne en 1484, cherchant à nouveau le soutien royal. Il réussit à se lier d'amitié avec des frères franciscains influents et des membres de la cour royale. "La capacité de Colomb à se lancer dans les cercles des grands était l'une des choses les plus remarquables à son sujet", écrit John H. Parry, un historien américain. Mais il passera les huit années suivantes à implorer la cour et à défendre son plan devant les commissions royales.

Pendant ce temps, il est tombé amoureux de Beatriz Enriquez de Arana de Cordoue, ils ne se sont jamais mariés, mais elle a donné naissance à leur fils, Ferdinand, qui est devenu le biographe dévoué de son père. Ferdinand a décrit son père comme un "homme bien bâti et de stature plus que moyenne" qui avait un teint tendant au rouge vif, un nez aquilin et des cheveux blonds qui, après l'âge de 30 ans, étaient tous devenus blancs.

Ce n'est qu'après la chute de Grenade en janvier 1492, qui a mis fin à la présence maure en Espagne, que Ferdinand et Isabelle ont finalement cédé, apparemment sur les conseils de Santangel, le conseiller financier du roi. Contrairement à la légende, Isabelle n'a pas eu à attacher ses bijoux et Colomb n'a pas eu à prouver que le monde était rond. Les Européens instruits étaient déjà convaincus, mais il semble avoir été le premier à y jouer sa vie.

Colomb était un marin accompli, tout le monde semblait d'accord. Comme Michele de Cuneo, qui a navigué avec lui, l'a dit: "Par un simple regard sur le ciel nocturne, il saurait quelle route suivre ou quel temps s'attendre, il prend la barre, et une fois la tempête passée, il hisse les voiles , pendant que les autres dormaient. » Et il trouva un nouveau monde. S'il n'y avait pas eu d'Amérique là-bas, il aurait probablement navigué vers sa mort et certainement vers l'oubli. Il n'aurait jamais pu faire les Indes, qui se trouvaient bien au-delà de l'endroit où ses erreurs de calcul les avaient placées. Il avait tort, mais chanceux. Aucun explorateur ne réussit sans un peu de chance.

Il a fait trois autres voyages, mais son habileté et sa chance l'ont abandonné sur terre. Il était un administrateur incompétent de la colonie qu'il a établie à La Isabela, sur la rive nord de l'actuelle République dominicaine.Régnant par le gibet pendant trois ans, il a provoqué l'insurrection de ses propres hommes (certains lieutenants ont essayé de s'emparer des navires et de s'en tirer avec un chargement d'or) et a poussé les Tainos indigènes à une rébellion sanglante. Des milliers de Tainos ont été violés, tués et torturés et leurs villages incendiés. À la première occasion, Colomb captura les Tainos et les envoya en Espagne comme esclaves, une pratique non sans précédent en Europe ou même parmi les peuples de l'Amérique précolombienne. Las Casas a tristement déploré les pratiques de ses compatriotes : "Si nous, chrétiens, avions agi comme nous le devions."

Les interprétations géographiques de Colomb étaient brouillées par des idées préconçues. Il avait tendance à voir ce qu'il voulait voir et considérait les mots indigènes comme des erreurs de prononciation de lieux à Cathay. Il a forcé son équipage à jurer que l'une de ses terres, Cuba, était le continent asiatique. Son esprit n'était pas ouvert. Il a cherché la confirmation de la sagesse reçue, généralement des enseignements de l'église, plutôt que de nouvelles connaissances. Passionné par la proximité de ce qu'il croyait être le paradis terrestre, il ne se rendit pas compte qu'il avait atteint le continent sud-américain lors de son troisième voyage. Les eaux de l'Orénoque, écrit-il, doivent couler de la fontaine du Paradis, "où nul ne peut aller sans la permission de Dieu".

Pourtant, Colomb a persévéré, souvent rongé par les douleurs de l'arthrite, qui s'aggravent à chaque voyage, et aussi par les fièvres tropicales. Ses quatre voyages, entre 1492 et 1504, ont montré la voie à d'innombrables autres. Alors qu'il approchait de la mort en 1506, son esprit était consumé par l'apitoiement sur lui-même, le mysticisme et un désir désespéré de s'emparer de Jérusalem en vue du Jour du Jugement. Il écrivit dans une lettre à la cour : « Tout ce qui m'était laissé et à mes frères a été emporté et vendu, même au manteau que je portais, à mon grand déshonneur. . . . Je suis ruiné comme je l'ai dit. Jusqu'ici j'ai pleuré car les autres ont maintenant pitié de moi, Ciel, et pleurent pour moi, terre ! » Colomb n'est pas mort pauvre, malgré la légende. Mais sa mort, à Valladolid, en Espagne, n'a pas été annoncée.

Comment juger le Colomb historique, l'homme et non la légende ? Était-il un grand homme ?

Non, si la grandeur se mesure à une stature parmi les contemporains. Nous ne saurons jamais si le cours de l'histoire aurait pu être différent si Colomb avait été un homme plus gentil et plus généreux. Affirmer que Colomb agissait de la manière acceptée de son temps, c'est admettre qu'il n'était pas supérieur à son âge. Affirmer (avec de nombreuses preuves à l'appui) que même si Colomb avait donné un meilleur exemple, d'autres qui ont suivi auraient finalement corrompu ses efforts, c'est poser la question. De plus, le seul exemple donné par Colomb était celui de la mesquinerie, de l'autoglorification et du manque de magnanimité. Il ne pouvait pas trouver en lui la générosité de partager le mérite de ses réalisations. Quel que soit son objectif initial, sa soif d'or l'a conduit d'île en île et, semble-t-il, au bord de la paranoïa. Et le seul avenir qu'il pouvait anticiper était la richesse pour lui-même et ses héritiers et, probablement plus que la plupart des gens de son temps, la chimère de la fin imminente du monde.

Oui, si la grandeur tient à l'audace de son entreprise, à sa surprenante révélation et à l'ampleur de son impact sur l'histoire ultérieure. Columbus a traversé l'Atlantique inexploré, ce qui n'est pas une mince affaire. Il a trouvé de nouvelles terres et de nouvelles personnes, et il est revenu en parler afin que d'autres puissent suivre, ouvrant la voie aux voyages et à l'expansion intercontinentaux. Certes, s'il n'avait jamais navigué, d'autres marins auraient fini par soulever la côte américaine, comme le firent les Portugais en atteignant par hasard le Brésil en 1500. Mais c'est Colomb qui eut l'idée, si mal conçue qu'elle fût à bien des égards, et poursuivit avec une persistance peu commune, sans se laisser décourager par les sceptiques et les moqueurs. Comme cela a été mis dans l'histoire apocryphe, Colomb a montré au monde comment tenir un œuf à son extrémité.

Qu'il soit un grand homme ou simplement un agent d'une grande réussite, la question est vraiment sa position dans l'histoire. Et cela dépend de l'évaluation changeante de la postérité - Whitman's "evershifting conjectures' - de lui et de la conséquence de la découverte de l'Amérique par l'Europe. Sa réputation est inextricablement liée à l'Amérique. En fin de compte, la place de Colomb dans l'histoire ne peut être jugée qu'en fonction de la place accordée à l'Amérique dans l'histoire. Nous n'avons sûrement pas finalement établi cet endroit.

Il serait intéressant de savoir comment sera caractérisé Colomb en 2092. Car il semble que son destin soit de servir de baromètre de notre confiance en soi et de notre complaisance, de nos espoirs et aspirations, de notre foi dans le progrès et la capacité des humains à créer une société plus juste.


Columbus’ Confusion sur le Nouveau Monde

En l'an 1513, un groupe d'hommes dirigé par Vasco Nñez de Balboa traversa l'isthme de Panama et découvrit l'océan Pacifique. Ils l'avaient cherché, ils savaient qu'il existait et, familiers comme ils l'étaient avec les océans, ils n'avaient aucune difficulté à le reconnaître quand ils le voyaient. En chemin, cependant, ils virent bon nombre de choses qu'ils n'avaient pas recherchées et qu'ils ne connaissaient pas. Lorsqu'ils retournèrent en Espagne pour raconter ce qu'ils avaient vu, il n'était pas simple de trouver des mots pour tout.

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Par exemple, ils avaient tué un grand animal sauvage féroce. Ils l'appelaient un tigre, bien qu'il n'y ait pas de tigres en Espagne et qu'aucun des hommes n'en ait jamais vu auparavant. A l'écoute de leur histoire, Pierre Martyr, membre du Conseil du roi des Indes et possesseur d'une curiosité insatiable pour la nouvelle terre que l'Espagne découvrait à l'ouest. Comment, leur demanda le savant, savaient-ils que l'animal féroce était un tigre ? Ils ont répondu "qu'ils le savaient par les taches, la férocité, l'agilité, et toutes autres marques et symboles par lesquels d'anciens écrivains ont décrit le Tyger." C'était une bonne réponse. Les hommes, confrontés à des choses qu'ils ne reconnaissent pas, se tournent vers les écrits de ceux qui ont eu une expérience plus large. Et en 1513, on supposait encore que les écrivains anciens avaient eu une expérience plus large que ceux qui les suivaient.

Colomb lui-même avait fait cette supposition. Ses découvertes posaient pour lui, comme pour les autres, un problème d'identification. Il semblait qu'il ne s'agissait pas tant de donner des noms à de nouvelles terres que de trouver les anciens noms appropriés, et il en allait de même des choses que les nouvelles terres contenaient. Naviguant à travers les Caraïbes, enchanté par la beauté et la variété de ce qu'il a vu, Colomb a supposé que les plantes et les arbres étranges n'étaient étranges que parce qu'il n'était pas suffisamment versé dans les écrits des hommes qui les connaissaient. "Je suis l'homme le plus triste du monde", écrit-il, "parce que je ne les reconnais pas".

Nous n'avons pas besoin de nous moquer de la réticence de Colomb à abandonner le monde qu'il connaissait dans les livres. Seuls les idiots s'échappent entièrement du monde que le passé lègue. La découverte de l'Amérique a ouvert un nouveau monde, plein de nouvelles choses et de nouvelles possibilités pour ceux qui ont des yeux de les voir. Mais le Nouveau Monde n'a pas effacé l'Ancien. Au contraire, l'Ancien Monde déterminait ce que les hommes voyaient dans le Nouveau et ce qu'ils en faisaient. Ce que l'Amérique est devenue après 1492 dépendait à la fois de ce que les hommes y ont trouvé et de ce qu'ils s'attendaient à trouver, à la fois de ce qu'était réellement l'Amérique et de ce que les vieux écrivains et l'ancienne expérience ont amené les hommes à penser qu'elle était, ou devrait être ou pourrait être amenée à être.

Au cours de la décennie précédant 1492, alors que Colomb nourrissait une envie croissante de naviguer vers l'ouest vers les Indes, comme les terres de la Chine, du Japon et de l'Inde étaient alors connues en Europe, il étudiait les anciens écrivains pour découvrir ce qu'étaient le monde et ses habitants. Comme. Il a lu le Ymago Mundi de Pierre d'Ailly, cardinal français qui écrivit au début du XVe siècle, les voyages de Marco Polo et de Sir John Mandeville, Pline's Histoire naturelle et le Historia Rerum Ubique Gestarum d'Énée Sylvius Piccolomini (Pape Pie II). Colomb n'était pas un homme érudit. Pourtant, il a étudié ces livres, y a fait des centaines de notes marginales et est sorti avec des idées sur le monde qui étaient typiquement simples et fortes et parfois fausses, le genre d'idées que la personne autodidacte tire de la lecture indépendante et s'accroche au mépris. de ce que quelqu'un d'autre essaie de lui dire.

La plus forte était fausse, à savoir que la distance entre l'Europe et la côte orientale de l'Asie était courte, en effet, que l'Espagne était plus proche de la Chine à l'ouest qu'à l'est. Colomb n'a jamais abandonné cette conviction. Et avant d'entreprendre de le prouver en naviguant vers l'ouest depuis l'Espagne, il a étudié ses livres pour découvrir tout ce qu'il pouvait sur les terres qu'il visiterait. De Marco Polo, il apprit que les Indes étaient riches en or, argent, perles, bijoux et épices. Le Grand Khan, dont l'empire s'étendait de l'Arctique à l'océan Indien, avait montré à Polo une richesse et une majesté qui éclipsaient les splendeurs des cours d'Europe.

Polo avait aussi des choses à dire sur les gens ordinaires de l'Extrême-Orient. Ceux de la province de Mangi, où ils cultivaient le gingembre, étaient opposés à la guerre et étaient donc devenus une proie facile pour le khan. Sur Nangama, une île au large de la côte, décrite comme ayant « de grandes quantités d'épices », les gens étaient loin d'être opposés à la guerre : ils étaient des anthropophages - mangeurs d'hommes - qui dévoraient leurs captifs. Il y avait, en fait, des mangeurs d'hommes dans plusieurs des îles au large, et dans de nombreuses îles, hommes et femmes s'habillaient avec seulement un petit morceau de tissu sur leurs organes génitaux. Sur l'île de Discorsia, malgré le fait qu'ils fabriquaient de fines étoffes de coton, les gens allaient entièrement nus. À un endroit, il y avait deux îles où les hommes et les femmes étaient séparés, les femmes sur une île, les hommes sur l'autre.

Marco Polo se glissait parfois dans des fables comme celle-ci, mais la plupart de ce qu'il avait à dire sur les Indes était le résultat d'observations réelles. Les voyages de Sir John Mandeville, d'un autre côté, étaient un canular - il n'y avait pas un tel homme - et les endroits qu'il prétendait avoir visités dans les années 1300 étaient incroyablement remplis d'hommes borgnes et d'hommes un pied, d'hommes à tête de chien et hommes avec deux visages ou pas de visages. Mais l'auteur du canular s'est appuyé sur les rapports d'assez de vrais voyageurs pour rendre certaines de ses histoires plausibles, et il s'est également inspiré d'une légende aussi vieille que les rêves humains, la légende d'un âge d'or où les hommes étaient bons. Il parlait d'une île où les gens vivaient sans méchanceté ni ruse, sans convoitise ni luxure ni gourmandise, ne souhaitant aucune des richesses de ce monde. Ils n'étaient pas chrétiens, mais ils vivaient selon la règle d'or. Un homme qui projetait de voir les Indes par lui-même ne pouvait manquer d'être ému à l'idée de trouver un tel peuple.

Colomb s'attendait sûrement à rapporter une partie de l'or qui était censé être si abondant. Le commerce des épices était l'un des plus lucratifs d'Europe et il espérait rapporter des épices. Mais que se proposait-il de faire du peuple en possession de ces trésors ?

Lorsqu'il partit, il emporta avec lui une commission du roi et de la reine d'Espagne, l'autorisant « à découvrir et à acquérir certaines îles et continents dans la mer océanique » et à y être « amiral, vice-roi et gouverneur ». Si le roi et Colomb s'attendaient à assumer la domination sur l'une quelconque des Indes ou d'autres terres en cours de route, ils doivent avoir eu quelques idées, non seulement sur les Indes mais aussi sur eux-mêmes, pour justifier l'attente. Qu'avaient-ils à offrir pour que leur dominion soit le bienvenu ? Ou s'ils proposaient d'imposer leur domination par la force, comment pourraient-ils justifier une telle démarche, et encore moins la réaliser ? La réponse est qu'ils avaient deux choses : ils avaient le christianisme et ils avaient la civilisation.

Le christianisme a signifié beaucoup de choses pour beaucoup d'hommes, et son rôle dans la conquête européenne et l'occupation de l'Amérique était varié. Mais en 1492 pour Colomb il n'y avait probablement rien de très compliqué à ce sujet. Il l'aurait réduit à une affaire d'êtres humains corrompus, destinés à la damnation éternelle, rachetés par un sauveur miséricordieux. Le Christ a sauvé ceux qui croyaient en lui, et il était du devoir des chrétiens de répandre son évangile et ainsi de sauver les païens du sort qui les attendait autrement.

Bien que le christianisme était en soi une justification suffisante pour la domination, Colomb apporterait également la civilisation aux Indes et c'était aussi un cadeau que lui et ses contemporains considéraient comme une récompense adéquate pour tout ce qu'ils pourraient prendre. Quand les gens parlaient de civilisation ou de civilité, comme ils l'appelaient habituellement, ils précisaient rarement ce qu'ils voulaient dire précisément. La civilité était étroitement associée au christianisme, mais les deux n'étaient pas identiques. Alors que le christianisme était toujours accompagné de civilité, les Grecs et les Romains avaient eu la civilité sans le christianisme. Une façon de définir la civilité était par son contraire, la barbarie. À l'origine, le mot « barbare » signifiait simplement « étranger » pour un Grec qui n'était pas grec, pour un Romain qui n'était pas romain. Au 15ème ou 16ème siècle, cela signifiait quelqu'un non seulement étranger mais avec des mœurs et des coutumes que les personnes civiles désapprouvaient. L'Afrique du Nord est devenue connue sous le nom de Barbarie, a expliqué un géographe du XVIe siècle, "parce que les gens sont barbares, non seulement dans la langue, mais dans les mœurs et les coutumes". Certaines parties des Indes, d'après la description de Marco Polo, devaient être civiles, mais d'autres parties étaient manifestement barbares : par exemple, les terres où les gens se rendaient nus. Quelle que soit la civilité, cela signifiait des vêtements.

Mais il y avait un peu plus que cela, et c'est toujours le cas. Les civils se distinguaient par les soins qu'ils mettaient à ordonner leur vie. Ils ont organisé leur société pour produire la nourriture élaborée, les vêtements, les bâtiments et autres équipements caractéristiques de leur mode de vie. Ils avaient des gouvernements forts pour protéger la propriété, pour protéger les bonnes personnes des mauvaises, pour protéger les mœurs et les coutumes qui différenciaient les civils des barbares. Les vêtements, le logement, la nourriture et la protection de qualité supérieure qui s'attachaient à la civilisation faisaient de la civilisation européenne un cadeau digne d'être offert aux barbares mal vêtus, mal logés et non gouvernés du monde.

L'esclavage était un ancien instrument de civilisation, et au 15ème siècle, il avait été relancé comme un moyen de faire face aux barbares qui refusaient d'accepter le christianisme et le règne d'un gouvernement civilisé. Grâce à l'esclavage, ils pouvaient être amenés à abandonner leurs mauvaises habitudes, à mettre des vêtements et à récompenser leurs instructeurs avec une vie de travail. Tout au long du XVe siècle, alors que les Portugais exploraient les côtes africaines, un grand nombre de capitaines de marine bien vêtus apportèrent la civilisation aux sauvages nus en les emportant sur les marchés d'esclaves de Séville et de Lisbonne.

Comme Colomb avait vécu à Lisbonne et navigué sur des navires portugais vers la Gold Coast de l'Afrique, il n'était pas étranger aux barbares. Il avait vu par lui-même que la Zone Torride pouvait abriter la vie humaine, et il avait observé à quel point les barbares étaient ravis des bibelots auxquels les Européens civilisés accordaient peu de valeur, comme les clochettes que les fauconniers plaçaient sur les faucons. Avant de partir en voyage, il a déposé une réserve de cloches de faucon. Si les peuples barbares qu'il s'attendait à trouver aux Indes pensaient que la civilisation et le christianisme étaient une récompense insuffisante pour se soumettre à l'Espagne, peut-être les cloches du faucon les aideraient-elles.

Colomb a navigué de Palos de la Frontera le vendredi 3 août 1492, a atteint les îles Canaries six jours plus tard et y est resté pendant un mois pour finir d'équiper ses navires. Il partit le 6 septembre et cinq semaines plus tard, à peu près à l'endroit qu'il attendait, il trouva les Indes. Que pourrait-il être d'autre que les Indes ? Là, sur le rivage, se trouvaient les gens nus. Avec des cloches et des perles de faucon, il fit leur connaissance et trouva certains d'entre eux portant des bouchons de nez en or. Tout s'est additionné. Il avait trouvé les Indes. Et pas seulement ça. Il avait trouvé une terre sur laquelle il n'aurait aucune difficulté à établir la domination espagnole, car le peuple lui témoigna une vénération immédiate. Il n'était là que depuis deux jours, côtoyant les rivages des îles, lorsqu'il put entendre les indigènes crier à haute voix : « Venez voir les hommes venus du ciel leur apporter à manger et à boire. Si Colomb pensait pouvoir traduire la langue en deux jours, il n'est pas surprenant que ce qu'il y entendait soit ce qu'il voulait entendre ou que ce qu'il voyait était ce qu'il voulait voir, à savoir les Indes, remplies avec des gens désireux de se soumettre à leur nouvel amiral et vice-roi.

Colomb a effectué quatre voyages en Amérique, au cours desquels il a exploré une zone étonnamment vaste des Caraïbes et une partie de la côte nord de l'Amérique du Sud. Sur chaque île, la première chose sur laquelle il s'est renseigné était l'or, prenant courage de chaque trace qu'il en a trouvé. Et à Haïti, il en trouva assez pour le convaincre qu'il s'agissait d'Ophir, le pays où Salomon et Josophat avaient envoyé chercher de l'or et de l'argent. Comme sa végétation luxuriante lui rappelait la Castille, il la rebaptisa Española, l'île espagnole, qui fut plus tard latinisée en Hispaniola.

Española a fait appel à Columbus dès son premier aperçu. A bord du navire, il était possible de distinguer de riches champs ondulant d'herbe. Il y avait de bons ports, de belles plages de sable et des arbres fruitiers. Les gens étaient timides et s'enfuyaient chaque fois que les caravelles approchaient du rivage, mais Colomb ordonna « qu'ils en prennent, qu'ils les traitent bien et leur fassent perdre leur peur, afin de faire quelque gain, car, vu la beauté du pays, cela ne pouvait pas être, mais qu'il y avait un gain à obtenir." Et effectivement il y en avait. Bien que la quantité d'or portée par les indigènes soit encore inférieure à la quantité de vêtements, il est progressivement devenu évident qu'il y avait de l'or à avoir. Un homme en possédait qui avaient été broyés en feuilles d'or. Un autre est apparu avec une ceinture en or. Certains ont produit des pépites pour l'amiral. Española est ainsi devenue la première colonie européenne en Amérique. Bien que Colomb ait officiellement pris possession de chaque île qu'il a trouvée, l'acte n'était qu'un rituel jusqu'à ce qu'il atteigne Española. Ici, il a commencé l'occupation européenne du Nouveau Monde, et ici ses idées et attitudes européennes ont commencé leur transformation de la terre et des gens.

Les Indiens Arawak d'Española étaient les personnes les plus belles que Colomb ait rencontrées dans le Nouveau Monde et leur caractère était si séduisant qu'il avait du mal à les louer suffisamment. "Ce sont les meilleures personnes au monde", a-t-il déclaré, "et au-delà de tous les plus doux." Ils cultivaient un peu de manioc pour le pain et fabriquaient un peu de tissu cotonneux à partir des fibres du gossampine. Mais ils passaient la majeure partie de la journée comme des enfants à passer leur temps du matin au soir, apparemment sans souci du monde. Une fois qu'ils ont vu que Colomb ne leur voulait aucun mal, ils se sont surpassés pour lui apporter tout ce qu'il voulait.Il était impossible de croire, rapporte-t-il, « qu'on ait vu un peuple au cœur si bon et si prêt à donner aux chrétiens tout ce qu'ils possèdent, et quand les chrétiens arrivent, ils courent aussitôt pour leur apporter tout ».

Pour Colomb, les Arawaks semblaient être des reliques de l'âge d'or. Sur la base de ce qu'il a dit à Peter Martyr, qui a enregistré ses voyages, Martyr a écrit, "ils semblent vivre dans ce monde doré dont parlent tant les anciens écrivains, où les hommes vivaient simplement et innocemment sans application des lois, sans se quereller, juges et libelles, se contentant seulement de satisfaire la nature, sans plus se vexer pour la connaissance des choses à venir. »

Comme les Arawaks idylliques se conformaient à une image ancienne, leurs ennemis les Caraïbes se conformaient à une autre dont Colomb avait lu, les anthropophages. Selon les Arawaks, les Caraïbes, ou Cannibales, étaient des mangeurs d'hommes et, en tant que tels, leur nom est finalement entré dans la langue anglaise. (C'était au mieux une fausse représentation, que Colomb allait bientôt exploiter.) Les Caraïbes vivaient sur leurs propres îles et affrontaient chaque approche européenne avec des flèches empoisonnées, que les hommes et les femmes tiraient ensemble dans des averses. Ils n'étaient pas seulement féroces mais, comparés aux Arawaks, ils semblaient aussi plus énergiques, plus industrieux et, on pourrait même dire, malheureusement, plus civils. Après que Colomb ait réussi à entrer dans l'une de leurs colonies lors de son deuxième voyage, un membre de l'expédition a rapporté : « Ce peuple nous a semblé plus civil que ceux des autres îles que nous avons visitées, bien qu'ils aient tous des habitations en paille. , mais ceux-ci les ont mieux faits et mieux pourvus de fournitures, et en eux il y avait plus de signes d'industrie."

Colomb n'avait aucun doute sur la façon de procéder, que ce soit avec les Arawaks aimables mais paresseux ou avec les Caraïbes haineux mais industrieux. Il était venu prendre possession et établir la domination. Dans presque le même souffle, il a décrit la douceur et l'innocence des Arawaks, puis a assuré le roi et la reine d'Espagne : « Ils n'ont pas d'armes et sont tous nus et sans aucune connaissance de la guerre, et très lâches, de sorte qu'un des milliers d'entre eux n'en affronteraient pas trois. Et ils sont aussi aptes à être gouvernés et mis au travail, à cultiver la terre et à faire tout ce qui peut être nécessaire, et vous pouvez construire des villes et leur apprendre à se vêtir et à adopter nos coutumes."

Voilà pour l'âge d'or. Colomb n'avait pas encore prescrit la méthode par laquelle les Arawaks seraient mis au travail, mais il avait une idée assez claire de la façon de gérer les Caraïbes. Lors de son deuxième voyage, après en avoir capturé quelques-uns, il les envoya en esclavage en Espagne, comme échantillons de ce qu'il espérait être un commerce régulier. Ils étaient manifestement intelligents, et en Espagne ils pourraient "être amenés à abandonner cette coutume inhumaine qu'ils ont de manger des hommes, et là en Castille, apprenant la langue, ils recevront beaucoup plus facilement le baptême et assureront le bien-être de leurs âmes". La façon de gérer le commerce des esclaves, a suggéré Colomb, était d'envoyer des navires d'Espagne chargés de bétail (il n'y avait pas d'animaux domestiques indigènes sur Española), et il renverrait les navires chargés de prétendus cannibales. Ce plan n'a jamais été mis en œuvre, en partie parce que les souverains espagnols ne l'ont pas approuvé et en partie parce que les Cannibales ne l'ont pas approuvé. Ils se sont si bien défendus avec leurs flèches empoisonnées que les Espagnols ont décidé de leur refuser les bénédictions de la civilisation et de concentrer leurs efforts sur les Arawaks apparemment plus dociles.

Le processus de civilisation des Arawaks a véritablement commencé après la Sainte Marie s'est échoué le jour de Noël 1492, au large de la baie de Caracol. Le chef local de cette partie d'Española, Guacanagari, s'est précipité sur les lieux et avec son peuple a aidé les Espagnols à tout récupérer à bord. Une fois de plus, Colomb était ravi des indigènes remarquables. Ils sont, écrit-il, « si pleins d'amour et sans cupidité, et adaptés à tous les usages, que j'assure Vos Altesses que je crois qu'il n'y a pas de meilleur pays au monde, et ils sourient toujours ». Pendant que les opérations de sauvetage se poursuivaient, des canots remplis d'Arawaks d'autres parties de l'île arrivèrent avec de l'or. Guacanagari « fut très heureux de voir l'amiral joyeux et comprit qu'il désirait beaucoup d'or ». Par la suite, il est arrivé en montants calculés pour consoler l'amiral de la perte du Sainte Marie, qui a dû être sabordé. Il décide d'y établir son quartier général permanent et ordonna en conséquence la construction d'une forteresse, avec une tour et un grand fossé.

Ce qui a suivi est une histoire longue, compliquée et désagréable. Colomb retourna en Espagne pour apporter la nouvelle de ses découvertes. Les monarques espagnols ont été moins impressionnés que lui par ce qu'il avait trouvé, mais il a pu rassembler une grande expédition de colons espagnols pour revenir avec lui et aider à exploiter les richesses des Indes. À Española, les nouveaux colons ont construit des forts et des villes et ont commencé à se servir de tout l'or qu'ils pouvaient trouver parmi les indigènes. Ces créatures de l'âge d'or sont restées généreuses. Mais précisément parce qu'ils n'appréciaient pas les biens, ils avaient peu à remettre. Quand l'or n'était pas disponible, les Européens ont commencé à tuer. Certains indigènes ont riposté et se sont cachés dans les collines. Mais en 1495, une expédition punitive en rassembla 1 500 et 500 furent expédiés vers les marchés d'esclaves de Séville.

Les indigènes, voyant ce qui leur était réservé, déterrèrent leurs propres récoltes de manioc et détruisirent leurs approvisionnements dans l'espoir que la famine qui en résulterait chasserait les Espagnols. Mais cela n'a pas fonctionné. Les Espagnols étaient sûrs qu'il y avait plus d'or dans l'île que les indigènes n'en avaient encore trouvé, et étaient déterminés à les faire creuser. Colomb a construit plus de forts dans toute l'île et a décrété que chaque Arawak de 14 ans ou plus devait fournir une cloche de faucon pleine de poussière d'or tous les trois mois. Les différents dirigeants locaux ont été chargés de veiller à ce que l'hommage soit rendu. Dans les régions où l'or n'était pas disponible, 25 livres de coton tissé ou filé pouvaient remplacer la cloche de poussière d'or du faucon.

Malheureusement, Española n'était pas Ophir, et elle n'avait rien de comparable à la quantité d'or que Colomb pensait qu'elle possédait. Les pièces que les indigènes lui avaient d'abord présentées étaient l'accumulation de plusieurs années. Remplir leurs quotas en se lavant dans le lit des rivières était pratiquement impossible, même avec un travail quotidien continuel. Mais la demande était implacable, et ceux qui cherchaient à y échapper en s'enfuyant dans les montagnes étaient pourchassés avec des chiens appris à tuer. Quelques années plus tard, Pierre Martyr a pu rapporter que les indigènes « portent ce joug de servitude avec une mauvaise volonté, mais pourtant ils le portent ».

Le système de tribut, malgré toute son injustice et sa cruauté, préservait quelque chose des anciens arrangements sociaux des Arawaks : ils maintenaient leurs anciens chefs sous le contrôle du vice-roi du roi, et les instructions royales au vice-roi auraient finalement pu atténuer leurs difficultés. Mais les colons espagnols d'Española ne se souciaient pas de ce mode d'exploitation centralisé. Ils voulaient une part de la terre et de ses habitants, et quand leurs demandes n'ont pas été satisfaites, ils se sont révoltés contre le gouvernement de Colomb. En 1499, ils le forcèrent à abandonner le système consistant à obtenir un tribut par l'intermédiaire des chefs arawaks pour un nouveau système dans lequel les terres et les personnes étaient remises à des Espagnols individuels pour une exploitation à leur guise. Ce fut le début du système de répartis ou encomiendas étendu plus tard à d'autres zones d'occupation espagnole. Avec son inauguration, le contrôle économique de Colomb sur Española a effectivement cessé, et même son autorité politique a été révoquée plus tard dans la même année lorsque le roi a nommé un nouveau gouverneur.

Pour les Arawaks, le nouveau système de travail forcé signifiait qu'ils travaillaient plus, portaient plus de vêtements et récitaient plus de prières. Pierre Martyr pouvait se réjouir que « tant de milliers d'hommes soient reçus pour être la brebis du troupeau de Christes ». Mais c'étaient des moutons préparés pour l'abattage. Si l'on en croit Bartolomé de Las Casas, un prêtre dominicain qui a passé de nombreuses années parmi eux, ils ont été torturés, brûlés et nourris aux chiens par leurs maîtres. Ils sont morts de surmenage et de nouvelles maladies européennes. Ils se sont suicidés. Et ils ont pris soin d'éviter d'avoir des enfants. La vie n'était pas digne d'être vécue, et ils ont cessé de vivre. D'une population de 100 000 habitants à l'estimation la plus basse en 1492, il restait en 1514 environ 32 000 Arawaks à Española. En 1542, selon Las Casas, il n'en restait plus que 200. A leur place étaient apparus des esclaves importés d'Afrique. Le peuple de l'âge d'or avait été pratiquement exterminé.

Pourquoi? Quel est le sens de cette histoire d'horreur ? Pourquoi le premier chapitre de l'histoire américaine est-il une histoire d'atrocité ? Bartolomé de Las Casas avait une réponse simple, la cupidité : "La cause pour laquelle les Espagnols ont détruit une telle infinité d'âmes, a été unique, qu'ils l'ont tenue pour leur dernière portée et marke to gette golde." La réponse est assez vraie. Mais il faudra aller plus loin que la cupidité espagnole pour comprendre pourquoi l'histoire américaine a commencé ainsi. Les Espagnols n'avaient pas le monopole de la cupidité.

Le mode de vie austère des Indiens ne pouvait manquer de gagner l'admiration des envahisseurs, car l'abnégation était une vertu ancienne dans la culture occidentale. Les Grecs et les Romains avaient construit des philosophies et les Chrétiens une religion autour d'elle. Les Indiens, et surtout les Arawaks, ne donnaient aucun signe de penser beaucoup à Dieu, mais autrement ils semblaient avoir atteint les vertus monastiques. Platon avait souligné à maintes reprises que la liberté devait être atteinte en restreignant ses besoins, et les Arawaks avaient atteint une liberté impressionnante.

Mais alors même que les Européens admiraient la simplicité des Indiens, ils en étaient troublés, troublés et offensés. L'innocence ne manque jamais d'offenser, ne manque jamais d'inviter à l'attaque, et les Indiens semblaient les personnes les plus innocentes qu'on ait jamais vues. Sans l'aide du christianisme ou de la civilisation, ils avaient atteint des vertus que les Européens aimaient à considérer comme le résultat approprié du christianisme et de la civilisation. La fureur avec laquelle les Espagnols ont agressé les Arawaks même après les avoir réduits en esclavage doit sûrement avoir été en partie une impulsion aveugle pour écraser une innocence qui semblait nier l'hypothèse chérie des Européens de leur propre supériorité chrétienne civilisée sur les barbares nus et païens.

Que les Indiens aient été détruits par la cupidité espagnole est vrai. Mais la cupidité est simplement l'un des noms les plus laids que nous donnons à la force motrice de la civilisation moderne. Nous lui préférons généralement des noms moins péjoratifs. Appelez cela le motif du profit, ou la libre entreprise, ou l'éthique du travail, ou la manière américaine, ou, comme l'ont fait les Espagnols, la civilité. Avant de devenir trop indignés par le comportement de Colomb et de ses disciples, avant de nous identifier trop facilement avec les aimables Arawaks, nous devons nous demander si nous pourrions vraiment nous passer de la cupidité et de tout ce qui va avec. Oui, quelques-uns d'entre nous, quelques excentriques, arriveront peut-être à vivre un temps comme les Arawaks. Mais le monde moderne n'aurait pas pu supporter les Arawaks plus que les Espagnols. L'histoire nous émeut, nous offense, mais peut-être d'autant plus que nous devons nous reconnaître non pas dans les Arawaks mais dans Colomb et ses disciples.

La réaction espagnole aux Arawaks était la réaction de la civilisation occidentale au barbare : les Arawaks répondaient à la description des hommes par les Européens, tout comme le tigre de Balboa répondait à la description d'un tigre, et étant des hommes, ils devaient être faits pour vivre comme les hommes étaient censés le faire. habitent. Mais le point de vue des Arawaks sur l'homme était quelque chose de différent. Ils sont morts non seulement de cruauté, de torture, de meurtre et de maladie, mais aussi, en dernière analyse, parce qu'on ne pouvait pas les persuader de s'adapter à la conception européenne de ce qu'ils devraient être.

Edmund S. Morgan est professeur émérite Sterling à l'Université de Yale.


Christophe Colomb et le Nouveau Monde

1. Né dans un tisserand de laine de la classe ouvrière de la ville portuaire de Gênes, en Italie, Cristoforo Colombo a fait un apprentissage de marin et est parti en mer dès l'âge de dix ans. Autodidacte et curieux, Colombo a vécu par son intelligence et s'est élevé dans le monde grisant des marchands de mer du XVe siècle, jusqu'à ce qu'il tombe sur une idée ingénieuse : il déborderait les Turcs mahométans et atteindrait les Indes orientales en naviguant Ouest à travers l'océan mer. Après avoir traversé près d'une décennie de rejet et d'échec, en 1492, Colombo a obtenu le soutien de la Couronne espagnole et s'est lancé dans un voyage incertain qui a ouvert par inadvertance un Nouveau Monde, jetant les bases de cette fille la plus étincelante de l'héritage occidental : l'Amérique.

2. Christophe Colomb, un homme blanc mort de la pire variété, était un esclavagiste, un capitaliste et un meurtrier de millions de personnes qui s'embarquèrent pour un voyage motivé uniquement par la cupidité, qui amena l'impérialisme européen sur les rives du « Nouveau Monde » et y a dévasté les anciens peuples indigènes. Colomb mérite peu de crédit (Leif Erikson avait « découvert » le « nouveau » continent 500 ans plus tôt) et beaucoup de blâme pour les horreurs de l'échange colombien – le vaste transfert de personnes, d'animaux et de plantes entre les hémisphères occidental et oriental. Dans son sillage, le « Nouveau Monde » a souffert de la variole, de la famine, de l'assujettissement cruel des peuples autochtones et de l'établissement de ce rejeton le plus ignoble de l'Occident : l'Amérique.

Écrire dans L'Atlantique en 1992, à l'approche du 500e anniversaire de l'atterrissage de Christophe Colomb sur l'île de San Salvador aux Bahamas, Arthur Schlesinger Jr. a noté que le « grand héros du XIXe siècle semble en passe de devenir le grand méchant de Le vingt et unième."

Les accusations étaient lourdes. "Columbus, il est désormais inculpé", a poursuivi Schlesinger, "loin d'être le pionnier du progrès et des lumières, était en fait le pionnier de l'oppression, du racisme, de l'esclavage, du viol, du vol, du vandalisme, de l'extermination et de la désolation écologique".

Internet est plein de condamnations de Colomb : le Point quotidien: "8 raisons de détester Columbus Day" le Huffington Post: « Jour de Colomb ? True Legacy : Cruelty and Slavery » et des cartes de vœux électroniques sarcastiques de Columbus Day : « Columbus : A Real Illegal Alien. »

En juin, une statue de Colomb dans le North End de Boston a été vandalisée avec de la peinture rouge et la phrase « Black Lives Matter ».

En septembre, le Sénat des étudiants diplômés de l'Université de l'Oklahoma, mon alma mater, a adopté une résolution (à l'unanimité) rebaptisant Columbus Day « Jour des peuples autochtones ».

San Francisco, Seattle et Minneapolis, entre autres villes américaines, ont supprimé leurs défilés du Columbus Day. Même Columbus, Ohio, a abandonné sa célébration officielle.

"Nous avons proposé cela pour donner à chacun une journée de guérison", a déclaré Jesse Robbins d'Indigenize OU après le vote pour expulser Columbus de l'université publique phare de l'Oklahoma. L'implication étant que nous portons tous des blessures infligées aux mains de Colomb.

Mais quoi sommes faire de ce marin génois et de son jour fixé ? Devrions-nous célébrer l'homme qui a conduit trois petits bateaux en bois à travers un océan et a changé le cours de l'histoire ? Ou Colomb était-il un psychopathe cupide qui aujourd'hui serait vilipendé en tant que criminel de guerre génocidaire ?

Premièrement, pour dissiper un mythe, Columbus Day n'est en fait pas l'équivalent italo-américain de la Saint-Patrick pour les Irlandais-Américains – bien que les Italo-Américains soient (à juste titre) fiers depuis longtemps des origines italiennes de Columbus. Des célébrations ont eu lieu à New York pour commémorer le 300e anniversaire de son voyage en 1792, bien avant que les Italiens ne s'installent en grand nombre dans la ville.

En fait, Colomb est célébré sur ce continent et dans ce pays depuis plus de deux siècles. King's College dans l'Upper Manhattan est devenu Columbia College en 1784, et la capitale du pays a été établie dans le district de Columbia en 1791. "Hail Columbia" a rivalisé avec "The Star-Spangled Banner" comme hymne national non officiel de la nation jusqu'en 1931. Et, pour peu de temps après la Révolution américaine, il y a même eu un mouvement pour nommer simplement le nouveau pays « Colombie ».

Pendant la majeure partie de l'histoire américaine, le Columbus Day a été associé à une célébration de l'expérience américaine. Le président Benjamin Harrison, en 1892, a proclamé "le 400e anniversaire de la découverte de l'Amérique par Colomb, comme une fête générale pour le peuple des États-Unis".

« Ce jour-là », a poursuivi le président Harrison, « que le peuple, dans la mesure du possible, cesse de travailler et se consacre aux exercices qui peuvent le mieux exprimer l'honneur du découvreur et leur appréciation des grandes réalisations des quatre siècles achevés de la vie américaine.

Le président Roosevelt a reconnu sans vergogne Colomb et ses hommes comme des « annonciateurs » du grand mouvement de personnes de l'Ancien Monde vers le Nouveau. Au milieu d'une guerre mondiale, Roosevelt a demandé au peuple américain de « contempler le domaine dans lequel le monde a été amené par des forces destructrices, avec l'anarchie et le pouvoir aveugle ravageant une civilisation plus ancienne, et avec notre propre république se ceignant pour la défense de ses institutions », mais sachant « que nous pouvons revitaliser notre foi et renouveler notre courage en nous remémorant le triomphe de Colomb après une période de dure épreuve ».

Ronald Reagan, à l'approche du cinquantième anniversaire, n'a pas hésité à enraciner fermement Colomb dans la famille américaine, remarquant qu'il «était un rêveur, un homme de vision et de courage, un homme plein d'espoir pour l'avenir et déterminé à larguez les amarres vers l'inconnu et naviguez dans des mers inconnues pour la joie de trouver tout ce qui s'y trouvait.

"Rassemblez tout cela et vous pourriez dire que Columbus était l'inventeur du rêve américain", a déclaré Reagan. "Oui, Columbus Day est une fête américaine, une journée pour célébrer non seulement un chercheur intrépide, mais les rêves et les opportunités qui ont amené tant de gens ici après lui et tout ce qu'eux et tous les immigrants ont donné à cette terre."

C'est une sacrée caution. Mais qu'en est-il des accusations de catastrophe et de génocide portées contre Colomb ? Faut-il accuser l'homme, ses voyages et, à son tour, nous-mêmes et notre pays pour tout ce qui a suivi le contact entre l'Ancien Monde et le Nouveau ?

Arthur Schlesinger pensait qu'il fallait avoir un peu de recul : « Le révisionnisme rééquilibre jusqu'à un certain point mais, poussé par la culpabilité occidentale, il peut frôler le masochisme.

Colomb, selon Schlesinger, aurait également pu bénéficier d'un peu de perspective : « Si Colomb avait prévu ne serait-ce qu'une partie de tous les péchés dont il serait tenu responsable cinq siècles plus tard, il n'aurait peut-être jamais pris la peine de découvrir l'Amérique.

Renonçons à prétendre que les peuples indigènes des Amériques vivaient dans une idylle paisible en harmonie avec leurs voisins et avec la nature, et que l'avènement de Colomb a détruit un noble paradis. Les grandes civilisations de l'hémisphère occidental étaient en effet avancées, et pourtant, comme les Européens, les Asiatiques et les Africains, les peuples américains ont utilisé leur technologie pour subjuguer. Quiconque connaît les cultures expansionnistes et guerrières des empires aztèque et inca devrait savoir que les rôles auraient été inversés si le Nouveau Monde avait « découvert » l'Ancien et possédait le pouvoir de le conquérir. La nature humaine, entachée du péché originel, est ce qu'elle est et a été — nous pouvons en être certains.

Les Européens, à commencer par Colomb, ont traité les Indiens sans pitié - cela ne doit pas être blanchi ou oublié - mais, de la même manière, nous ne devons pas ignorer le bien véritable qui nous est parvenu du cours des événements humains - à savoir , l'espace pour qu'une idée unique grandisse et s'épanouisse : l'autonomie gouvernementale d'un peuple libre, avec une idée toujours plus large de qui peut participer à cette promesse.

Dans quelle mesure Colomb est-il personnellement responsable de tout cela – pour le bien et le mal ? Seulement autant que n'importe quel homme peut l'être.

Dans quelle mesure Colomb est-il personnellement responsable de tout cela – pour le bien et le mal ? Seulement autant que n'importe quel homme peut l'être. Comme l'a écrit l'historien William J. Connell, « Ce pour quoi Colomb est critiqué de nos jours, ce sont les attitudes typiques des capitaines de voile et des marchands européens qui sillonnaient la Méditerranée et l'Atlantique au XVe siècle. Au sein de ce groupe, il était incontestablement un homme audacieux et à l'ambition inhabituelle.

Connell a conclu que « ce qui comptait vraiment, c'était son atterrissage à San Salvador, qui était une occasion capitale et qui a changé le monde, comme cela s'est rarement produit dans l'histoire de l'humanité ».

Contrairement à Martin Luther King Jr. Day, le Columbus Day marque un événement - l'atterrissage dans le Nouveau Monde - et non l'anniversaire d'un homme. En tant que tel, il s'apparente à la plus grande fête américaine, le Jour de l'Indépendance. Les deux servent de marqueurs importants dans notre cheminement en tant que peuple : l'acte d'ouverture et, ensuite, le billet à ordre de notre lutte longue et compliquée.

Un peuple grand et compliqué ne devrait pas se dérober à son histoire à une date destinée à la commémoration d'un grand homme et de sa grande réussite.


Ressources:

M. Donn a un excellent site Web qui comprend une section sur les Caraïbes.

Ce portrait de Christophe Colomb a été peint par Sebastiano del Piombo en 1519, treize ans après la mort de l'explorateur. Il n'y a pas de portraits authentiques connus de Colomb. Christophe Colomb découvre les Amériques pour l'Espagne (Gergio Delucio, sans date) Une illustration d'une famille indienne des Caraïbes (John Gabriel Stedman)

Pourquoi Colomb est-il crédité d'avoir découvert l'Amérique ? | Avis

Une fille monte sur un char avec un buste de Christophe Colomb&# x27 tête pendant la Columbus Day Parade sur la Cinquième Avenue à New York.

(Andrew Burton/Getty Images)

Par Brian Regal

Tout le monde apprend à l'école que Christophe Colomb a découvert l'Amérique en 1492. Colomb occupe une position exaltée dans notre histoire, honorée de statues, de noms de lieux et d'innombrables livres et films. Seul hic : Colomb n'a pas vraiment découvert l'Amérique. Il est arrivé dans ce que nous appelons maintenant les Caraïbes, mais il n'a jamais mis les pieds sur le continent. De plus, il a insisté jusqu'au jour de sa mort qu'il avait trouvé son chemin vers l'Asie (sa destination d'origine), pas trouvé un endroit inconnu des Européens. Ce n'est qu'un problème avec l'histoire des origines de l'Amérique.

Les érudits savent depuis longtemps que, loin d'être le premier, Colomb est venu à la fin d'une longue lignée d'explorateurs qui ont atteint le Nouveau Monde bien avant lui. Nous ne pouvons pas non plus oublier que cette terre avait une population autochtone importante, complexe et sophistiquée lorsqu'il est arrivé ici. Les Européens qui sont venus ici considéraient ces personnes au mieux comme de merveilleuses bizarreries, et au pire comme de sales païens – rarement comme de véritables êtres humains. Les Amérindiens, naturellement, voient le Columbus Day – qui sera célébré lundi dans 22 États – un peu différemment. Ils y voient l'ouverture de leur terre, de leur peuple et de leur culture à la destruction. Que ce soit à dessein ou non, et que nous soyons disposés à l'admettre ou non, l'arrivée des Européens dans le Nouveau Monde a sonné le glas de millions d'autochtones.

Génocide mis à part, lorsque l'on examine la question de savoir qui a réellement « découvert » l'Amérique, une longue liste de suspects attend. Certains ont été confirmés, tandis que d'autres sont controversés, certains sont simplement des fantasmes exauçant des souhaits, mais ils en disent tous plus sur nous que sur eux. Les Vikings, les moines irlandais, les navigateurs chinois, les Templiers, les Polynésiens, les explorateurs musulmans et africains, même les survivants de la marine de Kublai Khan ont tous leurs partisans. Au 19ème siècle, les histoires que les Phéniciens et les Romains ont fait ici en premier étaient à la mode.

Un groupe souvent revendiqué comme les vrais découvreurs de l'Amérique sont les Celtes. Ce terme a été appliqué avec une générosité assez large et irréaliste à un éventail de personnes allant des Irlandais aux Espagnols ibériques en passant par les Hébreux du Moyen-Orient. Malheureusement, pour le moment, il n'existe guère plus que des spéculations et des interprétations originales de preuves déjà douteuses pour soutenir l'hypothèse celte.

Donc, s'il n'est pas arrivé ici en premier - et il n'était même pas proche, en fait - pourquoi Colomb obtient-il tout le mérite d'avoir découvert l'Amérique ? Pourquoi n'y a-t-il pas de fête fédérale célébrant Eric le Rouge, Fu Sang ou Saint Brendan ?

C'est le fils de Colomb, Fernando, qui a lancé la légende avec sa biographie hagiographique. (Créant encore plus de confusion, on ne sait pas si Fernando a écrit ceci, ou s'il a basé son texte sur le journal de bord de son père, ou s'il a été écrit par Bartolome de las Casas, l'historien espagnol et réformateur social.)

Dans l'Amérique du XVIIIe siècle, des membres du clergé chrétien tels que Samuel Sewall, Jonathan Edwards et Timothy Dwight ont commencé à lier la découverte des Amériques à la prophétie divine - quelque chose encore populaire dans les cercles fondamentalistes. Alors que Washington, DC, devenait la capitale en 1792, les premières célébrations du "Columbus Day" ont commencé à New York. Au XIXe siècle, des auteurs tels que Washington Irving et Walt Whitman ont idéalisé Columbus comme un héros américain avec une prose et une poésie plus éclatantes et souvent sournoisement trompeuses. Les catholiques ont adopté Colomb comme un moyen d'aider à atténuer l'aiguillon du sectarisme anti-catholique qui sévit aux États-Unis. En 1938, le président Franklin D. Roosevelt a fait de Columbus Day une fête nationale.

Nos attitudes à l'égard de Columbus ont changé au fil des ans. Il est passé du grand et intrépide « amiral de la mer océanique », bravant des terreurs inconnues pour ouvrir la voie à un nouveau monde, à un scélérat complice déterminé à asservir les peuples autochtones, et vice-versa. Indépendamment de ce que l'on pense de Colomb - héros ou méchant - ses voyages ne peuvent pas être considérés comme sans importance. Contrairement à tous ceux qui l'ont précédé, Colomb a ouvert une vanne d'explorateurs, de mercenaires et, finalement, de colons permanents. Dans le Nord, cela signifiait une horde de personnes constituées en divers endroits par des intrigants, des rêveurs, des fanatiques religieux, des authentiquement pieux, des évadés de la tourmente, des réfugiés de guerre et d'autres âmes perdues à la recherche d'une issue. Ils ont tous contribué à créer les États-Unis.

Les histoires d'origines nationales sont des choses amusantes. Ils sont conçus pour nous faire sentir bien dans notre peau, pour nous faire sentir spécial et pour nous donner une unité et une identité partagées - mais ils ressemblent rarement beaucoup à la réalité historique. Personne n'a « découvert » l'Amérique. Ce que suggèrent les preuves historiques et archéologiques acceptées, c'est que, depuis le début, cet hémisphère a été un lieu d'immigrants de différentes confessions, ethnies et couleurs de peau. Columbus a vu son statut s'élever au-delà des explorateurs précédents, cependant, parce qu'il a comblé le besoin de la jeune nation d'un héros individuel. Il a coché toutes les bonnes cases : européenne, chrétienne et masculine.

L'histoire de qui a découvert l'Amérique est désordonnée et complexe et défie les explications faciles. L'histoire populaire de Colomb, en revanche, est simpliste.

Ainsi, pendant que vous profitez des soldes du centre commercial, souvenez-vous de la réalité plutôt que de promouvoir le fantasme. C'est plus difficile, mais historiquement plus précis. En fin de compte, cependant, peu importe qui a découvert l'américain que ce que nous en faisons aujourd'hui.

Brian Regal est membre du Kean University Center for History, Politics, and Policy. Il apparaît actuellement dans la série History Channel "True Monsters."


Voir la vidéo: Christophe Colomb et la découverte du nouveau monde (Août 2022).